Astrónomas famosas.

Las grandes olvidadas de la astronomía y de la astrofísica.
Fotograma perteneciente a la película Ágora de Alejandro Amenabar que relata la vida de una de las astrónomas más conocidas de toda la historia, Hipatia de Alejandría encarnada por Rachel Weisz. 

Introducción.
Supongo que las lista de mujeres olvidadas en ciencias como en otras disciplinas es larga a lo largo de la historia de la humanidad. En esta entrada os comparto las que parece ser que han dejado un poso más que duradero en la historia de la astronomía o la astrofísica. Creo que hacer una entrada de este tipo puede servir de homenaje a estas anónimas mujeres que seguramente son muchas y no solo en el trabajo directo con otros astrónomos sino en la vida personal de ellos ya que eran esposas o hermanas en muchos casos. Muchas de ellas tenían el acceso vedado a la ciencia en general ya que se las educaban para otros menesteres, ser devotas madres y fieles esposas entre otros mandatos, en otros casos sus logros fueron adjudicados a otros generalmente sus jefes que en todos los casos eran hombres, siendo valoradas sus logros años más tarde. No penséis que el rechazo hacía el sexo femenino en la ciencia es cosa de siglos pasados, a mediados de siglo XX, no hace tanto tiempo, las mujeres tenían vedado el acceso a ciertos laboratorios y observatorios astronómicos. Las biografías de las mujeres que enumero no son muy extensas, tampoco he hallado información objetiva y veraz de otras mujeres en este campo de la ciencia ya que no solo estaban vedadas en el acceso a este trabajo y otros sino que incluso eran silenciadas y lo siguen siendo hasta el día de hoy. Estoy seguro de que el número de mujeres que se dedicaron al campo de la ciencia es muy amplio pero sus nombres y logros no han llegado hasta nuestros días. La mayoría de las biografías son del siglo XIX o XX ya que es lo que más nos ha llegado hasta el día de hoy. Sí crees que me olvidado de alguna puedes mencionarlo en los comentarios y si encuentro información veraz y objetiva la añadiré a esta entrada.

Aglaonice.
Aglaonice, Agloanike, o Aganice de Tesalia (en griego antiguo) fue una astrónoma de la Antigua Grecia del siglo II o I a.C. Es mencionada en los escritos de Plutarco y en los escolios de Apolonio de Rodas​ como una astrónoma y como la hija de Hegetor (o Hegemon) de Tesalia. Era considerada una hechicera por su habilidad de hacer desaparecer la luna del cielo, lo que ha sido interpretado como que podía predecir el momento y la región en que un eclipse lunar iba a tener lugar.

Un proverbio griego hacía referencia a la habilidad de Aglaonice: "Sí, como la luna obedece a Aglaonice".​ Otras astrónomas, al parecer consideradas hechiceras, fueron asociadas con Aglaonice. Fueron conocidas como "las brujas de Tesalia" y tuvieron su actividad entre los siglos III y I a.C.

En el diálogo de Platón, Gorgias, Sócrates dice: "Pero sí hay que temer, querido amigo, que no nos ocurra, lo que se dice sucede a las mujeres de Tesalia cuando hacen descender la Luna (...)".​

Plutarco escribió que "conocía muy bien los períodos en los que la luna llena estaba por eclipsar, y sabiendo de antemano el momento en que la luna estaba por ocultarse tras la sombra de la Tierra, se aprovechaba de las mujeres y les hacía creer que ella la hacía caer".

Uno de los cráteres de Venus se llama Aglaonice.​ Aglaonice es también un personaje en el film Orpheus de Jean Cocteau, donde aparece como amiga de Eurídice y líder de la Liga de Mujeres, más información.

Hipatia de Alejandria.
Imagen icónica de Hipatia de Alejandria.


