Westerlund 1, cuna de estrellas.

Hogar de una Hipergigante roja.
Westerlund 1.

La luz viaja por el espacio a una velocidad aproximada de algo menos de unos 300.000 kilómetros por segundo. Esta velocidad asombrosa se utiliza para calcular las distancias astronómicas aunque a menudo es malinterpretada como una unidad de tiempo debido a su nombre engañoso, un año-luz es en realidad una unidad de distancia o longitud astronómica y se define como la distancia que la luz recorre en un año en el vacio. Transformando esta medida en kilómetros nos sale un cálculo de alrededor de nueve billones de kilómetros ... pero es un poco difícil de visualizar.

Con esto en mente 15.000 años luz puede sonar como una distancia realmente enorme pero en comparación con la inmensidad del cosmos es realmente una distancia muy cercana. De hecho, un objeto situado a 15.000 años luz de distancia ni siquiera estaría fuera de nuestra galaxia, la Vía Láctea. Ésta es aproximadamente la distancia entre nosotros y un racimo de la superestrella joven conocida como Westerlund 1, hogar de una de las estrellas más grandes jamás descubierta.

Las estrellas se clasifican según su tipo espectral, temperatura superficial y luminosidad. Mientras estudiaban y clasificaban las estrellas constituyentes del grupo, los astrónomos descubrieron que Westerlund 1 es hogar de una de las estrellas más grandes jamás descubiertas, nombrado originalmente Westerlund 1-26. Esta estrella se trata de una supergigante roja, aunque a veces es clasificada como hipergigante, con un radio de más de 1.500 veces el de nuestro Sol. Si Westerlund 1-26 se colocaría en el centro del Sistema Solar donde está nuestro Sol se extendería más allá de la órbita de Júpiter.

Se cree que la mayor parte de las estrellas de Westerlund 1 se han formado en la misma época de actividad, lo que significa que tienen edades y composiciones similares. El grupo es relativamente joven en términos astronómicos, alrededor de tres millones de años, es un bebé comparado con nuestro propio Sol que tiene unos 4.600 millones de años.

Crédito: 
ESA / Hubble y NASA.

Publicado en Hubble el 6 de marzo del 2.017.

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