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Mostrando entradas de febrero, 2020

Ondas y capas.

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NGC 470 y NGC 474.
En comparación con sus primas espirales, más intrincadas, las galaxias elípticas se asemejan a nubes suaves y brumosas. Estas galaxias tienen límites difuminados e indefinidos y núcleos brillantes rodeados por un resplandor borroso y difuso. Sin embargo, las apariencias pueden ser engañosas. Al menos el 10% de las galaxias elípticas se extienden mucho más en el cosmos de lo que cabría esperar, y poseen una gama de estructuras mucho más finas de lo que se ve a simple vista (características como bucles y capas –como las capas de una cebolla-).
Situada a unos 100 millones de años luz de distancia, en la constelación de Piscis, la galaxia que vemos en la parte superior izquierda de esta imagen se llama NGC 474. Es un ejemplo impresionante de una galaxia elíptica por capas; enormes colas espumosas se deslizan alrededor del cuerpo principal de la galaxia, mientras que la estructura interna está formada por una serie de anillos concéntricos anidados. De hecho, la extensió…

Cientos de años antes del Hubble.

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Esta imagen de una galaxia espiral arquetípica fue capturada por el Telescopio Espacial Hubble de la NASA / ESA.
El tema de esta imagen se conoce como NGC 691, y se puede encontrar a unos 120 millones de años luz de la Tierra. Esta galaxia fue uno de los miles de objetos descubiertos por el astrónomo William Herschel durante su prolífica carrera de décadas de caza, caracterización y catalogación de una amplia gama de galaxias y nebulosas visibles en todo el cielo nocturno, casi 200 años antes de que Hubble fuera lanzado. .
El intrincado detalle visible en esta imagen de la semana probablemente sería extraordinario para Herschel. Hubble pudo capturar un impresionante nivel de estructura dentro de las capas de estrellas y brazos en espiral de NGC 691, todo por cortesía de la cámara de campo ancho de alta resolución 3 del telescopio Hubble.
Crédito: ESA / Hubble y NASA, A. Riess et al.
• Publicado en Hubble el 24 de febrero del 2020, enlace imagen.

Un estudio revela cómo eran las semillas de los cuerpos sólidos del Sistema Solar: motas de polvo porosas y de pocos milímetros.

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Las semillas de los planetas.
El IAA encabeza una investigación que muestra, por primera vez de forma experimental, los rasgos de las partículas del núcleo de un cometa. Los cometas se consideran cuerpos prístinos, apenas modificados desde su formación en el origen del Sistema Solar, y ocultan la clave de cómo eran las partículas que comenzaron a agregarse para formar cuerpos mayores.
Sabemos que todos los cuerpos sólidos del universo, bien sean planetas, cometas o asteroides, se forman de pequeño a grande: minúsculas partículas de polvo se van agregando para dar lugar a objetos cada vez mayores. Pero, ¿cómo eran las semillas con las que comenzó el proceso, y que miles de millones de años después dieron lugar a la Luna, a Venus, o al suelo que pisamos? La respuesta puede hallarse en los cometas, que constituyen los objetos menos procesados del Sistema Solar y, por lo tanto, son testigos de cómo era la nebulosa primigenia. Ahora un estudio muestra que sus semillas eran partículas muy …

El equipo de New Horizons descubre una pieza crítica del rompecabezas de formación planetaria.

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Ultima Thule rebautizada como Arrokoth.
Los datos de la misión New Horizons de la NASA están proporcionando nuevas ideas sobre cómo se formaron los planetas y los planetesimales, los bloques de construcción de los planetas.
La nave espacial New Horizons sobrevoló el antiguo objeto del Cinturón de Kuiper Arrokoth (MU69 2014) el 1 de enero de 2019, brindando el primer acercamiento de la humanidad a uno de los restos helados de la formación del sistema solar en la vasta región más allá de la órbita de Neptuno. Utilizando datos detallados sobre la forma, la geología, el color y la composición del objeto, reunidos durante un sobrevuelo que estableció un récord que ocurrió a más de cuatro mil millones de millas de la Tierra, los investigadores aparentemente respondieron una pregunta realizada hace tiempo sobre los orígenes planetesimales y, por lo tanto, hicieron un gran avance en la comprensión cómo se formaron los planetas mismos.
El equipo informa esos hallazgos en un conjunto de tres a…

Más allá del borde. El halo de la galaxia del sombrero sugiere un pasado turbulento.

