Una nueva herramienta para 'pesar' planetas invisibles.

NEID o la medición por bamboleo.

El instrumento NEID ayudará a los científicos a determinar la densidad de planetas distantes, lo que puede revelar si el planeta es rocoso, como la Tierra, o en su mayoría gaseoso, como Júpiter. El instrumento NEID, montado en el telescopio WIYN de 3,5 metros en el Observatorio Nacional Kitt Peak. La asociación de Investigación de Observación de Exoplanetas NASA-NSF (NN-EXPLORE) financia NEID (abreviatura de Investigaciones de Exoplanetas NN-EXPLORE con espectroscopía Doppler). Crédito: Laboratorio Nacional de Investigación de Astronomía Infrarroja Óptica / KPNO / NSF / AURA de NSF.

Un nuevo instrumento financiado por la NASA y la National Science Foundation llamado NEID (pronunciado "NOO-id"; suena como "fluid") ayudará a los científicos a medir las masas de planetas fuera de nuestro sistema solar, los exoplanetas, al observar la atracción gravitatoria que ejercen sobre sus estrellas madres. Esa información puede ayudar a revelar la composición de un planeta, un aspecto crítico para determinar su potencial habitabilidad.

Recientemente, NEID realizó sus primeras observaciones en el telescopio WIYN de 3,5 metros (11,5 pies) en el Observatorio Nacional Kitt Peak cuando estudió 51 Pegasi, que en 1995 fue la primera estrella similar al Sol en albergar un exoplaneta.

Ubicado en el sur de Arizona, el observatorio se encuentra en tierra de la Nación Tohono O'odham, y la pronunciación de NEID evoca una palabra que se traduce aproximadamente como "ver" en el idioma Tohono O'odham. El instrumento encuentra y estudia planetas usando lo que se llama el método de velocidad radial, donde los científicos miden cómo la estrella se tambalea ligeramente debido a la atracción gravitacional de un planeta en órbita. Cuanto más masivo es el planeta, más fuerte es su tirón y más rápido se mueve la estrella. (Una estrella más pequeña también es más susceptible a la atracción gravitacional de un planeta que una más grande).

Armados con mediciones del diámetro y la masa de un planeta, los científicos también pueden determinar su densidad, que generalmente puede revelar si el planeta es rocoso (como la Tierra, Venus y Marte) o mayormente gaseoso (como Júpiter y Saturno). Este es un primer paso para encontrar mundos potencialmente habitables similares a la Tierra. Cuando se aplica a muchos planetas, el método proporciona una visión más completa de los tipos más comunes en la galaxia y cómo se forman otros sistemas planetarios.

Medición por bamboleo.

Los planetas en nuestro propio sistema solar hacen que nuestro Sol se tambalee: Júpiter, con su inmensa gravedad, hace que nuestra estrella se mueva de ida y vuelta a aproximadamente 43 pies por segundo (13 metros por segundo), mientras que la Tierra causa un movimiento más tranquilo de solo 0,3 pies por segundo (0,1 metros por segundo). La velocidad es proporcional a la masa de un planeta en órbita, así como a la masa de la estrella y la distancia entre esos dos objetos.

Hasta ahora, los instrumentos generalmente han sido capaces de medir velocidades de hasta 3 pies por segundo (1 metro por segundo), pero NEID pertenece a una nueva generación de instrumentos capaces de lograr una precisión tres veces más fina. Tiene el potencial de detectar y estudiar planetas rocosos alrededor de estrellas más pequeñas que el Sol. Además, los científicos e ingenieros que trabajan con el instrumento quieren usarlo para demostrar una "velocidad radial de precisión extrema" que tal vez algún día pueda detectar planetas tan pequeños como la Tierra que orbita alrededor de estrellas similares al Sol en la zona habitable, donde el agua líquida podría potencialmente existir en la superficie de un planeta.

NEID también confirmará la presencia y medirá masas de planetas descubiertos por el telescopio espacial TESS (o satélite de estudio de exoplanetas en tránsito) recientemente lanzado por la NASA, que detecta planetas a través de un método diferente de NEID: TESS busca pequeñas variaciones en la luz proveniente de estrellas cercanas, una indicación de que un planeta está cruzando la cara o el disco de la estrella, es el denominado método de transito. Este enfoque puede revelar cuán grande es el planeta (información necesaria para calcular la densidad del planeta) y, según el bamboleo, la duración de su "año" o un viaje alrededor de su estrella. NEID también puede investigar los candidatos a planetas encontrados por otros telescopios. 

Los miembros del equipo NEID discutirán los primeros resultados ligeros en la 235ª reunión de la Sociedad Astronómica Americana en Honolulu.

La asociación NASA-NSF Exoplanet Observational Research (NN-EXPLORE) financia NEID, abreviatura de NN-EXPLORE Exoplanet Investigations with Doppler spectroscopy. NN-EXPLORE es administrado en la NASA por el Exoplanet Exploration Program (ExEP), con sede en el Jet Propulsion Laboratory en Pasadena, California. El equipo NEID está dirigido por la Universidad Estatal de Pensilvania con socios importantes en la Universidad de Pensilvania, la Universidad de Arizona, el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA y el Instituto de Ciencias Exoplanetas de la NASA en Caltech.

El espectrógrafo NEID fue construido en la Universidad Estatal de Pensilvania. El Laboratorio de Investigación de Astronomía Óptica-Infrarroja Óptica de NSF (OIR Lab) fue responsable de las modificaciones al telescopio WIYN de 3.5 metros para acomodar NEID. El diseño del adaptador del puerto del telescopio fue dirigido por el Laboratorio OIR y fue construido en la Universidad de Wisconsin. Los participantes adicionales de NEID incluyen Carleton College, el Instituto Nacional de Estándares y Tecnología, la Universidad de California Irvine, la Universidad de Colorado y la Universidad Macquarie.


New Planet Tracker de la NASA, NEID. Se instaló un nuevo instrumento de búsqueda de planetas financiado por la NASA en el telescopio WIYN, en Kitt Peak, Arizona. NEID (pronunciado "NOO-id", rima con fluido) es un espectrómetro que es uno de los primeros instrumentos de este tipo con la precisión para detectar pequeños planetas terrestres alrededor de estrellas cercanas. NEID también confirmará la presencia de planetas descubiertos por el telescopio espacial TESS de la NASA y revelará detalles de su anatomía. Finalmente, los científicos quieren poder encontrar planetas similares a la Tierra alrededor de estrellas similares al Sol, en un esfuerzo por encontrar un mundo con vida en él.

Noticias Medios Contacto.

Calla Cofield

Laboratorio de Propulsión a Chorro, Pasadena, California.
626-808-2469

• Publicado en NASA-JPL-Caltech el 8 de enero del 2020, enlace publicación.

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