Messier 74, galaxia espiral.

La galaxia fantasma.
M74.

Hubble ha devuelto una tarjeta de Navidad temprana con esta nueva imagen de la galaxia espiral cercana Messier 74. Es un recordatorio encantador de la temporada inminente, alrededor de brillantes adornos en una corona de vacaciones, nudos brillantes de gas iluminan los brazos espirales, regiones de nacimiento de estrellas nuevas brillan en rosa.

Messier 74, también llamado NGC 628, es un impresionante ejemplo de una galaxia espiral de "gran diseño" que los observadores de la Tierra ven casi cara a cara. Sus brazos espirales perfectamente simétricos emanan del núcleo central y están salpicados de racimos de estrellas azules jóvenes.

El Hubble en órbita.
En la nueva imagen de Hubbel también podemos ver un puñado de regiones rosadas brillantes que adornan los brazos espirales. Se trata de nubes de gas de hidrógeno, de relativamente corta duración, que brillan debido a la fuerte radiación de las estrellas jóvenes y calientes incrustadas en ellas, brillantes regiones rosadas de hidrógeno ionizado (hidrógeno que ha perdido sus electrones). Estas regiones de formación de estrellas muestran un exceso de luz a longitudes de onda ultravioleta y los astrónomos las llaman regiones HII.

El rastreo a lo largo de los brazos espirales son carretes de polvo sinuosos que comienzan muy cerca del núcleo de la galaxia y siguen a lo largo de los brazos espirales. Estos brazos espirales no son realmente "brazos" estáticos como los radios en una rueda. Son de hecho ondas de densidad y se mueven alrededor de la galaxia del disco de compresión de gas, al igual que las ondas de sonido comprimen el aire en la Tierra, la creación de una nueva generación de jóvenes estrellas azules.

Messier 74 se encuentra a unos 32 millones de años luz de distancia en la dirección de la constelación Piscis, el pez. Es el miembro dominante de un pequeño grupo de alrededor de media docena de galaxias, el grupo de galaxias Messier 74. En su totalidad, se estima que Messier 74 es el hogar de alrededor de 100 millones de estrellas, lo que lo hace un poco más pequeño que nuestra Vía Láctea.

La galaxia espiral fue descubierta por primera vez por el astrónomo francés, Pierre Méchain, en 1780. Semanas después se añadió al famoso catálogo de Charles Messier de objetos de cielo profundo. De todos los objetos del catálogo de Messier, el número 74 tiene el brillo superficial más bajo. Es tan difícil para los astrónomos aficionados detectar a través de un telescopio que se le ha dado el apodo de "La Galaxia Fantasma".

La ACS del Hubble.
Esta imagen de Hubble de Messier 74 es una composición de datos de la cámara avanzada para sondeos (ACS) del telescopio espacial Hubble tomados en 2003 y 2005. Los filtros usados ​​para crear la imagen del color aíslan la luz de las porciones azules, visibles, y del infrarrojo del espectro, así como la emisión de hidrógeno ionizado.

Un pequeño segmento de esta imagen usó datos del telescopio Observatorio de Canadá Francia Hawai / Géminis para rellenar una región que Hubble no tiene.

Crédito de la imagen: 
NASA, ESA y el Hubble Heritage (STScI / AURA) -ESA / Hubble Collaboration, reconocimiento: R. Chandar (Universidad de Toledo) y J. Miller (Universidad de Michigan)

Publicado en Hubble 29 de noviembre de 2.007.

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