La nebulosa de la tarántula hace girar la red del misterio en la imagen de Spitzer.

La nebulosa de la tarántula.

La nebulosa de la tarántula en dos imágenes por el Spitzer. Esta imagen del telescopio espacial Spitzer de la NASA muestra la nebulosa de la tarántula en dos longitudes de onda de luz infrarroja, cada una representada por un color diferente. El color rojo en el corazón de la nebulosa muestra la presencia de luz infrarroja que emite gases particularmente calientes a una longitud de onda de 4,5 micrómetros. Las regiones azules son polvo compuesto de moléculas llamadas hidrocarburos aromáticos policíclicos (HAP), que también se encuentran en las cenizas de los incendios de carbón, madera y petróleo en la Tierra. Las regiones que emiten ambas longitudes de onda aparecen blancas. El Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, en Pasadena, California, administra la misión del Telescopio Espacial Spitzer para la Dirección de la Misión Científica de la NASA, Washington. Las operaciones científicas se llevan a cabo en el Centro de Ciencias Spitzer en el Instituto de Tecnología de California, también en Pasadena. Caltech gestiona JPL para la NASA. Crédito: NASA / JPL-Caltech.

La Nebulosa de la Tarántula, vista en esta imagen por el Telescopio Espacial Spitzer, fue uno de los primeros objetivos estudiados por el observatorio infrarrojo después de su lanzamiento en 2003, y el telescopio lo ha vuelto a visitar muchas veces desde entonces. Ahora que Spitzer se retirará el 30 de enero de 2020, los científicos han generado una nueva vista de la nebulosa a partir de los datos de Spitzer.

Esta imagen de alta resolución combina datos de múltiples observaciones de Spitzer, más recientemente en febrero y septiembre de 2019.

"Creo que elegimos la Nebulosa de la Tarántula como uno de nuestros primeros objetivos porque sabíamos que demostraría la amplitud de las capacidades de Spitzer", dijo Michael Werner, quien ha sido científico del proyecto de Spitzer desde el inicio de la misión y está basado en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California "Esa región tiene muchas estructuras de polvo interesantes y mucha formación de estrellas, y esas son áreas donde los observatorios infrarrojos pueden ver muchas cosas que no se pueden ver en otras longitudes de onda".

La luz infrarroja es invisible para el ojo humano, pero algunas longitudes de onda de infrarrojos pueden pasar a través de nubes de gas y polvo donde la luz visible no puede. Entonces, los científicos usan observaciones infrarrojas para ver las estrellas recién nacidas y los "protostars" aún en formación, envueltos en las nubes de gas y polvo de los que se formaron.

Ubicada en la Gran Nube de Magallanes, una galaxia enana unida gravitacionalmente a nuestra galaxia, la Vía Láctea, la Nebulosa de la Tarántula es un semillero de formación estelar. En el caso de la Gran Nube de Magallanes, tales estudios han ayudado a los científicos a conocer las tasas de formación de estrellas en galaxias distintas de la Vía Láctea.

La nebulosa también alberga R136, una región de "explosión estelar", donde se forman estrellas masivas en una proximidad extremadamente cercana y a un ritmo mucho más alto que en el resto de la galaxia. Dentro de R136, en un área de menos de 1 año luz de diámetro (aproximadamente 6 billones de millas, o 9 billones de kilómetros), hay más de 40 estrellas masivas, cada una con al menos 50 veces la masa de nuestro Sol. Por el contrario, no hay estrellas en absoluto dentro de 1 año luz de nuestro Sol. Se han encontrado regiones similares de estallido estelar en otras galaxias, que contienen docenas de estrellas masivas, un número mayor de estrellas masivas que las que se encuentran típicamente en el resto de sus galaxias anfitrionas. Cómo surgen estas regiones de estallido estelar sigue siendo un misterio.

