Messier 104, por el VLT de ESO.

Sombras finas de un Sombrero, una nueva mirada a una galaxia inusual.
La Galaxia del Sombrero.

Además de su valor científico, muchas de las exposiciones que ahora están obteniendo los astrónomos visitantes del Very Large Telescope (VLT) de ESO son también muy bellas. Esto es totalmente cierto para esta nueva imagen de la famosa galaxia espiral de tipo temprano Messier 104, ampliamente conocida como el "Sombrero" (el sombrero mexicano) debido a su forma particular.

La imagen en color fue hecha por una combinación de tres imágenes CCD del instrumento multi-modo FORS1 en VLT ANTU, recientemente obtenido por Peter Barthel del Instituto Kapteyn (Groningen, Países Bajos) durante una observación en el Observatorio Paranal. Él y Mark Neeser, también del Instituto Kapteyn, produjeron las imágenes compuestas.

La galaxia se ajusta perfectamente al campo de visión de la cámara FORS1 de 6,8 x 6,8 arcmin 2. Se revela una gran cantidad de detalles finos, desde las estructuras en la pronunciada banda de polvo en el plano ecuatorial, hasta muchas galaxias de fondo débil que brillan a través de las regiones externas.

El "Sombrero" se encuentra en la constelación Virgo (la Virgen), a una distancia de unos 50 millones de años luz. La "nitidez" total de esta imagen en color corresponde a aproximadamente 0,7 arco segundos que se traduce en una resolución de aproximadamente 170 años luz a esa distancia.

Acerca de Messier 104.
Detalle del área de la zona este de M104, con pronunciadas
bandas de polvo y muchas galaxias de fondo.
Crédito: ESO/P. Barthel


Messier 104 es el 104º objeto del famoso catálogo de nebulosas del astrónomo francés Charles Messier (1730-1817). No fue incluido en las primeras dos ediciones (con 45 objetos en 1774, 103 en 1781), pero Messier pronto lo añadió a mano en su copia personal como una "nebulosa muy débil". La velocidad de la recesión, de unos 1000 km / s, fue medida por primera vez por el astrónomo estadounidense Vesto M. Slipher en el Observatorio de Lowell en 1912; Él también fue el primero en detectar la rotación de la galaxia.

Esta galaxia se caracteriza por su protuberancia nuclear dominante, compuesta principalmente de estrellas maduras, y su disco casi de borde formado por estrellas, gas y polvo intrincadamente estructurado. La complejidad de este polvo, y la alta resolución de esta imagen, es más evidente directamente delante del núcleo brillante, pero también es muy evidente como carriles oscuros de absorción en todo el disco. Una fracción significativa del disco galáctico es incluso visible en el lado lejano de la fuente, a pesar de su bulto masivo,  Un gran número de fuentes pequeñas y ligeramente difusas puede ser visto como un enjambre en el halo de Messier 104. La mayoría de estos son grupos globulares, similares a los encontrados en nuestra propia galaxia.

Las mediciones revelan un fuerte incremento en la relación masa-luz y el aumento de las velocidades estelares cerca del núcleo de Messier 104. Esto es indicativo de la presencia de un agujero negro masivo en el centro, estimado en aproximadamente entre 9 a 10 masas solares.

Las propiedades de radio de Messier 104 son inusuales para una galaxia espiral, tiene un núcleo variable. El espectro óptico de la región central muestra líneas de emisión de gas caliente (del tipo "LINER", región de emisión nuclear de baja ionización). Esto señala que Messier 104 alberga un débil Núcleo Galáctico Activo (AGN). Aunque más comúnmente conocido de los cuásares mucho más luminosos y distantes y poderosas galaxias de radio, el AGN débil en esta galaxia se encuentra en el extremo opuesto: la explicación más probable es un agujero negro central que acrecienta la materia de alrededor del núcleo a un ritmo lento.

Crédito:
ESO.

Publicado en ESO el 23 de febrero de 2.000.

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