Messier 42, otras visiones de la nebulosa.

Imagen de la nebulosa de Orión con etiquetas.
La nebulosa de Orión y alrededores.

Nebulosa de Orión (M42). También conocida como NGC 1976, es una nebulosa difusa situada al sur del cinturón de Orión. Es una de las nebulosas más brillantes que existen, y puede ser observada a simple vista sobre el cielo nocturno. Está situada a unos 1.270 años-luz y posee un diámetro de unos 24 años luz. Algunos documentos se refieren a ella como la Gran Nebulosa de Orión, y los textos más antiguos la denominan Ensis, palabra latina que significa "espada", nombre que también recibe la estrella Eta Orionis, que desde la Tierra se observa muy próxima a la nebulosa. 

Crédito: J. C. Casado, Miquel Serra-Ricart y D. Padrón/IAC.

Un vistazo de Orión por el Spitzer.
La nebulosa de Orión capturada por el infrarrojo del Spitzer.

Esta imagen compuesta compara las visiones infrarrojas y visibles de la famosa nebulosa de Orión y su nube circundante, una región de fabricación de estrellas trabajadora ubicada cerca de la espada de la constelación del cazador. La imagen infrarroja es del Telescopio Espacial Spitzer de la NASA, y la imagen visible es del Observatorio Nacional de Astronomía Óptica, con sede en Tucson, Arizona.

Además de Orión, se pueden ver otras dos nebulosas en ambas imágenes. La nebulosa de Orión, o M42, es la más grande y ocupa la mitad inferior de las imágenes; La pequeña nebulosa en la parte superior izquierda de Orión se llama M43; Y la nebulosa de tamaño mediano en la parte superior es NGC 1977. Cada nebulosa está marcada por un anillo de polvo que se destaca en la vista infrarroja. Estos anillos forman las paredes de las cavidades que están siendo excavadas por la radiación y los vientos de las estrellas masivas. La vista visible de las nebulosas muestra el gas calentado por la radiación ultravioleta de las estrellas masivas.

Por encima de la nebulosa de Orión, donde las estrellas masivas aún no han expulsado gran parte del polvo oscuro, la imagen visible aparece oscura con sólo un leve resplandor. Por el contrario, la vista infrarroja penetra en los carriles oscuros de polvo, revelando nubes brillantes remolinos y numerosas estrellas en desarrollo que han disparado chorros de gas (verde). Esto se debe a que la luz infrarroja puede viajar a través del polvo, mientras que la luz visible se detiene brevemente por ella.

La imagen infrarroja muestra la luz capturada por la cámara infrarroja de Spitzer. La luz con longitudes de onda de 8 y 5,8 micras (rojo y naranja) proviene principalmente del polvo que ha sido calentado por la luz de las estrellas. La luz de 4.5 micrones (verde) muestra el gas y el polvo calientes; Y la luz de 3,6 micras (azul) es de luz estelar.

Créditos: 
Spitzer: NASA/JPL-Caltech/ T. Megeath (University of Toledo, Ohio)

Observadores:
Tom Megeath (Univ. of Toledo) Rob Gutermuth (SAO) Joe Hora (SAO) Lori Allen (SAO) Kevin Flaherty (Steward Obs.) John Stauffer (SSC) Lee Hartmann (Univ. of Michigan) James Muzerolle (Steward Obs.) Phil Myers (SAO) Nick Siegler (Steward Obs.) Erick Young (Steward Obs.) Giovanni Fazio (SAO)

• Publicado en Spitzer el 14 de agosto del 2.006