New Horizons captura imágenes que rompen récords en el cinturón de Kuiper.

La nave espacial Nuevos Horizontes en el Cinturón de Kuiper.
Con su Imager de Reconocimiento de Largo Alcance (LORRI), New Horizons ha observado varios objetos del Cinturón de Kuiper (KBO) y planetas enanos en ángulos de fase únicos, así como Centauros en ángulos de fase extremadamente altos para buscar anillos o polvo de dispersión directa. Estas imágenes en falso color de diciembre de 2017 de KBOs 2012 HZ84 (izquierda) y 2012 HE85 son, por ahora, las más lejanas de la Tierra jamás capturadas por una nave espacial. También son las imágenes más cercanas de todos los objetos del Cinturón de Kuiper. Créditos: NASA / JHUAPL / SwRI

La nave espacial New Horizons de la NASA que recientemente giró su cámara telescópica hacia un campo de estrellas, capturó una imagen e hizo historia.

El marco de calibración de rutina del cúmulo de estrellas abierto galáctico "Wishing Well", realizado por Long Range Reconnaissance Imager (LORRI) el 5 de diciembre, se tomó cuando New Horizons estaba a una distancia de 3,79 billones de millas (6,12 billones de kilómetros, o 40,9 unidades astronómicas) de la Tierra: convirtiéndola, por un tiempo, en la imagen más lejana que se haya hecho desde la Tierra.

New Horizons estaba incluso más lejos de casa que la Voyager 1 de la NASA cuando capturó la famosa imagen de la Tierra "Pale Blue Dot". Esa imagen era parte de un compuesto de 60 imágenes que miraban al sistema solar, el 14 de febrero de 1990, cuando el Voyager estaba a una distancia de 3,75 billones de millas (6,06 billones de kilómetros, o aproximadamente 40,5 unidades astronómicas [AU]) de la Tierra. Las cámaras de Voyager 1 se apagaron poco después de ese retrato, dejando su registro de distancia sin competencia durante más de 27 años.

LORRI rompió su propio récord solo dos horas más tarde con imágenes de Objetos del Cinturón de Kuiper (KBO de las siglas en inglés), 2012 HZ84 y 2012 HE85, lo que demuestra aún más cómo nada se detiene cuando cubres más de 700.000 millas (1,1 millones de kilómetros) de espacio cada día.

Distancia y velocidad.
Imagen de autor de la nave espacial New Horizons.
Crédito: NASA/JHUAPL/SwRI.

New Horizons es solo la quinta nave espacial que acelera más allá de los planetas exteriores, por lo que muchas de sus actividades establecen registros de distancia. El 9 de diciembre llevó a cabo la maniobra de corrección del rumbo más lejana, ya que el equipo de la misión guió a la nave hacia un encuentro cercano con una KBO llamada 2014 MU69 el 1 de enero de 2019. Ese vuelo de Año Nuevo más allá de MU69 será el el encuentro planetario más lejano en la historia, pasando mil millones de millas más allá del sistema de Plutón, que New Horizons exploró en julio de 2015.

Durante su misión extendida en el Cinturón de Kuiper, que comenzó en 2017, New Horizons tiene como objetivo observar al menos dos docenas de otros KBO, planetas enanos y "Centauros", antiguos KBO en órbitas inestables que cruzan las órbitas de los planetas gigantes. Los científicos de la misión estudian las imágenes para determinar las formas y las propiedades de superficie de los objetos, y para buscar lunas y anillos. La nave espacial también realiza mediciones casi continuas del plasma, el polvo y el entorno de gas neutral a lo largo de su camino.

La nave espacial New Horizons está en buena forma y actualmente se encuentra en hibernación. Los controladores de la misión en el Laboratorio de Física Aplicada Johns Hopkins en Laurel, Maryland, sacarán a la nave espacial de su letargo electrónico el 4 de junio y comenzarán una serie de revisiones del sistema y otras actividades para preparar New Horizons para el encuentro MU69.

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• Publicado en NASA el 8 de febrero de 2.018.

Última actualización: 8 de febrero de 2018
Editor: Bill Keeter