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El pasado turbulento de una galaxia icónica.
Sorprendentes nuevos datos del Telescopio Espacial Hubble de la NASA sugieren que el "borde" liso y asentado del disco de la galaxia del Sombrero, Messier 104,  puede estar ocultando un pasado turbulento. La agudeza y sensibilidad del Hubble resuelve decenas de miles de estrellas individuales en el vasto y extenso halo del Sombrero, la región más allá de la porción central de una galaxia, típicamente hecha de estrellas más antiguas. Estas últimas observaciones del Sombrero están volcando la teoría convencional sobre su cabeza, mostrando solo una pequeña fracción de estrellas más viejas y pobres en metales en el halo, además de una abundancia inesperada de estrellas ricas en metales que generalmente se encuentran solo en el disco de una galaxia, y el centro bulto. Las fusiones importantes de galaxias anteriores son una posible explicación, aunque el majestuoso Sombrero no muestra ninguna evidencia desordenada de una fusión recient…

El XMM-newton de la NASA revela una llama gigante de una pequeña estrella.

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Llamarada gigante de una estrella pequeña.
Una estrella de aproximadamente el ocho por ciento de la masa del Sol ha sido sorprendida emitiendo una enorme 'súper llamarada' de rayos X, una dramática erupción de alta energía que plantea un problema fundamental para los astrónomos, que no creían que fuera posible en estrellas tan pequeñas.
El culpable, conocido por su número de catálogo J0331-27, es una especie de estrella llamada L enana. Esta es una estrella con tan poca masa que está justo por encima del límite de ser una estrella. Si tuviera menos masa, no poseería las condiciones internas necesarias para generar su propia energía.
Los astrónomos detectaron el enorme destello de rayos X en los datos registrados el 5 de julio de 2008 por la Cámara Europea de Imágenes de Fotones (EPIC) a bordo del observatorio de rayos X XMM-Newton de la ESA. En cuestión de minutos, la pequeña estrella lanzó más de diez veces más energía incluso de las erupciones más intensas sufridas por el S…

Nueva medición del Hubble fortalece la discrepancia en la tasa de expansión del universo.

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Gafas cósmicas rinden la medida independiente de la expansión del universo.
Un equipo de astrónomos que utiliza el telescopio espacial Hubble de la NASA ha medido la tasa de expansión del universo utilizando una técnica que es completamente independiente de cualquier método anterior.
Conocer el valor preciso de qué tan rápido se expande el universo es importante para determinar la edad, el tamaño y el destino del cosmos. Desentrañar este misterio ha sido uno de los mayores desafíos en astrofísica en los últimos años. El nuevo estudio agrega evidencia a la idea de que pueden ser necesarias nuevas teorías para explicar lo que los científicos están encontrando.
El resultado de los investigadores fortalece aún más una inquietante discrepancia entre la tasa de expansión, llamada constante de Hubble, calculada a partir de las mediciones del universo local y la tasa predicha por la radiación de fondo en el universo temprano, un tiempo antes de que existieran las galaxias y las estrellas.
Es…

Las estrellas enanas naranjas son las más aptas para búsqueda de vida.

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Proyecto "GoldiloKs".
En la búsqueda de vida más allá de la Tierra, los astrónomos buscan planetas en la "zona habitable" de una estrella, a veces apodada la "zona Ricitos de Oro", donde las temperaturas son adecuadas para que exista agua líquida en la superficie de un planeta para nutrir la vida tal como la conocemos.
Una idea emergente, respaldada por un conjunto de encuestas estelares de tres décadas de duración, es que hay "estrellas Ricitos de oro": ni demasiado calientes, ni demasiado frías, y sobre todo, no demasiado violentas para albergar planetas amigables con la vida.
Debido a que nuestro Sol ha nutrido la vida en la Tierra durante casi 4 mil millones de años, la sabiduría convencional sugeriría que estrellas como esta serían las principales candidatas en la búsqueda de otros mundos potencialmente habitables. En realidad, las estrellas ligeramente más frías y menos luminosas que nuestro Sol, clasificadas como enanas K, son las verdad…

Se hallan más de trescientos discos de formación de planetas en estrellas jóvenes en las nubes de Orión.

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Cómo se preparan las estrellas recién nacidas para el nacimiento de planetas.
Los radiotelescopios ALMA y VLA se adentran en las nubes de Orión, un vivero estelar que revela cómo las estrellas recién nacidas evolucionan y desarrollan discos protoplanetarios. Investigadores del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA-CSIC) participan en el trabajo, que constituye el mayor muestreo de este tipo realizado hasta la fecha.
Las estrellas se forman en las nubes moleculares, enormes nubes de gas (con un pequeño porcentaje del polvo) que puede contener masa suficiente para generar miles, e incluso millones, de estrellas como el Sol. Los embriones de las futuras estrellas se encuentran ocultos en el interior de estas nubes, por lo que la observación del proceso de formación estelar, así como de los discos a partir de los que nacen los planetas, resulta difícil. Ahora, un equipo internacional de astrónomos ha completado el mayor muestreo de estrellas recién nacidas desarrollado hasta la fech…