Cometa interestelar detectado por astrónomos aficionados.

El cometa recién descubierto es un probable visitante interestelar.

Esta animación muestra el camino del A / 2017 U1, que es un asteroide, o tal vez un cometa, cuando pasó a través de nuestro sistema solar interno en septiembre y octubre de 2017. A partir del análisis de su movimiento, los científicos calculan que probablemente se originó a partir de fuera de nuestro sistema solar. Crédito: NASA / JPL-Caltech.

Un cometa recién descubierto ha entusiasmado a la comunidad astronómica esta semana porque parece haberse originado desde fuera del sistema solar. El objeto, designado C/2019 Q4 (Borisov), fue descubierto el 30 de agosto de 2019 por Gennady Borisov en el observatorio MARGO en Nauchnij, Crimea. La confirmación oficial de que el cometa C/2019 Q4 es un cometa interestelar aún no se ha hecho, pero si es interestelar, sería solo el segundo objeto detectado. El primero, 'Oumuamua, fue observado y confirmado en octubre de 2017.

El nuevo cometa, C/2019 Q4, todavía está entrando hacia el Sol, pero permanecerá más lejos que la órbita de Marte y se acercará a la Tierra no más cerca de 190 millones de millas (300 millones de kilómetros).

Después de las detecciones iniciales del cometa, el sistema Scout, que se encuentra en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, marcó automáticamente el objeto como posiblemente interestelar. Davide Farnocchia del Centro de Estudios de Objetos Cercanos a la Tierra de la NASA en JPL trabajó con astrónomos y el Centro de Coordinación de Objetos Cercanos a la Tierra de la Agencia Espacial Europea en Frascati, Italia, para obtener observaciones adicionales. Luego trabajó con el Minor Planet Center patrocinado por la NASA en Cambridge, Massachusetts, para estimar la trayectoria precisa del cometa y determinar si se originó dentro de nuestro sistema solar o vino de otra parte de la galaxia.

El cometa se encuentra actualmente a 260 millones de millas (420 millones de kilómetros) del Sol y alcanzará su punto más cercano, o perihelio, el 8 de diciembre de 2019, a una distancia de aproximadamente 190 millones de millas (300 millones de kilómetros).

Cometa C / 2019 Q4 según la imagen del Telescopio Canadá-Francia-Hawái en la Isla Grande de Hawái el 10 de septiembre de 2019. Créditos: Telescopio Canadá-Francia-Hawái.


"La velocidad actual del cometa es alta, aproximadamente 93.000 mph [150.000 kph], que está muy por encima de las velocidades típicas de los objetos que orbitan el Sol a esa distancia", dijo Farnocchia. "La alta velocidad indica no solo que el objeto probablemente se originó fuera de nuestro sistema solar, sino que también se irá y regresará al espacio interestelar".

Actualmente en una trayectoria entrante, el cometa C/2019 Q4 se dirige hacia el sistema solar interior. El 26 de octubre, pasará a través del plano eclíptico, el plano en el que la Tierra y los otros planetas orbitan alrededor del Sol, desde arriba en un ángulo de aproximadamente 40 grados.

C/2019 Q4 se estableció como cometario debido a su aspecto borroso, lo que indica que el objeto tiene un cuerpo helado central que produce una nube de polvo y partículas circundantes a medida que se acerca al Sol y se calienta. Su ubicación en el cielo (como se ve desde la Tierra) lo coloca cerca del Sol, un área del cielo que generalmente no es escaneada por los grandes estudios de asteroides terrestres o la nave espacial NEOWISE de caza de asteroides de la NASA.

C/2019 Q4 se puede ver con telescopios profesionales en los próximos meses. "El objeto alcanzará su brillo máximo a mediados de diciembre y seguirá siendo observable con telescopios de tamaño moderado hasta abril de 2020", dijo Farnocchia. "Después de eso, solo será observable con telescopios profesionales más grandes hasta octubre de 2020".

Las observaciones realizadas por Karen Meech y su equipo en la Universidad de Hawái indican que el núcleo del cometa tiene un diámetro de entre 1,2 y 10 millas (2 y 16 kilómetros). Los astrónomos continuarán recolectando observaciones para caracterizar aún más las propiedades físicas del cometa (tamaño, rotación, etc.) y también continuarán identificando mejor su trayectoria.

El Minor Planet Center está alojado en el Centro Harvard-Smithsoniano de Astrofísica y es un subnodo del nodo de cuerpos pequeños del sistema de datos planetarios de la NASA en la Universidad de Maryland. JPL alberga el Centro de Estudios de Objetos Cercanos a la Tierra. Todos son proyectos del Programa de Observaciones de Objetos Cercanos a la Tierra de la NASA y elementos de la Oficina de Coordinación de Defensa Planetaria de la agencia dentro de la Dirección de Misión Científica de la NASA.

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Laboratorio de Propulsión a Chorro, Pasadena, California.
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Alana Johnson
Sede de la NASA, Washington
202-672-4780

Última actualización: 13 de septiembre de 2019, enlace publicación.
Editor: Tony Greicius

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