El lado bello de una galaxia lenticular tipo S0.

IC 335.
El tercer tipo de galaxias, las galaxias lenticulares.

Esta nueva imagen del Telescopio Espacial Hubble de la NASA / ESA muestra la galaxia IC 335 frente a un fondo de galaxias distantes. IC 335 es parte de un grupo de galaxias que contiene otras tres galaxias, y está ubicado en el cúmulo de galaxias Fornax a 60 millones de años luz de distancia.

Como se ve en esta imagen, el disco de IC 335 aparece de borde desde el punto de vista de la Tierra. Esto hace que sea más difícil para los astrónomos clasificarlo, ya que la mayoría de las características de la morfología de una galaxia espiral barrada, los brazos de una espiral o la barra en el centro, solo son visibles cuando se la puede observar de cara. Aún así, la galaxia de 45.000 años luz de tamaño podría clasificarse como un tipo S0, una galaxia lenticular.

Estas galaxias lenticulares son un estado intermedio en los esquemas de clasificación morfológica de galaxias entre las galaxias espirales verdaderas y las elípticas. Tienen un disco estelar delgado y una protuberancia, como galaxias espirales, pero a diferencia de las galaxias espirales típicas, han consumido la mayor parte del gas y polvo interestelar. Solo se pueden crear unas pocas estrellas nuevas a partir del material que queda y la tasa de formación de estrellas es muy baja. Por lo tanto, la población de estrellas en las galaxias S0 consiste principalmente en estrellas envejecidas, muy similar a la población de estrellas en las galaxias elípticas.

Como las galaxias S0 tienen solamente brazos espirales mal definidos se las confunde fácilmente con galaxias elípticas si se las ve inclinadas de frente o de lado como IC 335 aquí. Y, de hecho, a pesar de las diferencias morfológicas entre las galaxias de clase elíptica y S0, comparten algunas características comunes, como son los tamaños típicos y las características espectrales.

Ambas clases de galaxias son también galaxias de tipo temprano, ya que están evolucionando pasivamente. Sin embargo, las galaxias elípticas pueden estar evolucionando pasivamente cuando las observamos o también pudieron tener interacciones violentas con otras galaxias en el pasado. Las galaxias S0 pueden estar envejeciendo desde su formación como galaxias espirales que nunca tuvieron interacciones con otras galaxias o pueden ser el resultado del envejecimiento de una sola fusión entre dos galaxias espirales en el pasado. Teniendo en cuenta estas dos soluciones la naturaleza exacta de estas galaxias sigue siendo un tema de debate.

Crédito:
ESA / Hubble y NASA

• Publicado en Hubble el 22 de diciembre del 2.014.