NGC 2442, una galaxia espiral retorcida.

Dos miradas a una galaxia torcida, trabajando en equipo.
Primera imagen: un primer plano de NGC 2442 por el Hubble.

Este primer plano de la galaxia Meathook "Gancho de Carne" NGC 2442 tomada por el Hubble se centra en el más compacto de sus dos brazos espirales, así como en la región central. Este brazo espiral fue el anfitrión de una supernova que explotó en 1999. Estas observaciones fueron realizadas en 2006 con el fin de estudiar los efectos posteriores de esta supernova. Información obtenida desde la Tierra con el telescopio de 2,2 metros MPG/ESO en el Observatorio La Silla, en Chile, fue utilizada para completar algunos bordes de esta imagen.

Crédito:
NASA/ESA & ESO.

La galaxia Meathook (Gancho de Carne), o NGC 2442, posee una forma tremendamente torcida. Uno de sus brazos espirales está muy doblado hacia adentro y alberga una supernova reciente, mientras que el otro, salpicado de estrellas recién formadas, se extiende bastante hacia afuera del núcleo. El telescopio de 2,2 metros MPG/ESO en el Observatorio La Silla, en Chile, y el Telescopio Espacial Hubble NASA/ESA, han capturado dos imágenes contrastantes de esta galaxia espiral asimétrica.

La galaxia Meathook (Gancho de Carne), o NGC 2442, en la constelación austral de Volans, es fácilmente reconocible por sus brazos espirales asimétricos. Se cree que la apariencia torcida de la galaxia es causada por interacciones gravitacionales con otra galaxia en algún momento de su historia, si bien los astrónomos no han podido hasta ahora identificar con certeza la causa.

Segunda imagen: visión de campo amplio de NGC 2442. 

Esta visión de campo amplio, tomada con el instrumento Wide Field Imager del telescopio de 2,2 metros MPG/ESO en el Observatorio La Silla, en Chile, muestra claramente la forma de doble gancho que da nombre a esta galaxia. Esta imagen también captura varias otras galaxias cercanas a NGC 2442, así como muchas otras galaxias remotas que formadas en el rico telón de fondo. Si bien el Wide Field Imager, desde la Tierra, no puede alcanzar la nitidez del Hubble en el espacio, puede abarcar una porción del cielo mucho mayor en una sola exposición. Ambas herramientas permiten generalmente a los astrónomos obtener información complementaria.

El HST visto desde el Atlantis.
Una imagen más cercana obtenida con el Telescopio Espacial Hubble NASA/ESA, se centra en el núcleo de la galaxia, en el más compacto de sus dos brazos espirales. En 1999, una estrella masiva al final de su vida explotó como una supernova en este brazo. Comparando antiguas observaciones terrestres, imágenes previas del Hubble tomadas en 2001, y estas imágenes tomadas a fines de 2006, los astrónomos fueron capaces de estudiar en detalle lo que pasó con la estrella al momento de morir. Cuando esta imagen fue captada, la supernova se había extinguido por lo que no es visible.

Las observaciones de ESO, a diferencia de las del Hubble, rescatan el otro extremo del ciclo vital de las estrellas. Esparcidas a lo largo de casi toda la galaxia, especialmente en el más largo de sus brazos espirales, se pueden ver unas manchas rosadas y rojas. Este color proviene del gas hidrógeno de zonas de formación estelar: a medida que la radiación de las estrellas recién nacidas excita el gas de las nubes donde se formaron, se produce un brillo de color rojo.

La interacción con otra galaxia, que le dio a la Galaxia Meathook su inusual forma asimétrica, es también la causa que probablemente encendió el reciente episodio de formación estelar. La misma fuerza de atracción que deformó la galaxia habría perturbado las nubes de gas, iniciando su colapso gravitacional.

Wide Field Imager del telescopio de 2,2 metros MPG/ESO.
Información adicional.
ESO, el Observatorio Europeo Austral, es la principal organización astronómica intergubernamental en Europa y el observatorio astronómico más productivo del mundo. Es apoyado por 15 países: Alemania, Austria, Bélgica, Brasil, Dinamarca, España, Finlandia, Francia, Holanda, Italia, Portugal, el Reino Unido, República Checa, Suecia y Suiza. ESO desarrolla un ambicioso programa enfocado en el diseño, construcción y operación de poderosas instalaciones de observación terrestres que permiten a los astrónomos hacer importantes descubrimientos científicos. ESO también cumple un rol principal en promover y organizar la cooperación en investigación astronómica. ESO opera tres sitios únicos de observación de clase mundial en Chile: La Silla, Paranal y Chajnantor. En Paranal, ESO opera el Very Large Telescope, el observatorio óptico más avanzado del mundo. ESO es el socio europeo de un revolucionario telescopio, ALMA, el proyecto astronómico más grande en desarrollo. ESO está actualmente planificando el European Extremely Large Telescope, E-ELT, el telescopio óptico y de infrarrojo cercano de 42 metros de diámetro, que llegará a ser “el ojo más grande del mundo en el cielo”.

Publicado en ESO el 4 de mayo del 2.011.

Entradas más visitadas.

NGC 6543, la nebulosa Ojo de Gato.

El Quinteto de Stephan.

NGC 2392, imagen compuesta de la Nebulosa del Esquimal.

Los Pilares de la Creación.

SN 1604, la Supernova de Kepler.

La medidas en el Universo.

Terzan 5, cúmulo globular por el Hubble.

Messier 42, la nebulosa de Orión distintas visiones.

Galaxias y clases de galaxias.

IC 2006, una galaxia elíptica.