Messier 57, nebulosa planetaria.

La observación más detallada de la Nebulosa del Anillo.
M57.

El Telescopio Espacial Hubble de la NASA/ESA ha producido las observaciones más detalladas de la Nebulosa del Anillo (Messier 57). Esta imagen revela una estructura intrincada que sólo se ha insinuado en observaciones anteriores que ha permitido a los científicos construir un modelo de la nebulosa en 3D, mostrando la verdadera forma de este llamativo objeto.

Formada por una estrella lanzando fuera sus capas exteriores a medida que se agota el combustible, la nebulosa del anillo es una nebulosa planetaria arquetípica [1]. Está relativamente cerca de la Tierra y bastante brillante, por lo que fue grabado por primera vez a finales del siglo XVIII. Como es común con los objetos astronómicos, su distancia exacta no se conoce, pero se cree que se encuentra a poco más de 2.000 años luz de la Tierra.

Desde la perspectiva de la Tierra, la nebulosa parece elíptica. Sin embargo, los astrónomos han combinado datos basados ​​en tierra con nuevas observaciones usando el Telescopio Espacial Hubble de la NASA/ESA para observar nuevamente la nebulosa, buscando pistas sobre su estructura, evolución, condiciones físicas y movimiento.

Resulta que la nebulosa tiene la forma de un donut distorsionado. Estamos mirando casi directamente hacia abajo uno de los polos de esta estructura, con un barril de material de colores brillantes que se extiende lejos de nosotros. Aunque el centro de este donut puede parecer vacío, en realidad está lleno de material de baja densidad que se extiende tanto hacia y lejos de nosotros, creando una forma similar a una bola de rugby ranurado en la brecha central del donut.

La parte más brillante de esta nebulosa es lo que vemos como el colorido anillo principal. Esto se compone de gas lanzado por una estrella moribunda en el centro de la nebulosa. Esta estrella está en camino de convertirse en una enana blanca, un cuerpo muy pequeño, denso y caliente que es el escenario evolutivo final para una estrella como el Sol.

La nebulosa del anillo es uno de los objetos más notables en nuestros cielos. Fue descubierto en 1779 por el astrónomo Antoine Darquier de Pellepoix, y también observado más tarde ese mismo mes por Charles Messier, y agregado al Catálogo Messier. Ambos astrónomos tropezaron con la nebulosa al intentar seguir el camino de un cometa a través de la constelación de Lyra, pasando muy cerca de la Nebulosa del Anillo [2].

Notas
[1] Las nebulosas planetarias toman su nombre de su aspecto aproximadamente circular a través de telescopios de baja ampliación. El fenómeno no tiene nada que ver con los planetas.

[2] Messier 57 no fue el único objeto que se descubrió durante el rastreo de este cometa, llamado C/1779 A1. Messier y otros astrónomos agregaron un puñado de otras nebulosas al catálogo durante este período de observación - Messiers 56, 58, 59, 60 y 61.

Créditos de imagen: 
NASA/ESA, and the Hubble Heritage (STScI/AURA)-ESA/Hubble Collaboration

Messier 57 en infrarrojos.
M57, TELESCOPIO ESPACIAL SPITZER.

El Telescopio Espacial Spitzer de la NASA encuentra una delicada flor en la Nebulosa del Anillo, como se muestra en esta imagen. La concha exterior de esta nebulosa planetaria parece ser sorprendentemente similar a los delicados pétalos de una flor de camelia. Una nebulosa planetaria es una concha de material expulsado de una estrella moribunda. Localizada a unos 2.000 años luz de la Tierra en la constelación de Lyra, la Nebulosa del Anillo también es conocida como Objeto Messier 57 y NGC 6720. Es uno de los mejores ejemplos de una nebulosa planetaria y un blanco favorito de astrónomos aficionados.

El "anillo" es un grueso cilindro de gas brillante y polvo alrededor de la estrella condenada. A medida que la estrella comienza a quedarse sin combustible, su núcleo se hace más pequeño y más caliente, hirviendo fuera de sus capas externas.

La cámara infrarroja del telescopio detectó este material expulsado de la estrella marchita. Las imágenes anteriores de la Nebulosa del Anillo tomadas por los telescopios de luz visible usualmente mostraban sólo el bucle interior brillante de gas alrededor de la estrella. Las regiones externas son especialmente prominentes en esta nueva imagen porque Spitzer ve la luz infrarroja de moléculas de hidrógeno. Las moléculas emiten luz infrarroja porque han absorbido la radiación ultravioleta de la estrella o han sido calentadas por el viento de la estrella.

Crédito: 
NASA/JPL-Caltech/J. Hora (Harvard-Smithsonian CfA).

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