La formación estelar en Orión.

Levantando el velo sobre la formación de estrellas en la Nebulosa de Orión.
El poderoso viento de la estrella recién formada de la nebulosa orion crea la burbuja (negra) y evita que se formen nuevas estrellas en su vecindario. Al mismo tiempo, el viento está empujando el gas molecular (color) hacia los bordes, creando una densa capa alrededor de la burbuja, de donde puede provenir la futura generación de estrellas. Créditos: NASA / SOFIA / Pabst et. Alabama.

El viento estelar de una estrella recién nacida en la Nebulosa de Orión impide que se formen nuevas estrellas en las cercanías, según una nueva investigación que utiliza el Observatorio Estratosférico de Astronomía Infrarroja de la NASA (SOFIA), cuyas operaciones científicas son administradas por la Asociación de Investigaciones Espaciales de las Universidades.

Esto es sorprendente porque hasta ahora, los científicos pensaban que otros procesos, como la explosión de estrellas llamadas supernovas, eran en gran parte responsables de regular la formación de estrellas. Pero las observaciones de SOFIA sugieren que las estrellas infantiles generan vientos estelares que pueden eliminar el material de semilla necesario para formar nuevas estrellas, un proceso llamado "retroalimentación".

Imagen de la Nebulosa de Orión realizada por el telescopio espacial Hubble de
la NASA/ESA. Créditos: NASA, ESA, M. Robberto (Instituto de Ciencia del
Telescopio Espacial / ESA) y el Equipo del Proyecto de Tesorería Orion del
Telescopio Espacial Hubble.
La Nebulosa de Orión es uno de los objetos mejor observados y fotografiados en el cielo nocturno. Es el vivero estelar más cercano a la Tierra y ayuda a los científicos a explorar cómo se forman las estrellas. Un velo de gas y polvo hace que esta nebulosa sea extremadamente hermosa, pero también envuelve todo el proceso de nacimiento de estrellas. Afortunadamente, la luz infrarroja puede atravesar este velo nublado, lo que permite que observatorios especializados como SOFIA revelen muchos de los secretos de formación estelar que, de lo contrario, permanecerían ocultos.

En el corazón de la nebulosa se encuentra un pequeño grupo de estrellas jóvenes, masivas y luminosas. Las observaciones del instrumento de SOFIA, el Receptor Alemán de Astronomía en las Frecuencias de Terahertz, conocido como GRANDE, revelaron, por primera vez, que el fuerte viento estelar de la más brillante de estas estrellas bebé, denominado Theta1 Orionis C (θ1 Ori C), ha barrido una gran capa de material de la nube donde se formó esta estrella, como un arado de nieve que despeja una calle empujando la nieve hacia los bordes de la carretera.

"El viento es responsable de hacer estallar una enorme burbuja alrededor de las estrellas centrales", explicó Cornelia Pabst, una Ph.D. estudiante de la Universidad de Leiden en los Países Bajos y el autor principal del artículo. "Interrumpe la nube natal y evita el nacimiento de nuevas estrellas".

Los investigadores utilizaron el GRAN instrumento en SOFIA para medir la línea espectral, que es como una huella dactilar química, de carbono ionizado. Debido a la ubicación aérea de SOFIA, que volaba por encima del 99 por ciento del vapor de agua en la atmósfera de la Tierra que bloquea la luz infrarroja, los investigadores pudieron estudiar las propiedades físicas del viento estelar.

SOFIA se eleva sobre las montañas nevadas de Sierra Nevada con la puerta de su
telescopio abierta durante un vuelo de prueba. SOFIA es un avión Boeing 747SP
modificado. Créditos: NASA / Jim Ross.
"Los astrónomos usan GRANDE como un oficial de policía usa una pistola de radar", explicó Alexander Tielens, un astrónomo del Observatorio Leiden y un científico de alto nivel en el periódico. "El radar rebota en tu auto, y la señal le dice al oficial si estás acelerando".

De manera similar, los astrónomos usan la firma espectral del carbono ionizado para determinar la velocidad del gas en todas las posiciones a través de la nebulosa y estudiar las interacciones entre las estrellas masivas y las nubes donde nacieron. La señal es tan fuerte que revela detalles y matices críticos de las guarderías estelares que de otra manera están ocultas. Pero esta señal solo puede detectarse con instrumentos especializados, como GRAN, que pueden estudiar la luz infrarroja lejana.

En el centro de la Nebulosa de Orión, el viento estelar de Or1 Ori C forma una burbuja e interrumpe el nacimiento de estrellas en su vecindario. Al mismo tiempo, empuja el gas molecular a los bordes de la burbuja, creando nuevas regiones de material denso donde podrían formarse futuras estrellas.

Estos efectos de retroalimentación regulan las condiciones físicas de la nebulosa, influyen en la actividad de formación de estrellas y, en última instancia, impulsan la evolución del medio interestelar, el espacio entre estrellas llenas de gas y polvo. Comprender cómo interactúa la formación de estrellas con el medio interestelar es clave para entender los orígenes de las estrellas que vemos hoy y las que se pueden formar en el futuro.

SOFIA es un avión de pasajeros Boeing 747SP modificado para llevar un telescopio de 106 pulgadas de diámetro. Es un proyecto conjunto de la NASA y el Centro Aeroespacial Alemán, DLR. El Centro de Investigación Ames de la NASA en Silicon Valley, en California, administra el programa SOFIA, la ciencia y las operaciones de la misión en cooperación con la Asociación de Investigación del Espacio Universitario con sede en Columbia, Maryland, y el Instituto Alemán SOFIA (DSI) en la Universidad de Stuttgart. El avión se mantiene y opera desde el Hangar 703 del Centro de Investigación de Vuelo Armstrong de la NASA, en Palmdale, California.

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• Noticia publicada en SOFIA, el 7 de enero del 2.019, enlace noticia.