Hipatia (Alejandría, 355 o 370 – marzo de 415 o 416​) fue una filósofa y maestra neoplatónica griega, natural de Egipto que destacó en los campos de las matemáticas y la astronomía​ miembro y cabeza de la Escuela neoplatónica de Alejandría a comienzos del siglo V. Seguidora de Plotino, cultivó los estudios lógicos y las ciencias exactas, llevando una vida ascética. Educó a una selecta escuela de aristócratas cristianos y paganos que ocuparon altos cargos, entre los que sobresalen el obispo Sinesio de Cirene que mantuvo una importante correspondencia con ella, Hesiquio de Alejandría y Orestes, prefecto de Egipto en el momento de su muerte.

Hija y discípula del astrónomo Teón, Hipatia es la primera mujer matemática de la que se tiene conocimiento razonablemente seguro y detallado. Escribió sobre geometría, álgebra y astronomía, mejoró el diseño de los primitivos astrolabios, instrumentos para determinar las posiciones de las estrellas sobre la bóveda celeste e inventó un densímetro, por ello está considerada como una pionera en la Historia de las mujeres y la tecnología.

Hipatia fue asesinada a los 45 o 60 años (dependiendo de cuál sea su fecha correcta de nacimiento), linchada por una turba de cristianos. La motivación de los asesinos y su vinculación o no con la autoridad eclesiástica ha sido objeto de muchos debates. El asesinato se produjo en el marco de la hostilidad cristiana contra el declinante paganismo y las luchas políticas entre las distintas facciones de la Iglesia, el patriarcado alejandrino y el poder imperial, representado en Egipto por el prefecto Orestes, exalumno de la filósofa. Sócrates Escolástico, el historiador más cercano a los hechos, afirma que la muerte de Hipatia fue causa de «no poco oprobio» para el patriarca Cirilo y la iglesia de Alejandría,​ y fuentes posteriores, tanto paganas como cristianas, le achacan directamente el crimen, por lo que muchos historiadores consideran probada o muy probable la implicación de Cirilo, si bien el debate al respecto sigue abierto.
Su carácter singular de mujer entregada al pensamiento y la enseñanza en plena tardoantigüedad, su fidelidad al paganismo en el momento de auge del catolicismo teodosiano como nueva religión del Estado Romano, y su muerte a manos de cristianos le han conferido gran fama. La figura de Hipatia se ha convertido en un verdadero mito: desde la época de la Ilustración se la presenta como a una «mártir de la ciencia» y símbolo del fin del pensamiento clásico ante el avance del cristianismo.​ No obstante, en la actualidad se destaca que su asesinato fue un caso excepcional y que, de hecho, la escuela neoplatónica alejandrina, progresivamente cristianizada, floreció hasta pleno siglo VII.​

Por su parte, los movimientos feministas la han reivindicado como paradigma de mujer liberada, incluso sexualmente,​ aunque, según la Suda, estuvo casada con otro filósofo llamado Isidoro y se mantuvo virgen.​ También se la ha asociado con la Biblioteca de Alejandría, si bien no hay ninguna referencia que vincule a ambas: se cree que la Gran Biblioteca ptolemaica desapareció en un momento incierto del siglo III, o quizá del IV, y su sucesora, la Biblioteca-hija del Serapeo, fue expoliada en 391. Según las fuentes, Hipatia enseñaba a sus discípulos en su propio hogar. Con la muerte de esta mujer se da el carpetazo final a la escuela neo-clásica y se da inicio a la época de oscurantismo que dominaría toda la Edad Media pasando el relevo a los astrónomos árabes.

El asteroide (238) Hypatia (descubierto en 1884) y el cráter lunar Hipatia fueron bautizados en su honor. Este último se sitúa junto a los cráteres que recuerdan a su padre, Teón, y a los patriarcas Cirilo y Teófilo. Con unas medidas de 28 x 41 km, se localiza en los 4,3°S y 22,6°E del meridiano lunar. Unos 70 km al norte del cráter se halla un sistema de canales de 180 km de longitud llamado Rimae Hypatia, un grado al sur del ecuador lunar, a lo largo del Mare Tranquillitatis. En octubre de 2013 se encontró un cometa que colisionó con la Tierra hace 28 millones de años en el Desierto de Sahara y se le nombró Hipatia, más de Hipatia de Alejandría, biografía y vida.

Caroline Herschel.
Retrato de Caroline Herschel.

