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Diagrama de un planeta orbitando su estrella.

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Detectando el resplandor infrarrojo de un mundo oscuro. Tránsito del exoplaneta LHS 3844b.
Esta infografía ilustra cómo los astrónomos que utilizan las observaciones del Telescopio Espacial Spitzer de la NASA del sistema LHS 3844b podrían deducir cuánta luz infrarroja combinada provino del exoplaneta del tamaño de la Tierra.
La mayoría de todos los exoplanetas conocidos han sido descubiertos utilizando el método de tránsito a través del cual los astrónomos miden cuidadosamente el brillo de una estrella a lo largo del tiempo, buscando pequeñas caídas en el brillo. Estas caídas pueden ocurrir cuando un planeta en órbita pasa frente a una estrella, bloqueando brevemente una pequeña fracción de su luz total. De esta manera, se puede descubrir un planeta midiendo solo el brillo de la estrella. Esta técnica es particularmente útil ya que en la mayoría de los casos los planetas orbitan tan cerca de sus estrellas que es imposible que los telescopios actuales los vean como puntos separados.
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La NASA obtiene una mirada extraña a la superficie de un exoplaneta rocoso.

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Un mundo oscuro.
Un nuevo estudio que utiliza datos del Telescopio Espacial Spitzer de la NASA proporciona una visión rara de las condiciones en la superficie de un planeta rocoso que orbita una estrella más allá del Sol. El estudio, publicado hoy en la revista Nature, muestra que la superficie del planeta puede parecerse a la de la Luna de la Tierra o Mercurio: es probable que el planeta tenga poca o ninguna atmósfera y podría cubrirse con el mismo material volcánico enfriado que se encuentra en las áreas oscuras de la superficie de la Luna, llamada yegua.
Descubierto en 2018 por la misión de Estudio de Satélites Exoplanetas en Tránsito (TESS) de la NASA, el planeta LHS 3844b se encuentra a 48,6 años luz de la Tierra y tiene un radio de 1,3 veces el de la Tierra. Orbita alrededor de un tipo de estrella pequeña y fría llamada enana M, especialmente notable porque como es el tipo de estrella más común y longeva en la galaxia de la Vía Láctea, las enanas M pueden albergar un alto porce…

ALMA identifica antepasados oscuros de galaxias elípticas masivas.

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Galaxias masivas "invisibles" detectadas por ALMA.
Gracias al Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA), un grupo de astrónomos identificó 39 tenues galaxias invisibles para el telescopio espacial Hubble, en la zona más lejana del Universo observada por este último, a 10.000 millones de años luz de distancia. Estas galaxias son diez veces más abundantes que otras galaxias de masa similar pero brillantes en el espectro óptico observado por el Hubble. Para el equipo de investigación, estas tenues galaxias preceden a las galaxias elípticas masivas del Universo actual. No obstante, en ninguna teoría de la evolución del Universo se había predicho la existencia de una población tan numerosa de galaxias masivas y oscuras que producen estrellas. Los nuevos resultados obtenidos con ALMA ponen en tela de juicio nuestra comprensión del Universo primitivo. Los hallazgos de este estudio se publicaron en la última edición de la revista Nature.
“En estudios anteriores se habían …

Messier 110, galaxia elíptica.

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Una galaxia satélite de Andrómeda.
Ubicado en la constelación de Andrómeda, M110 fue descubierto en 1773 por Charles Messier. Es una galaxia satélite de la galaxia de Andrómeda (M31) y un miembro del Grupo Local, que se compone de las galaxias más cercanas a la Vía Láctea (nuestra Vía Láctea también se considera miembro del Grupo Local). M110 está a aproximadamente 2,690,000 años luz de la Tierra y tiene una magnitud de 8.
M110 es una galaxia elíptica, lo que significa que tiene una estructura suave y casi sin rasgos distintivos. Las galaxias elípticas no tienen brazos o regiones de formación estelar. A menudo se los considera "muertos" en comparación con las galaxias espirales, y las estrellas en las galaxias elípticas suelen ser más antiguas que las de otras galaxias. Sin embargo, existe evidencia de que existe una población de estrellas azules jóvenes en el centro de M110. Esta pequeña galaxia elíptica tiene aproximadamente 10 mil millones de estrellas, así como al menos…

Cuando una estrella como el Sol muere.

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Un abismo manchado de tinta.
Aunque se parece más a una entidad vista a través de un microscopio que a un telescopio, este objeto redondeado, llamado NGC 2022, ciertamente no es una alga ni una medusa diminuta. En cambio, es una gran esfera de gas en el espacio, expulsada por una estrella que envejece. La estrella es visible en el centro del orbe, brillando a través de los gases que anteriormente la mantenía durante la mayor parte de su vida estelar.
Cuando las estrellas como el Sol crecen en edad avanzada, se expanden y brillan en rojo. Estos llamados gigantes rojos comienzan a perder sus capas externas de material en el espacio. Más de la mitad de la masa de una estrella se puede eliminar de esta manera, formando una capa de gas circundante. Al mismo tiempo, el núcleo de la estrella se encoge y se calienta, emitiendo luz ultravioleta que hace que brillen los gases expulsados.
Este tipo de objeto se llama, de manera algo confusa, una nebulosa planetaria, aunque no tiene nada que ver…

Agujero negro encubierto descubierto en el Universo Temprano usando la Chandra de la NASA.

