La galaxia espiral NGC 1376.

Una galaxia en forma de copo de nieve.
NGC 1376.

Una galaxia espiral azul-blanca cuelga delicadamente en el vacío frío del espacio. Conocida como NGC 1376, esta belleza en forma de copo de nieve se pudo observar con el Telescopio Espacial Hubble.

Concentrado a lo largo de los brazos espirales de NGC 1376, los nudos relucientes de gas brillante resaltan las áreas de formación estelar activa. Estas regiones muestran un exceso de luz en longitudes de onda ultravioleta (UV) porque contienen grupos brillantes de estrellas recién nacidas calientes que  emiten luz ultravioleta. Las áreas rojas menos intensas cerca del núcleo y entre los brazos son en su mayoría estrellas de más edad. Las calles de polvo rojizo delinean regiones más frías y densas donde las nubes interestelares pueden colapsar para formar nuevas estrellas. Visualmente entremezclados entre los brazos espirales hay una pizca de galaxias de fondo rojizo.

NGC 1376 se encuentra a una distancia estimada de 180 millones de años luz de la Tierra en la constelación de Eridanus. Esta galaxia pertenece a una clase de galaxias espirales que están casi de frente en nuestra línea de visión. Su orientación ayuda a los astrónomos a estudiar los detalles y las características de la galaxia desde un punto de observación relativamente despejado. Una de estas características está representada por estrellas que varían en brillo a lo largo del tiempo. En 1990 NGC 1376 fue el hogar de una explosión de supernova (SN 1990go) que rivalizaba con todo el núcleo (visto desde telescopios terrestres) durante varias semanas.

La historia de cómo esta galaxia llegó a ser fotografiada por Hubble es algo único. Durante las observaciones de noviembre de 2006, de una galaxia enana cercana con Cámara de Infrarrojo Cercano y Espectrómetro Multi-Objeto del detector de Hubble (NICMOS), una cuidadosa planificación permitido para NGC 1376 sea visible en el campo de visión de la cámara avanzada para sondeos (ACS) en el mismo tiempo. Por lo tanto, Hubble pudo obtener dos galaxias por el precio de una. Aunque el uso de instrumentos paralelos a bordo del Hubble no es poco común, la captura de dos objetivos interesantes es bastante rara.

Las observaciones iniciales basadas en tierra de NGC 1376 y su compañero enano contiguo implican que las dos pueden estar interfiriendo entre sí, pero las condiciones de elevación no son signos obvios de interacción. Esta no es la galaxia tendría ningún efecto sobre esta galaxia espiral gigante. NGC 1376 fue fotografiado con ACS en ocho filtros que van del azul a la luz visible a la luz infrarroja. Cuatro de las imágenes más populares fueron usadas en este compuesto Hubble de NGC 1376.

Crédito: NASA, ESA y el Hubble Heritage Team (STScI / AURA). Agradecimiento: R. Thompson (Universidad de Arizona).

• Publicado en Hubble 14 de octubre del 2.010, enlace noticia.