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Más allá del borde. El halo de la galaxia del sombrero sugiere un pasado turbulento.

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El pasado turbulento de una galaxia icónica.
Sorprendentes nuevos datos del Telescopio Espacial Hubble de la NASA sugieren que el "borde" liso y asentado del disco de la galaxia del Sombrero, Messier 104,  puede estar ocultando un pasado turbulento. La agudeza y sensibilidad del Hubble resuelve decenas de miles de estrellas individuales en el vasto y extenso halo del Sombrero, la región más allá de la porción central de una galaxia, típicamente hecha de estrellas más antiguas. Estas últimas observaciones del Sombrero están volcando la teoría convencional sobre su cabeza, mostrando solo una pequeña fracción de estrellas más viejas y pobres en metales en el halo, además de una abundancia inesperada de estrellas ricas en metales que generalmente se encuentran solo en el disco de una galaxia, y el centro bulto. Las fusiones importantes de galaxias anteriores son una posible explicación, aunque el majestuoso Sombrero no muestra ninguna evidencia desordenada de una fusión recient…

El XMM-newton de la NASA revela una llama gigante de una pequeña estrella.

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Llamarada gigante de una estrella pequeña.
Una estrella de aproximadamente el ocho por ciento de la masa del Sol ha sido sorprendida emitiendo una enorme 'súper llamarada' de rayos X, una dramática erupción de alta energía que plantea un problema fundamental para los astrónomos, que no creían que fuera posible en estrellas tan pequeñas.
El culpable, conocido por su número de catálogo J0331-27, es una especie de estrella llamada L enana. Esta es una estrella con tan poca masa que está justo por encima del límite de ser una estrella. Si tuviera menos masa, no poseería las condiciones internas necesarias para generar su propia energía.
Los astrónomos detectaron el enorme destello de rayos X en los datos registrados el 5 de julio de 2008 por la Cámara Europea de Imágenes de Fotones (EPIC) a bordo del observatorio de rayos X XMM-Newton de la ESA. En cuestión de minutos, la pequeña estrella lanzó más de diez veces más energía incluso de las erupciones más intensas sufridas por el S…

Nueva medición del Hubble fortalece la discrepancia en la tasa de expansión del universo.

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Gafas cósmicas rinden la medida independiente de la expansión del universo.
Un equipo de astrónomos que utiliza el telescopio espacial Hubble de la NASA ha medido la tasa de expansión del universo utilizando una técnica que es completamente independiente de cualquier método anterior.
Conocer el valor preciso de qué tan rápido se expande el universo es importante para determinar la edad, el tamaño y el destino del cosmos. Desentrañar este misterio ha sido uno de los mayores desafíos en astrofísica en los últimos años. El nuevo estudio agrega evidencia a la idea de que pueden ser necesarias nuevas teorías para explicar lo que los científicos están encontrando.
El resultado de los investigadores fortalece aún más una inquietante discrepancia entre la tasa de expansión, llamada constante de Hubble, calculada a partir de las mediciones del universo local y la tasa predicha por la radiación de fondo en el universo temprano, un tiempo antes de que existieran las galaxias y las estrellas.
Es…

Las estrellas enanas naranjas son las más aptas para búsqueda de vida.

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Proyecto "GoldiloKs".
En la búsqueda de vida más allá de la Tierra, los astrónomos buscan planetas en la "zona habitable" de una estrella, a veces apodada la "zona Ricitos de Oro", donde las temperaturas son adecuadas para que exista agua líquida en la superficie de un planeta para nutrir la vida tal como la conocemos.
Una idea emergente, respaldada por un conjunto de encuestas estelares de tres décadas de duración, es que hay "estrellas Ricitos de oro": ni demasiado calientes, ni demasiado frías, y sobre todo, no demasiado violentas para albergar planetas amigables con la vida.
Debido a que nuestro Sol ha nutrido la vida en la Tierra durante casi 4 mil millones de años, la sabiduría convencional sugeriría que estrellas como esta serían las principales candidatas en la búsqueda de otros mundos potencialmente habitables. En realidad, las estrellas ligeramente más frías y menos luminosas que nuestro Sol, clasificadas como enanas K, son las verdad…

Se hallan más de trescientos discos de formación de planetas en estrellas jóvenes en las nubes de Orión.

