PGC 6240, una galaxia elíptica.

Conchas suaves y extraños cúmulos estelares.
PGC 6240.

Las hermosas conchas de pétalos de la galaxia PGC 6240 son capturadas aquí en intrincados detalles por el telescopio espacial Hubble de la NASA/ESA, situado frente a un cielo lleno de galaxias de fondo distantes. Esta floración cósmica es de gran interés para los astrónomos debido tanto a su estructura desigual como a los inusuales grupos de estrellas que orbitan a su alrededor, dos fuertes indicios de una fusión galáctica en el pasado reciente.

Imagen de campo amplio de PGC 6240
realizada desde base Tierra.
Créditos: DSS2.
PGC 6240 es una galaxia elíptica que se asemeja a una rosa pálida en el cielo, con conchas nebulosas de estrellas que rodean un centro muy brillante. Algunas de estas cáscaras se empaquetan cerca del centro de la galaxia, mientras que otras se lanzan más lejos en el espacio. Varios trozos de material han sido lanzados hasta el punto de que parecen estar casi separados de la galaxia por completo.

Los astrónomos han estudiado PGC 6240 en detalle debido a esta estructura, y también debido a sus grupos globulares circundantes densos, fuertemente empaquetados, grupos de estrellas ligadas gravitacionalmente que orbitan galaxias. Más de 150 de estos cúmulos orbitan nuestra propia galaxia, la Vía Láctea, todas compuestas de viejas estrellas.

Todos los cúmulos globulares alrededor de una galaxia se aproximan de una cierta forma al mismo tiempo, dándoles la misma edad. Esto se repite dentro de los racimos, todas las estrellas dentro de una sola forma del racimo están alrededor al mismo tiempo también. Debido a esto, la mayoría de las galaxias tienen poblaciones agrupadas de edades bastante parecidas, tanto en términos de agrupación global, como de estrellas individuales. Sin embargo, PGC 6240 es tan inusual que sus racimos son variados, mientras que algunos contienen viejas estrellas, según lo esperado, otros contienen las estrellas más jóvenes que formaron más recientemente.

El HST.
La explicación más probable tanto para la estructura de la cáscara apilada de la galaxia como para los inesperadamente jóvenes racimos de estrellas es que PGC 6240 se fusionó con otra galaxia en algún momento en el pasado reciente. Tal fusión enviaría ondulaciones a través de la galaxia y alteraría su estructura, formando las conchas concéntricas de material visto aquí. También encendería una fuerte ráfaga de formación de estrellas en la galaxia, lo que desencadenaría una actividad similar en el espacio cercano, lo que conduciría a la creación de nuevos grupos globulares más jóvenes alrededor del PGC 6240.

PGC 6240 es una galaxia elíptica en la constelación meridional de Hydrus (La serpiente de agua). También son visibles en esta región numerosas galaxias de fondo, moteadas a través del cielo detrás de PGC 6240. A pesar de que estos cuerpos están a tan grandes distancias de nosotros, es posible distinguir la estructura de muchas de las galaxias, especialmente las pequeñas espirales que están en pie hacia fuera contra el cielo oscuro.

Una versión de esta imagen fue introducida en la competencia de procesamiento de imágenes Hidden Treasures del Hubble por la concursante Judy Schmidt.

Crédito:
ESA / Hubble y NASA; Reconocimiento: Judy Schmidt

Publicado en Hubble el 10 de octubre del 2.013.

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