Barnard 33, en HD por VLT.

Imágenes de VLT de la nebulosa de cabeza de caballo.
La nebulosa Cabeza de Caballo.

Una nueva imagen en color de alta resolución de uno de los objetos celestes más fotografiados, la famosa Nebulosa de Cabeza de Caballo en Orión, se ha producido a partir de datos almacenados en el Archivo Científico de VLT. Los fotogramas CCD originales se obtuvieron en febrero de 2.000 con el instrumento FORS2 multi mode en el telescopio VLT KUEYEN de 8,2 m en Paranal (Chile). El campo de visión comparativamente grande de la cámara FORS2 es ideal para mostrar este objeto extendido y su entorno inmediato en detalle impresionante.

Un objeto espectacular
La imagen muestra la famosa Nebulosa Cabeza de Caballo, que se encuentra en el complejo de nubes moleculares Orion. Su nombre oficial es Barnard 33 y es una protrusión de polvo en la región sur de la nube de polvo denso Lynds 1630, en el borde de la región HII de IC 434. La distancia a la región es de unos 1.500 años luz (430 pc).

El instrumento FORS2 multi-modo en el segundo Telescopio Unitario de VLT (KUEYEN)

Esta hermosa imagen en color fue producida a partir de tres imágenes obtenidas con el instrumento FORS2 multi-modo en el segundo Telescopio Unitario de VLT (KUEYEN), unos meses después de haber tenido "Primera Luz", Los archivos de imagen se extrajeron de VLT Science Archive Facility y la foto constituye un excelente ejemplo del uso posterior de estos valiosos datos. 

El campo de visión comparativamente grande de la cámara FORS2 (casi 7 x 7 arcmin 2) y la resolución del detector (0,2 arcsec / pixel) hacen que este instrumento sea óptimamente adecuado para la imagen de este objeto extendido y su entorno inmediato. Hay obviamente una abundancia del detalle, y la información científica se puede derivar de los colores demostrados en esta foto. En la imagen se ven tres colores predominantes: rojo de la emisión de hidrógeno (H-alfa) de la región HII, marrón para el primer plano que obscurece el polvo y azul-verde para la luz estelar dispersada.

Las regiones azul-verde de la nebulosa de cabeza de caballo corresponden a regiones no sombreadas de la luz desde las estrellas en la región H II hasta la parte superior de la imagen y dispersan radiación estelar hacia el observador, éstas son «montañas» de polvo. La "melena" del caballo es un área en la que hay menos polvo a lo largo de la línea de visión y la emisión de fondo (H-alfa) de los átomos de hidrógeno ionizados se puede ver a través del polvo de primer plano.

El VLT de la ESO.

Una zona caótica.
A la alta resolución de esta imagen la cabeza de caballo aparece muy caótica con muchos mechones y filamentos y polvo difuso. En la parte superior de la figura hay un borde brillante que separa el polvo de la región HII. Se trata de un "frente de ionización" donde los fotones ionizantes de la región HII se están moviendo hacia la nube, destruyendo el polvo y las moléculas y calentando y ionizando el gas.

El polvo y las moléculas pueden existir en las regiones frías del espacio interestelar que están protegidas de la luz de las estrellas por capas muy grandes de gas y polvo. Los astrónomos se refieren a estructuras alargadas, como la Cabeza de Caballo, como "troncos de elefantes" (¡no importa la confusión zoológica!) Que son comunes en los límites de las regiones HII. Otro ejemplo bien conocido son los pilares de M16 (la "Nebulosa del Águila") que se hizo famosa por la imagen de HST fina,  una nueva visión infrarroja por VLT y ISAAC.

Estas estructuras son sólo temporales, ya que están siendo constantemente erosionado por la región en expansión del gas ionizado y se destruyen en plazos de unos pocos miles de años. La cabeza de caballo tal como la vemos hoy no durará para siempre y los cambios de minutos se harán observables a medida que pasa el tiempo.

Los alrededores.
Al este de la cabeza de caballo (en la parte inferior de esta imagen) hay una amplia evidencia para la formación de estrellas en la nube oscura Lynds 1630. Aquí, la nebulosa de reflexión NGC 2023 rodea la estrella caliente de tipo espectral B HD 37903 y se encuentran algunos objetos Herbig Haro que representan salidas de gas de alta velocidad de estrellas muy jóvenes con masas alrededor de una masa solar.

La región HII al oeste (parte superior de la imagen) es ionizada por la fuerte radiación de la brillante estrella Sigma Orionis, situada justo debajo de la estrella más austral en el Cinturón de Orión. La cadena de polvo y las nubes moleculares forman parte de las regiones Orión A y B también conocidas como espadas de Orión.

Crédito:
ESO.

Publicado en ESO el 25 de enero del 2.002.

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