UGC 4459, una galaxia enana irregular.

Una distinguida y distorsionada galaxia enana.
UGC 4459.

A pesar de ser menos famosos que sus primos galácticos elípticos y espirales, las galaxias enanas irregulares, como la capturada en esta imagen del Telescopio Espacial Hubble de la NASA/ESA, son en realidad uno de los tipos más comunes de galaxia en el Universo. Conocida como UGC 4459, esta galaxia enana se encuentra a aproximadamente a 11 millones de años luz de distancia en la constelación de Ursa Major (La Gran Osa), una constelación que también alberga a la Galaxia Pinwheel o del Molinillo (M101), la Nebulosa del Búho (M97) Messier 81, Messier 82 y varias otras galaxias que forman parte del grupo M81.

El aspecto difuso y desorganizado de UGC 4459 es característico de una galaxia enana irregular. A falta de una estructura o forma distintiva, las galaxias enanas irregulares son a menudo de apariencia caótica, sin una protuberancia nuclear, un enorme grupo de estrellas estrechamente empaquetado, ni ningún rastro de brazos espirales, regiones de estrellas que se extienden desde el centro de la galaxia. Los astrónomos sospechan que algunas galaxias enanas irregulares fueron una vez galaxias espirales o elípticas pero más tarde se deformaron por la atracción gravitatoria de objetos cercanos.

Rico en estrellas azules jóvenes y estrellas rojas más viejas, UGC 4459 tiene una población de varios mil millones de estrellas. Aunque es aparentemente impresionante, esta cantidad es pequeña en comparación con los 200 a 400 mil millones de estrellas en la Vía Láctea.

Observaciones con el Hubble han demostrado que debido a sus masas bajas, la formación estelar es muy baja en comparación con las galaxias más grandes. Sólo muy poco de su gas original se ha convertido en estrellas. Por lo tanto, estas pequeñas galaxias son objetos interesantes a estudiar para comprender mejor los entornos primordiales y el proceso de formación estelar.

Crédito:
ESA/Hubble y NASA; Reconocimiento: Judy Schmidt (Geckzilla)

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