Los movimientos nocturnos de NICER trazan el cielo de rayos X.

Área de barrido del NICER.

En esta imagen, numerosos arcos de barrido parecen congregarse en varias regiones brillantes. Usted puede preguntarse: ¿Qué se está mostrando? Rutas de tráfico aéreo? ¿Información en movimiento alrededor de internet global? ¿Campos magnéticos que recorren las áreas activas del Sol?

De hecho, este es un mapa de todo el cielo en rayos X registrados por el Neutron star  Interior Composition Explorer (NICER), una carga útil en la Estación Espacial Internacional. Los objetivos científicos primarios del NICER requieren que se dirija y rastree las fuentes cósmicas a medida que la estación orbita la Tierra cada 93 minutos. Pero cuando el Sol se pone y cae la noche en el puesto orbital, el equipo NICER mantiene activos sus detectores mientras la carga útil se desplaza de un objetivo a otro, lo que puede ocurrir hasta ocho veces en cada órbita.

El mapa incluye datos de los primeros 22 meses de las operaciones científicas de NICER. Cada arco traza rayos X, así como golpes ocasionales de partículas energéticas, capturados durante los movimientos nocturnos del NICER. El brillo de cada punto en la imagen es el resultado de estas contribuciones, así como el tiempo que NICER ha pasado mirando en esa dirección. Un brillo difuso impregna el cielo de rayos X, incluso lejos de fuentes brillantes.

Los arcos prominentes se forman porque NICER a menudo sigue los mismos caminos entre los objetivos. Los arcos convergen en puntos brillantes que representan los destinos más populares de NICER: las ubicaciones de importantes fuentes de rayos X que la misión monitorea regularmente.

Esta imagen de todo el cielo muestra 22 meses de datos de rayos X registrados por la estrella Neutron Interior Composition Explorer (NICER) de la NASA a bordo de la Estación Espacial Internacional durante sus desplazamientos nocturnos entre los objetivos. Utilice el control deslizante para identificar fuentes prominentes. NICER observa con frecuencia los objetivos que mejor se adaptan a su misión principal (los púlsares de "radio de masa") y aquellos cuyos pulsos regulares son ideales para el experimento de Explorador de Estación para la Tecnología de Navegación y Temporización de Rayos X (SEXTANT). Un día podrían formar la base de un sistema similar a un GPS para navegar el sistema solar. Créditos: NASA / NICER.

"Incluso con un procesamiento mínimo, esta imagen revela el Cygnus Loop, un remanente de supernova de aproximadamente 90 años luz y se piensa que tiene entre 5,000 y 8,000 años", dijo Keith Gendreau, investigador principal de la misión en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt. Maryland. "Estamos construyendo gradualmente una nueva imagen de rayos X de todo el cielo, y es posible que las barridas nocturnas de NICER descubran fuentes previamente desconocidas".

La misión principal de NICER es determinar el tamaño de los densos restos de estrellas muertas llamadas estrellas de neutrones, algunas de las cuales vemos como púlsares, con una precisión del 5%. Estas medidas finalmente permitirán a los físicos resolver el misterio de qué forma de materia existe en sus núcleos increíblemente comprimidos. Los púlsares, las estrellas de neutrones que giran rápidamente y que parecen "pulsar" la luz brillante, son ideales para esta investigación de "radio de masa" y son algunos de los objetivos habituales del NICER.

Otros púlsares visitados con frecuencia se estudian como parte del experimento de NICER Station Explorer para la tecnología de sincronización y navegación por rayos X (SEXTANT), que utiliza la sincronización precisa de los pulsos de rayos X de púlsar para determinar de forma autónoma la posición y la velocidad de NICER en el espacio. Es esencialmente un sistema de GPS galáctico. Cuando esté madura, esta tecnología permitirá que las naves naveguen por todo el sistema solar, y más allá.


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Última actualización 30 de mayo del 2.019, enlace publicación.
Editor: Rob Garner

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