El origen de la luna más pequeña de Neptuno.

El Hubble ayuda a descubrir el origen de Hippocampo, la luna más pequeña de Neptuno.
La impresión de este artista muestra el planeta más exterior del Sistema Solar, Neptuno y su pequeña luna Hippocampo. Hippocampo fue descubierto en imágenes tomadas con el Telescopio Espacial Hubble de la NASA / ESA. Mientras que las imágenes tomadas con el Hubble permitieron a los astrónomos descubrir la luna y también medir su diámetro, unos 34 kilómetros, estas imágenes no nos permiten ver las estructuras de la superficie. Crédito: ESA / Hubble, NASA, L. Calçada.

Los astrónomos que usan el Telescopio Espacial Hubble de la NASA / ESA, junto con datos anteriores de la sonda Voyager 2, han revelado más sobre el origen de la luna más pequeña de Neptuno. La luna, que se descubrió en 2013 y ahora recibió el nombre oficial de Hippocampo, se cree que es un fragmento de su vecino más grande, Proteus.

Un equipo de astrónomos, dirigido por Mark Showalter del Instituto SETI, ha utilizado el Telescopio Espacial Hubble de la NASA / ESA para estudiar el origen de la luna más pequeña conocida que orbita el planeta Neptuno, descubierta en 2013.

Esta imagen compuesta muestra la ubicación de la luna de Neptuno Hippocamp, anteriormente conocido como S / 2004 N 1, que orbita alrededor del planeta gigante Neptuno, a unos 4.800 millones de kilómetros de la Tierra. La luna tiene solo unos 34 kilómetros de diámetro y poca luz, por lo que las cámaras de la nave espacial Voyager 2 la perdieron cuando la sonda voló por Neptuno en 1989. En esta imagen de 2009 aparecen varias otras lunas descubiertas por la Voyager, junto con una estructura circunplanetaria conocidos como arcos de anillos. Mark Showalter, del Instituto SETI, descubrió Hippocamp en julio de 2013 al analizar más de 150 imágenes de archivo de Neptuno tomadas por Hubble desde 2004 hasta 2009. La imagen en blanco y negro se tomó en 2009 con la Wide Field Camera 3 (Cámara de campo ancho) de Hubble a la luz visible. El Hubble tomó el recuadro de color de Neptuno el 19 de agosto de 2009. Crédito: NASA, ESA y M. Showalter (Instituto SETI).

"Lo primero que notamos fue que no esperarías encontrar una luna tan pequeña justo al lado de la luna interior más grande de Neptuno", dijo Mark Showalter. La pequeña luna, con un diámetro estimado de solo unos 34 km, fue nombrada Hippocampo y es probable que sea un fragmento de Proteus, la segunda luna más grande de Neptuno y la más externa de las lunas internas. Hippocampo, anteriormente conocido como S / 2004 N 1, lleva el nombre de las criaturas marinas del mismo nombre de la mitología griega y romana [1].

Las órbitas de Proteus y su pequeño vecino son increíblemente cercanas, con solo 12 000 km de distancia. Por lo general, si dos satélites de tamaños tan diferentes coexistieran en una proximidad tan grande, ya sea el más grande habría expulsado al más pequeño de la órbita o el más pequeño chocaría con el más grande.

En cambio, parece que hace miles de millones de años una colisión de un cometa cortó un trozo de Proteus. Las imágenes de la sonda Voyager 2 de 1989 muestran un gran cráter de impacto en Proteus, casi lo suficientemente grande como para haber destrozado la luna. "En 1989, pensamos que el cráter era el final de la historia", dijo Showalter. "Con Hubble, ahora sabemos que un pedacito de Proteus se quedó atrás y lo vemos hoy como Hippocampo".

Este diagrama muestra las posiciones orbitales de las lunas internas de Neptuno, que varían en tamaño desde 17 a 420 kilómetros de diámetro. La luna exterior Tritón fue capturada del cinturón de Kuiper hace muchos miles de millones de años. Esto desgarró el sistema de satélite original de Neptuno. Después de que Tritón se acomodara en una órbita circular, los escombros de las lunas destrozadas se unieron nuevamente en la segunda generación de satélites interiores que se ven hoy. Sin embargo, el bombardeo de cometas continuó, dando lugar al nacimiento de Hippocamp, que es una pieza rota de Proteus. Por lo tanto, Hippocamp es considerado como un satélite de tercera generación. Ni el tamaño de las lunas y Neptuno, ni las órbitas son a escala. Crédito: NASA, ESA y A. Feild (STScI).

Hippocampo es solo el resultado más reciente de la turbulenta y violenta historia del sistema de satélites de Neptuno. El propio Proteus se formó hace miles de millones de años después de un evento catastrófico que involucró a los satélites de Neptuno. El planeta capturó un enorme cuerpo del cinturón de Kuiper, ahora conocido como la luna más grande de Neptuno, Tritón. La repentina presencia de un objeto tan masivo en órbita desgarró a todos los otros satélites en órbita en ese momento. Los escombros de las lunas destrozadas se unieron nuevamente en la segunda generación de satélites naturales que vemos hoy.

El posterior bombardeo de cometas llevó al nacimiento de Hippocampo, que por lo tanto puede considerarse un satélite de tercera generación. "Sobre la base de estimaciones de poblaciones de cometas, sabemos que otras lunas en el Sistema Solar exterior han sido golpeadas por cometas, destrozadas y reconstruidas varias veces", señaló Jack Lissauer, del Centro de Investigación Ames de la NASA, California, EE. UU., Coautor de la nueva investigación. "Este par de satélites proporciona una ilustración dramática de que las lunas a veces son separadas por cometas".

Notas
[1] El Hipocampus mitológico posee la parte superior del cuerpo de un caballo y la parte inferior del cuerpo de un pez. El dios romano Neptuno conduciría un carro de mar tirado por Hippocampus. El nombre Hippocampus fue aprobado por la Unión Astronómica Internacional (IAU). Las reglas de la Unión Astronómica Internacional requieren que las lunas de Neptuno tengan nombres de mitología griega y romana del mundo submarino.

Más información.
El Telescopio Espacial Hubble es un proyecto de cooperación internacional entre la ESA y la NASA.

El equipo de astrónomos en este estudio consiste en MR Showalter (Instituto SETI, Mountain View, EE. UU.), I. de Pater (Departamento de Astronomía, Universidad de California, Berkeley, EE. UU.), JJ Lissauer (Centro de Investigación Ames de la NASA, Campo Moffett, USA), y RS French (Instituto SETI, Mountain View, USA).

Crédito de la imagen: ESA / Hubble, NASA, L. Calçada, A. Feild, M. Showalter et al.

Enlaces de interés:
Contactos
Marc Showalter
Instituto SETI
Mountain View, Estados Unidos
Tel: +1 650 810 0234
Correo electrónico: mshowalter@seti.org

Mathias Jäger
ESA / Hubble, responsable de información pública
Garching, Alemania
Celular: +49 176 62397500
Correo electrónico: mjaeger@partner.eso.org

• Publicado en Hubble el 20 de febrero del 2.019, enlace publicación.

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