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PSO167-13, un cuásar oculto.
Los astrónomos han descubierto evidencia del agujero negro "encubierto" más alejado encontrado hasta la fecha, utilizando el Observatorio de rayos X Chandra de la NASA. Con solo alrededor del 6% de la edad actual del universo, esta es la primera indicación de un agujero negro oculto por el gas en un momento tan temprano en la historia del cosmos.
Los agujeros negros supermasivos, que son de millones a miles de millones de veces más masivos que nuestro Sol, generalmente crecen al extraer material de un disco de materia circundante. El rápido crecimiento genera grandes cantidades de radiación en una región muy pequeña alrededor del agujero negro. Los científicos llaman a esta fuente extremadamente brillante y compacta un "cuásar".
Según las teorías actuales, una densa nube de gas alimenta material al disco que rodea un agujero negro supermasivo durante su período de crecimiento temprano, que "encubre" u oculta gran parte de la …

Messier 108, galaxia espiral barrada.

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Una galaxia de canto.
M108, o la galaxia de la tabla de surf, se encuentra en la constelación de la Osa Mayor, a aproximadamente 46 millones de años luz de distancia. Se llama la galaxia de la tabla de surf porque, cuando se ve con un telescopio, se ve casi de lado sin una protuberancia aparente o un núcleo pronunciado.
M108 fue descubierto por Pierre Méchain en 1781 tres días después de que descubriera M97. Las notas de Charles Messier indican que observó la galaxia en 1781, pero nunca tomó una posición precisa de la misma ni la agregó oficialmente a su catálogo. M108 fue finalmente agregado al catálogo de Messier en 1953 por el astrónomo Owen Gingerich.
Hay poca evidencia de un patrón espiral bien definido en la galaxia, pero M108 se clasifica como una galaxia espiral barrada con brazos espirales sueltos. Las observaciones muestran jóvenes cúmulos de estrellas expuestos contra un fondo moteado y lleno de detalles. M108 también contiene supershells, que son proyectiles de gas impuls…

El Spitzer de la NASA espía una galaxia perfectamente oblicua.

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NGC 5866, una galaxia vista de perfil.
Esta imagen del Telescopio Espacial Spitzer de la NASA podría parecer un sable de luz flotando en el espacio, pero en realidad es una galaxia entera vista de lado.

El largo haz rojo en el centro de la imagen es una galaxia llamada NGC 5866. Se encuentra a 44 millones de años luz de la Tierra y tiene un diámetro de aproximadamente 60.000 años luz, un poco más de la mitad del diámetro de nuestra propia galaxia, la Vía Láctea. Cuando pensamos en galaxias, a menudo imaginamos brazos espirales masivos o discos gruesos de polvo. Pero no todas las galaxias están orientadas de frente como se ve desde la Tierra. Desde nuestro punto de vista, solo vemos el borde de NGC 5866, por lo que la mayoría de sus características estructurales son invisibles.
Spitzer detecta la luz infrarroja, y el color rojo aquí corresponde a una longitud de onda infrarroja típicamente emitida por el polvo. Con una consistencia similar al hollín o al humo espeso, el polvo absorbe l…

Anatomía de una gaviota cósmica.

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El VST de ESO capta una gaviota celeste en pleno vuelo.
Tenue y colorida, esta fascinante colección de objetos se conoce como la nebulosa de la Gaviota, llamada así por su parecido con una gaviota en pleno vuelo. Compuesta de polvo, hidrógeno, helio y trazas de elementos más pesados, esta región es la cuna caliente y energética de nuevas estrellas. El nivel de detalle captado en esta imagen por el VLT Survey Telescope (VST) de ESO, revela los objetos astronómicos individuales que componen el ave celeste, así como las características más finas de su interior. Actualmente, el VST es uno de los telescopios de rastreo más grandes del mundo para observar el cielo en luz visible.
Los componentes principales de la Gaviota son tres grandes nubes de gas, siendo la más destacada Sharpless 2-296, que forma las "alas". Con una extensión de unos 100 años luz de un extremo del ala a otra, Sh2-296 está formada por brillante material y carriles de polvo oscuro en medio de brillantes estrel…

ALMA estudia el radio de influencia de agujero negro.

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Agujero negro supermasivo en su galaxia anfitriona.
Lo que sucede dentro de un agujero negro se queda dentro de un agujero negro. Pero lo que ocurre dentro de su radio de influencia, la zona interna de una galaxia donde predomina la fuerza de gravedad del agujero negro, es de gran interés para los astrónomos. Su observación puede ayudar a calcular tanto la masa del agujero negro como su efecto en el entorno galáctico.
El Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA) obtuvo imágenes con un nivel de detalle sin precedentes de un disco de gas frío que gira alrededor de un agujero negro. Se trata de un disco que habita el centro de NGC 3258, una galaxia elíptica masiva situada a unos 100 millones de años luz de la Tierra. A partir de estas observaciones, un equipo de astrónomos de la Texas A&M International University (Laredo, EE. UU.) y de la Universidad de California (Irvine, EE. UU.) estimó la masa del agujero negro en 2.250 millones de masas solares. Es el agujero negro más…