Messier 1, el púlsar de la Nebulosa del Cangrejo.

Un potente proceso en el trabajo.
El corazón del cangrejo.

Mientras que muchas otras imágenes de la famosa Nebulosa del Cangrejo se han centrado en los filamentos en la parte externa de la nebulosa, esta imagen muestra el corazón de la Nebulosa del Cangrejo incluyendo la estrella de neutrones central que es la que está más a la derecha de las dos estrellas brillantes cerca del centro de esta imagen. El movimiento rápido del material más cercano a la estrella central es revelada por el arco iris de colores sutiles en esta imagen de lapso de tiempo, el efecto arco iris es debido al movimiento de material sobre el tiempo transcurrido entre una imagen y otra.

Crédito:
NASA/ESA

La nebulosa del cangrejo como nunca antes había sido observada.
Esta nueva imagen del telescopio espacial Hubble de la NASA/ESA revela el corazón de uno de los vestigios más visualmente atractivos y más estudiados de supernovas conocidas, la Nebulosa del Cangrejo. En el centro de esta nebulosa del núcleo hilado de una estrella fallecida respira vida en el gas que lo rodea.

La Nebulosa del Cangrejo.
Crédito: NASA/ESA & Hubble.



La Nebulosa del Cangrejo, que se encuentra a 6.500 años luz de distancia en la constelación de Tauro (el toro), es el resultado de una supernova, una explosión colosal que fue el acto de morir de una estrella masiva. Durante esta explosión la  mayor parte del material que compone la estrella fue volado al espacio a velocidades inmensas formando una nube de gas en expansión conocida como un remanente de supernova.

Esta extraordinaria vista de la nebulosa es una que nunca se ha visto antes. A diferencia de muchas imágenes populares de este objeto conocido, en el que destacan los filamentos espectaculares en las regiones exteriores, esta imagen muestra sólo la parte interna de la nebulosa y combina tres imágenes separadas de alta resolución, cada uno representado en un color diferente, tomada con alrededor de diez años de diferencia.

En el mismo centro de la Nebulosa del Cangrejo se encuentra lo que queda del núcleo más íntimo de la estrella original, ahora un objeto extraño y exótico conocido como una estrella de neutrones. Esta estrella de neutrones está formada enteramente de partículas subatómicas llamadas neutrones, una estrella de neutrones tiene aproximadamente la misma masa que el Sol pero comprimida en una esfera de sólo unas pocas decenas de kilómetros de diámetro. Una estrella de neutrones típica gira muy rápido y la que está en el centro de Messier 1 no es una excepción, gira alrededor de 30 veces por segundo.

La región alrededor de una estrella de neutrones es un escaparate para los procesos físicos extremos y una violencia considerable. El movimiento rápido del material más cercano a la estrella se revela por el arco iris de colores sutiles en esta imagen de lapso de tiempo, el efecto arco iris es debido al movimiento de material sobre el tiempo transcurrido entre una imagen y otra.

El telescopio espacial Hubble en órbita.
Crédito: NASA/ESA/Hubble.
El agudo ojo del Hubble capta también los detalles intrincados de gas ionizado, que se muestra en rojo en esta imagen, que se forma una mezcla de remolino de cavidades y filamentos. Dentro de esta capa de gas ionizado un brillo azul fantasmal rodea a la estrella de neutrones giratoria. Este resplandor es la radiación emitida por los electrones que giran en el poderoso campo magnético alrededor de la estrella a casi la velocidad de la luz. 

El intenso campo magnético de la estrella es la canalización de gas y polvo que cae hacía los polos de la estrella donde sale despedida a velocidades inmensas. Dos chorros simétricos de material se emiten hacia fuera de los polos, barriendo hacia el espacio cuando la estrella gira. Más bien como un faro, los chorros apuntan hacia la Tierra periódicamente y presentan a los astrónomos un parpadeante o pulsante fuente de luz en el cielo. De acuerdo con ello, estos objetos se conocen como púlsares o magnetoestrellas.

La explosión de la supernova de la que nació la Nebulosa del Cangrejo fue uno de las primeras en ser registrado en la historia humana. La historia comenzó en el año 1054, cuando una nueva estrella se hizo visible en el cielo nocturno. La nueva estrella era el objeto más brillante en el cielo nocturno en segundo lugar solamente superado por la Luna. En ese momento, los astrónomos chinos y japoneses registraron el evento, y supervisaron la nueva estrella, ya que poco a poco se desvaneció en el brillo hasta que, después de varios años, se hizo invisible para el ojo desnudo. 

Esto ha hecho que la Nebulosa del Cangrejo un objeto de gran valor para el estudio de los restos de supernovas y ha permitido a los astrónomos sondear la vida y muerte de las estrellas como nunca antes.

Crédito: 
NASA/ESA & Hubble

Publicado en Hubble el 7 de julio del 2.016.