LL Pegasi, una extraordinaria espiral espacial.

AFGL 3068.
Esta intrigante imagen fue realizada por la Cámara Avanzada para Sondeos (ACS) del Telescopio Espacial Hubble de la NASA/ESA mostrándonos una de las figuras geométricas más perfectas que se conocen del Universo. La imagen nos muestra una nebulosa planetaria catalogada como IRAS 23166+1655 en forma de espiral alrededor de la estrella LL Pegasi conocida como AFGL 3068 en la constelación de Pegaso, el Caballo Volador.

La sorprendente fotografía muestra lo que parece ser un espiral delgada con un  patrón de asombrosa regularidad sinuosa alrededor de la estrella que se esconde detrás de polvo grueso. El patrón en espiral sugiere un origen periódico regular para la forma de la nebulosa. El material que forma la espiral se está moviendo hacia el exterior a una velocidad de unos 50.000 km/hora y al combinar esta velocidad con la distancia entre capas los astrónomos calculan que las conchas están separadas por 800 años.

La espiral se cree que surge porque LL Pegasi se considera que es un sistema binario formado por la estrella que está perdiendo material y una estrella compañera orbitando ambas entre sí. Se espera que el espaciamiento entre las capas en la espiral refleje directamente el período orbital del sistema binario que se estima que también es de unos 800 años.

La creación y la formación de las nebulosas planetarias es un área emocionante dentro de la evolución estelar de un astro. Estrellas con masas de aproximadamente la mitad de la del Sol hasta unas ocho veces la masa del Sol no explotan como supernovas en el final de su vida. A estas estrellas les espera un final más espectacular mientras sus capas exteriores de gas se desprenden y se desplazan hacia el espacio creando estructuras sorprendentes e intrincadas que a los observadores vinculados a la Tierra a menudo les parecen acuarelas hermosas. IRAS 23166 + 1655 está comenzando este proceso y la estrella central todavía tiene que emerger del capullo del polvo envolvente.

Esta imagen fue creada a partir de imágenes del canal de campo ancho de la cámara avanzada para sondeos (ACS) del Hubble. Las imágenes a través de un filtro amarillo (F606W, de color azul) se combinaron con imágenes a través de un filtro infrarrojo cercano (F804W, de color rojo). Los tiempos de exposición fueron de 11 minutos y de 22 minutos respectivamente y el campo de visión se extiende alrededor de 80 segundos de arco.

Créditos
ESA/NASA & R. Sahai.

Espiral celeste con giro.
LL Pegasi.
Aunque parece el patrón de una caracola que podríamos ver en la playa, esta fascinante espiral es, en realidad, de naturaleza astronómica. El conjunto ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array) captó esta interesante imagen de un sistema estelar binario en el que dos estrellas — LL Pegasi y su compañera — son prisioneras de un vals estelar, orbitando alrededor de su centro común de gravedad. La vieja estrella LL Pegasi está perdiendo continuamente material gaseoso a medida que se transforma en una nebulosa planetaria, y la nítida forma espiral es la impronta que dejan las estrellas que orbitan en este gas.

La espiral se extiende varios años luz y expulsa materia a su entorno con extraordinaria regularidad. Basándose en la tasa de expansión de los gases de la espiral, los astrónomos estiman que aparece una nueva "capa" cada 800 años — aproximadamente el mismo tiempo que le lleva a las dos estrellas hacer una órbita completa la una alrededor de la otra.


LL Pegasi fue detectada por primera vez hace unos 10 años cuando el Telescopio Espacial Hubble de la NASA/ESA obtuvo una imagen de la casi perfecta estructura espiral. Esta fue la primera vez que se encontró un patrón espiral en el material que rodeaba a una estrella vieja. Ahora, observaciones de ALMA (de las que esta imagen sólo muestra un "corte transversal"), han añadido una nueva dimensión que muestra la geometría 3D exquisitamente ordenada del patrón espiral.

Crédito:
ALMA (ESO/NAOJ/NRAO)/H. Kim et al.

ALMA y Hubble observando LL Pegasi.
LL Pegasi, imagen compuesta.
Esta imagen del sistema estelar binario LL Pegasi es una composición hecha a partir de datos obtenidos con el Telescopio Espacial Hubble de la NASA/ESA y el conjunto ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array). La vieja estrella LL Pegasi está perdiendo continuamente material gaseoso a medida que se transforma en una nebulosa planetaria, y la nítida forma espiral es la impronta que dejan las estrellas que orbitan en este gas.


Crédito
ALMA (ESO/NAOJ/NRAO)/H. Kim et al., ESA/NASA & R. Sahai

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