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Cómo se preparan las estrellas recién nacidas para el nacimiento de planetas.
Los radiotelescopios ALMA y VLA se adentran en las nubes de Orión, un vivero estelar que revela cómo las estrellas recién nacidas evolucionan y desarrollan discos protoplanetarios. Investigadores del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA-CSIC) participan en el trabajo, que constituye el mayor muestreo de este tipo realizado hasta la fecha.
Las estrellas se forman en las nubes moleculares, enormes nubes de gas (con un pequeño porcentaje del polvo) que puede contener masa suficiente para generar miles, e incluso millones, de estrellas como el Sol. Los embriones de las futuras estrellas se encuentran ocultos en el interior de estas nubes, por lo que la observación del proceso de formación estelar, así como de los discos a partir de los que nacen los planetas, resulta difícil. Ahora, un equipo internacional de astrónomos ha completado el mayor muestreo de estrellas recién nacidas desarrollado hasta la fech…

Hallazgos de agua de la sonda Juno en Júpiter.

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Desvelando los misterios de la atmósfera joviana.
La misión Juno de la NASA ha proporcionado sus primeros resultados científicos sobre la cantidad de agua en la atmósfera de Júpiter. Publicado recientemente en la revista Nature Astronomy, los resultados de Juno estiman que en el ecuador, el agua constituye aproximadamente el 0,25% de las moléculas en la atmósfera de Júpiter, casi tres veces la del Sol. Estos también son los primeros hallazgos sobre la abundancia de agua del gigante gaseoso desde que la misión Galileo de la agencia en 1995 sugirió que Júpiter podría estar extremadamente seco en comparación con el Sol (la comparación no se basa en agua líquida sino en la presencia de sus componentes, oxígeno e hidrógeno, presente en el sol).

Una estimación precisa de la cantidad total de agua en la atmósfera de Júpiter ha estado en las listas de deseos de los científicos planetarios durante décadas: la figura en el gigante gaseoso representa una pieza crítica que falta en el rompecabez…

Rayos cósmicos galácticos afectan la atmósfera de Titán.

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La química de Titán.
Gracias al Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA), un equipo de astrónomos planetarios reveló los secretos de la atmósfera de Titán, la luna más grande de Saturno. Los investigadores detectaron huellas químicas que indican que los rayos cósmicos provenientes de zonas externas al Sistema Solar afectan a las reacciones químicas que intervienen en la formación de moléculas orgánicas a base de nitrógeno. Esta es la primera observación que confirma la existencia de estos procesos, y contribuye para una mejor comprensión del intrigante medioambiente de Titán.
Esta luna genera mucho interés debido a su atmósfera única, donde se han detectado determinadas moléculas orgánicas que constituyen un ambiente prebiótico. 
El científico de la Universidad de Tokio, Takahiro Iino, y su equipo usaron ALMA para revelar los procesos químicos que ocurren en la atmósfera de Titán. Los astrónomos detectaron señales débiles pero sostenidas de acetonitrilo (CH3CN) y su raro i…

Un telescopio de ESO ve la tenue superficie de Betelgeuse.

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Los misterios de Betelgeuse.
Utilizando el Very Large Telescope (VLT) de ESO, un equipo de astrónomos ha captado la disminución de brillo de Betelgeuse, un fenómeno que no había tenido lugar anteriormente. Las impresionantes nuevas imágenes de la superficie de esta estrella supergigante roja, situada en la constelación de Orión, muestran, no sólo que se desvanece, sino también cómo su forma aparente está cambiando.
Para los observadores de estrellas, Betelgeuse siempre ha sido un faro en el cielo nocturno, pero, a finales del año pasado, su brillo comenzó a disminuir. Mientras se escribe esta nota, Betelgeuse está aproximadamente a un 36% de su brillo normal, un cambio constatable incluso a simple vista. Los entusiastas de la astronomía y los científicos esperaban con entusiasmo saber más sobre esta atenuación sin precedentes.
Un equipo liderado por Miguel Montargès, astrónomo de la Universidad Católica de Lovaina, en Bélgica, ha estado observando la estrella desde diciembre con el V…