PSR B1509-58, un pulsar joven muestra su mano.

El pulsar PSR B1509-58.
B1509.

Un objeto pequeño y denso de sólo veinte kilómetros de diámetro es el responsable de esta hermosa nebulosa de rayos X que abarca 150 años luz. En el centro de esta imagen hecha por el Observatorio Chandra de Rayos X de la NASA/ESA se observa un pulsar muy joven y poderoso, conocido como PSR B1509-58, o B1509 para abreviar. El pulsar es una estrella de neutrones que gira rápidamente y que está arrojando energía hacia el espacio de su alrededor para crear estructuras complejas e intrigantes, incluyendo una que se asemeja a una gran mano cósmica. En esta imagen, los rayos X de energía más bajos que Chandra detecta son de color rojo, el rango medio es verde, y el rango alto son azules. Los astrónomos piensan que B1509 tiene alrededor de 1.700 años de antigüedad según la medida del tiempo de la Tierra (que se refiere a cuando los eventos son observables en la Tierra) y se encuentra a unos 17.000 años luz de distancia.

Las estrellas de neutrones se crean cuando las estrellas masivas se quedan sin combustible y se derrumban. B1509 gira alrededor de casi 7 veces cada segundo y está liberando energía en su entorno a una velocidad prodigiosa, presumiblemente porque tiene un campo magnético intenso en su superficie, estimado en 15 trillones de veces más fuerte que el campo magnético de la Tierra.

La combinación de rotación rápida y campo magnético ultra-fuerte hace de B1509 uno de los más potentes generadores electromagnéticos en la galaxia. Este generador impulsa un viento energético de electrones e iones lejos de la estrella de neutrones. A medida que los electrones se mueven a través de la nebulosa magnetizada, irradian su energía y crean la elaborada nebulosa vista por Chandra.

En las regiones más internas, un círculo débil circunda el pulsar y marca el punto donde el viento se desacelera rápidamente por la nebulosa que se está expandiendo lentamente. De esta forma, B1509 comparte algunas similitudes sorprendentes con la famosa Nebulosa del Cangrejo. Sin embargo, la nebulosa B1509 es 15 veces más ancha que el diámetro del cangrejo de 10 años luz.

Las estructuras similares a los dedos se extienden hacia el norte son aparentemente nudos de material energizando en una nube de gas vecina conocida como RCW 89. La transferencia de energía del viento a estos nudos los hace brillar intensamente en rayos X (rasgos naranja y rojo en la parte superior derecho). La temperatura en esta región parece variar en un patrón circular alrededor de este anillo de emisión, lo que sugiere que el pulsar puede estar precesando como una punta giratoria y barriendo un haz energizante alrededor del gas en RCW 89.

Créditos:
NASA/CXC/SAO/P.Slane, et al.

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