Caroline Lucretia Herschel​(Hannover, Alemania, 16 de marzo de 1750-Hannover, 9 de enero de 1848) fue una astrónoma alemana que vivió también en Inglaterra. Trabajó con su hermano Sir William Herschel en la elaboración de sus telescopios y en sus observaciones. Descubrió ocho cometas, de los cuales seis llevan su nombre, entre los que destaca el cometa periódico 35P/Herschel-Rigollet encontrado el 21 de diciembre de 1788.

Nació en una familia numerosa de músicos y no recibió educación formal, ya que su madre pensaba que solo debía recibir la educación propia para ser una buena ama de casa o costurera. Tanto su hermano William como Alexander eran músicos y con 22 años se fue con ellos a estudiar canto. Era una buena soprano, pero excesivamente dependiente de las directrices de William, ya que cantaba solo cuando este la dirigía.

Cuando William abandonó la música y empezó a estudiar astronomía, ella hizo lo mismo. Así comenzó la carrera científica de Carolina, bajo las directrices de su hermano, que finalmente la llevaron a formarse por sí misma. William se especializó en la construcción de los mejores telescopios de su época, y Carolina comenzó ayudando a tomar anotaciones de los cuerpos celestes divisados por él para terminar realizando sus propias observaciones, que luego solían contrastar juntos. En 1786 poseía ya un pequeño observatorio propio. William era el astrónomo del rey y cuando ella tenía 37 años el rey Jorge III le asignó un sueldo como ayudante de su hermano, lo que le dio independencia económica y le permitió convertirse poco a poco en una celebridad en el mundo científico.

Junto con su hermano descubrió mil estrellas dobles, y ambos demostraron que muchas de ellas eran sistemas binarios, con lo cual hallaron la primera prueba de la existencia de gravedad fuera del sistema solar. Cuando William falleció, a pesar de que ya no vivían juntos porque él se había casado tiempo atrás, Carolina abandonó Inglaterra y volvió a Hannover.

Carolina Herschel es considerada la primera astrónoma profesional. En 1828 recibió la Medalla de oro de la Royal Astronomical Society, sociedad de la que fue su primer miembro honorario femenino. La nombraron miembro de la Real Academia Irlandesa y en 1846 recibió la Medalla de Oro de las Ciencias, del rey Federico Guillermo IV de Prusia. Además de trabajar como secretaria de su hermano, descubrió por su propia cuenta ocho cometas y tres nebulosas, asimismo elaboró diversos catálogos. Su trabajo fue reconocido en mayor medida tras su muerte en 1848, a los 97 años.
El cráter lunar C. Herschel lleva su nombre en su honor, más de C. Herschel.

Wang Zhenyi.
Wang Zhenyi  (1768 - 1797) fue una famosa científica de la dinastía Qing.​ Rompió muchas de las tradiciones feudales de su tiempo que obstaculizaban los derechos de las mujeres gracias al arduo trabajo de formarse a sí misma en áreas como la astronomía, las matemáticas, la geografía y la medicina.​ Era una mujer fuerte e inteligente conocida por sus contribuciones a la astronomía, las matemáticas y la poesía. Fue una erudita aclamada, “una mujer extraordinaria de la China del siglo XVIII”.

Aunque solamente vivió hasta los veintinueve alos, Wang Zhenyi alcanzó muchos logros en el mundo académico. Destacó en astronomía y matemáticas. Una de sus contribuciones fue la de lograr describir su visión de los fenómenos celestes en su artículo "Sobre la procesión de los equinoccios". Fue capaz de explicar y probar con sencillez como se mueven los equinoccios y a como calcular su movimiento. Escribió varios artículos tales como "Sobre la longitud y las estrellas" así como "Sobre la explicación de los eclipses lunares".​ Realizó observaciones sobre el número de estrellas, la rotación del sol, la luna y de los planetas Venus, Júpiter, Marte, Mercurio y Saturno; así como una descripción de la relación entre los eclipses de sol y luna.​ No solo estudió las investigaciones de otros astrónomos sino que fue capaz de realizar sus propias investigaciones. En su corta vida escribió doce libros sobre astronomía y matemáticas.

