NGC 281, la nebulosa Pacman.

Una región de formación estelar.
NGC 281.

Las estrellas de alta masa son importantes porque son responsables de gran parte de la energía que se bombea a nuestra galaxia a lo largo de su vida. Desafortunadamente, estas estrellas son mal entendidas porque a menudo se encuentran relativamente lejos y pueden ser oscurecidas por el gas y el polvo. El conglomerado estelar NGC 281 es una excepción a esta regla. Se encuentra a unos 9.200 años luz de la Tierra y, notablemente, casi 1.000 años luz por encima del plano de la Galaxia, dando a los astrónomos una visión casi libre de la formación de estrellas dentro de ella.

Esta imagen compuesta de NGC 281 contiene datos de rayos X de Chandra (púrpura) con observaciones infrarrojas de Spitzer (rojo, verde, azul). Las estrellas de alta masa en NGC 281 impulsan muchos aspectos de su entorno galáctico a través de fuertes vientos que fluyen de sus superficies y radiación intensa que calienta el gas circundante, "hirviéndolo" en el espacio interestelar. Este proceso resulta en la formación de grandes columnas de gas y polvo, como se ve en el lado izquierdo de la imagen. Es probable que estas estructuras recientes formen estrellas. La eventual muerte de estrellas masivas como supernovas también sembrará la galaxia con material y energía.

NGC 281 se conoce informalmente como la "Nebulosa Pacman" debido a su aparición en imágenes ópticas. En imágenes ópticas la "boca" del personaje de Pacman aparece oscura debido a la oscurecimiento por el polvo y el gas, pero en la imagen infrarroja de Spitzer el polvo en esta región brilla intensamente.

Créditos:
Rayos X: NASA/CXC/CfA/S.Wolk;
Infrarrojos: NASA/JPL/CfA/S.Wolk

NGC 281, La Nebulosa Pacman.
La Nebulosa Pacman.

Mirando a través de la nube cósmica catalogada como NGC 281 puedes observar un cúmulo estelar abierto catalogado como IC 1590. Las estrellas jóvenes y masivas de este cúmulo estelar central recientemente formado dentro de la nebulosa producen un penetrante brillo nebular. Las formas llamativas que se encuentran dentro de esta imagen de NGC 281 son siluetas de columnas esculpidas formadas por denso material globular, erosionadas por energéticos e intensos vientos producidos por la energía y radiación proveniente del caliente  cúmulo estelar central. Si estas estructuras logran sobrevivir largo tiempo serán regiones de formación estelar, auténticas cunas de estrellas. Esta nebulosa es también nombrada como la Nebulosa Pacman, debido a que el conjunto recuerda al famoso juego arcade de los 80-90 del siglo XX.

NGC 281 se encuentra a una distancia de 10.000 años-luz en la constelación de Casiopea. Esta imagen compuesta se hizo a través de filtros de banda estrecha, combinando la emisión de los átomos de hidrógeno, azufre y oxígeno de la nebulosa en tonos verdes, rojos y azules. Se le calcula un tamaño de 80 años luz.

Crédito & Copyright: 
Ken Crawford (Rancho Del Sol Observatory)

Imagen basada en tierra de la región de formación estelar NGC 281.
NGC 281.
Esta visión de campo amplio de la región de formación estelar NGC 281 en la constelación Cassiopeia se tomó con el telescopio WIYN de 0,9 metros en el Observatorio Nacional Kitt Peak cerca de Tucson, Arizona.

Crédito:
T. A. Rector / Universidad de Alaska Anchorage y WIYN / AURA / NSF

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