Esta imagen muestra la ubicación de Supernova 1987A y la región del estallido estelar R136 donde se forman estrellas masivas a una velocidad significativamente más alta que en cualquier otro lugar de la galaxia. El telescopio espacial Spitzer de la NASA muestra la nebulosa de la tarántula en tres longitudes de onda de luz infrarroja, cada una representada por un color diferente. Las regiones de color magenta son polvo compuesto por moléculas llamadas hidrocarburos aromáticos policíclicos (HAP), que también se encuentran en las cenizas de los incendios de carbón, madera y petróleo en la Tierra. Los HAP emiten en múltiples longitudes de onda. Los HAP emiten en múltiples longitudes de onda, por lo que el color magenta es una combinación de rojo (correspondiente a una longitud de onda infrarroja de 8 micrómetros) y azul (3,6 micrómetros). El color verde en esta imagen muestra la presencia de luz infrarroja que emite gases particularmente calientes a una longitud de onda de 4,5 micrómetros. Las estrellas en la imagen son principalmente una combinación de verde y azul. Los tonos blancos indican regiones que irradian en las tres longitudes de onda. El Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, en Pasadena, California, administra la misión del Telescopio Espacial Spitzer para la Dirección de la Misión Científica de la NASA, Washington. Las operaciones científicas se llevan a cabo en el Centro de Ciencias Spitzer en el Instituto de Tecnología de California, también en Pasadena. Caltech gestiona JPL para la NASA. Crédito: NASA / JPL-Caltech.

En las afueras de la Nebulosa de la Tarántula, también puedes encontrar una de las estrellas más estudiadas de la astronomía que ha explotado en una supernova. Apodada 1987A porque fue la primera supernova descubierta en 1987, la estrella explotada se quemó con el poder de 100 millones de soles durante meses. La onda expansiva de ese evento continúa moviéndose hacia el espacio, encontrando material expulsado de la estrella durante su muerte dramática.

Cuando la onda de choque choca con el polvo, el polvo se calienta y comienza a irradiarse con luz infrarroja. En 2006, las observaciones de Spitzer vieron esa luz y determinaron que el polvo está compuesto en gran parte de silicatos, un ingrediente clave en la formación de planetas rocosos en nuestro sistema solar. En 2019, los científicos usaron Spitzer para estudiar 1987A para monitorear el brillo cambiante de la onda expansiva y los escombros en expansión para aprender más sobre cómo estas explosiones cambian su entorno.

Telescopio espacial Spitzer (ilustración). En la representación de este artista del telescopio espacial Spitzer de la NASA en el espacio, el fondo se muestra con luz infrarroja. El Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, en Pasadena, California, administra la misión del Telescopio Espacial Spitzer para la Dirección de la Misión Científica de la NASA, Washington. Las operaciones científicas se llevan a cabo en el Centro de Ciencias Spitzer en el Instituto de Tecnología de California, también en Pasadena. Caltech gestiona JPL para la NASA. Crédito de la imagen: NASA / JPL-Caltech.

Más de Spitzer.

Para ver imágenes más sorprendentes de Spitzer, echa un vistazo a la aplicación Selfies de la NASA, que tiene un paquete de nuevas imágenes de Spitzer. Disponible para iOS y Android, la aplicación te permite crear una instantánea de ti mismo en un traje espacial virtual, posando frente a magníficas ubicaciones cósmicas, incluida la Nebulosa de la Tarántula. Su interfaz simple le permite tomar una foto de usted mismo, elegir su fondo y compartir en las redes sociales al mismo tiempo que le proporciona algo de la ciencia detrás de las imágenes.

Para una experiencia Spitzer aún más inmersiva, echa un vistazo a la nueva experiencia Spitzer Final Voyage VR, que te coloca en un paisaje estelar de 360 ​​grados que replica la ubicación actual de Spitzer en órbita alrededor del Sol, a unos 160 millones de millas (260 millones de kilómetros) detrás de la Tierra. El video narrado le muestra cómo funciona el telescopio infrarrojo y cómo se ve el universo con luz infrarroja. La experiencia de realidad virtual se puede ver en el canal de YouTube Spitzer utilizando auriculares VR basados ​​en dispositivos móviles y en la aplicación Exoplanets Excursion VR a través de los auriculares Oculus Rift y HTC Vive.

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Calla Cofield
Laboratorio de Propulsión a Chorro, Pasadena, California.
626-808-2469

• Publicado el 27 de enero del 2020, enlace publicación.

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