NGC 6503, galaxia espiral.

Perdido en el espacio, nueva imagen de Hubble de la galaxia NGC 6503.
NGC 6503.

Aunque el Universo puede parecer espacioso, la mayoría de las galaxias se agrupan en grupos o racimos y un vecino nunca está lejos. Pero esta galaxia, conocida como NGC 6503, se ha encontrado en una posición solitaria, mostrada aquí en el borde de un parche de espacio extrañamente vacío llamado Vacío Local. Esta nueva imagen del Telescopio Espacial Hubble de la NASA / ESA muestra un conjunto muy rico de colores, añadiéndose al detalle visto en imágenes anteriores.

Imagen de campo amplio de NGC 6503
realizada en base Tierra con el  DSS2.
NGC 6503 está a sólo unos 18 millones de años luz de distancia de nosotros en la constelación de Draco (El Dragón), por lo que es uno de los vecinos más cercanos de nuestro Grupo Local. Se extiende unos 30 000 años luz, aproximadamente un tercio del tamaño de la Vía Láctea. La solitaria ubicación de la galaxia llevó al cazador de estrellas Stephen James O'Meara a denominarlo "Lost-In-Space galaxy" en su libro Hidden Treasures [1].

Esta galaxia no sólo ofrece inspiración poética, es también el tema de la investigación en curso. El Legus Extracto Legal (LEGUS) de Hubble está explorando una muestra de galaxias cercanas, incluyendo NGC 6503, para estudiar su forma, estructura interna y las propiedades y el comportamiento de sus estrellas. Esta encuesta utiliza 154 órbitas de tiempo en Hubble; Por el contrario, un típico programa de observación de Hubble dura de unas cuantas decenas de órbitas.

El Vacío Local es un parche de espacio que se piensa que es de unos 150 millones de años luz de ancho que parece estar curiosamente carente de galaxias. Los astrónomos que usaron el Hubble descubrieron que el vacío de esta región tiene bastante efecto en el espacio que nos rodea: la Vía Láctea está siendo fuertemente alejada de ella por el suave pero implacable tirón de otras galaxias cercanas.

NGC 6503 se encuentra justo en el borde de este vacío. Tiene una protuberancia central casi inexistente rodeada por un halo masivo de gas. La región central de la galaxia es un buen ejemplo de algo conocido como "región de emisión nuclear de baja ionización", o LINER. Son menos luminosas que algunas de las galaxias más brillantes. Se cree que la emisión del corazón de NGC 6503 es el resultado de un agujero negro hambriento que sólo se mantiene activo, recibiendo una cantidad muy pequeña de gas infalible para mantener a raya su gran apetito.


Test de la cámara WFC3 del Hubble.

Una imagen anterior de NGC 6503 fue lanzada como una imagen de Hubble de la semana de nuevo en 2010, tomada por la cámara avanzada de Hubble para las encuestas. Sin embargo, esta nueva imagen, tomada con la Wide Field Camera 3 (WFC3) de Hubble, muestra NGC 6503 en detalles llamativos y con un conjunto más rico de colores. Las manchas rojas brillantes del gas se pueden ver dispersadas a través de sus brazos espirales que remolinan, mezclados con las regiones azules brillantes que contienen estrellas que se forman nuevamente. Las calles de polvo marrón oscuro serpentean a través de los brillantes brazos y centro de la galaxia, dándole un aspecto moteado.

Instalado en 2009 durante la última misión de servicio de Hubble, SM4, WFC3 cubre una amplia gama del espectro, desde el ultravioleta hasta el infrarrojo cercano. Comparado con su predecesor, el Wide Field y Planetary Camera 2 (WFPC2), ofrece una resolución mejorada y un campo de visión más amplio, y ha llevado a un gran número de impresionantes imágenes de Hubble desde su instalación.

Notas
[1] Éste era también el nombre de una competencia que procesaba de la imagen de Hubble funcionada en 2012, que invitó a gente a recorrer el archivo de Hubble para observaciones interesantes y hermosas.

Créditos:
NASA, ESA, D. Calzetti (Universidad de Massachusetts, EE.UU.) y H. Ford (Universidad Johns Hopkins, EE.UU.)

Publicado en Hubble el 10 de junio del 2.015.

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