Estudió los eclipses lunares, utilizando modelos construidos en el jardín de su casa. Uno de sus experimentos para estudiar el eclipse lunar consistió en colocar una mesa redonda en el jardín, haciendo las veces de globo terráqueo; sostuvo una lámpara de cristal con una cuerda de las vigas del techo, representando el sol. Entonces, en el otro lado de la mesa, colocó un espejo a modo de luna. Movió los tres objetos como si fueran el sol, la tierra y la luna de acuerdo con los principios astronómicos. Sus hallazgos y observaciones fueron muy acertadas y recogidas en el artículo "La explicación del eclipse solar".1 Su explicación del fenómeno, dada en el artículo "Sobre la explicación de los eclipses lunares", es también bastante acertada. Finalmente, en el libro "Sobre la forma de bola de la Tierra" explicó por qué la gente no se caía de la Tierra esférica, entre otros temas.

En 2004 la UAI (Unión Astronómica Internacional) nombró un cráter de Venus en su honor, más información de Wang aquí y aquí.

Mary Somerville.
 Mary Fairfax, Sra. William Somerville, 1780 - 1872.
Retrato obra de Thomas Phillips.
Escritora sobre ciencia - Google Art Project.
Mary Fairfax Greig Somerville (26 de diciembre de 1780 - 28 de noviembre de 1872) fue una matemática, astrónoma y científica escocesa autodidacta.​ Es citada como "La Reina de las ciencias del siglo XIX".

Cuando tenía unos trece años, la familia se trasladó a Edinburgo, donde continuó con sus clases para completar su formación como dama de clase alta, incluyendo costura, lecciones de piano o pintura. Fue su profesor de pintura, Alexander Nasmyth, quien la inició en el estudio de las matemáticas, al darse cuenta del interés de la joven por los elementos de Euclides cuando explicaba un problema de perspectiva a uno de sus alumnos.​ A partir de ese momento, la joven Mary se dedicó con gran interés al estudio del álgebra en los libros que le facilitaba el tutor de su hermano aunque sin descuidar su vida social para satisfacer a sus padres, en una época en la que las aspiraciones de las jóvenes debían centrarse en conseguir un buen marido que les proporcionara seguridad.

Se casó en 1804, cuando tenía 24 años. Su marido, Samuel Greig, era un oficial naval que no llegó a comprender la pasión de su mujer por las matemáticas. Mary quedó viuda a los tres años, cuando ya era madre de dos hijos. Volvió desde Londres a Escocia, donde a través del profesor John Playfair entró en contacto con el matemático William Wallace, con quien colaboró en la resolución de algunos problemas, por lo que fue galardonada con una medalla de plata.

En 1812 se casó en segundas nupcias con William Somerville (inspector de hospitales) que comprendió y apoyó su interés por la ciencia. Pasó a residir en Edinburgo, donde amplió su círculo de amistades entre los científicos de la universidad, lo que le hizo interesarse por nuevas disciplinas, como la lengua griega, la botánica o la geología.

En 1814 fallecieron su hija mayor y el único hijo de su segundo matrimonio, trasladándose la familia a Londres en 1816 cuando su marido fue nombrado Inspector de la Junta Médica del Ejército, lo que le facilitó ser elegido miembro de la Royal Society. Esta circunstancia hizo posible que con el tiempo figurasen entre sus amigos destacados científicos, como George Airy, John Herschel, William Herschel, George Peacock o Charles Babbage, y que pudiesen entrar en contacto con relevantes figuras de la ciencia europea que visitaban la Sociedad de Londres, como Biot, Arago, Laplace, Poisson, Poinsot, o Émile Mathieu.

En 1827, Lord Brougham hizo una solicitud en nombre de la Sociedad para la Difusión de Conocimiento Útil para que Mary Somerville tradujera La Mecánica Céleste de Laplace. Mary no se limitó a verter el texto del francés al inglés, sino que dio una completa explicación de las bases matemáticas utilizadas por Laplace, que por entonces todavía no se habían difundido entre los científicos de Gran Bretaña. La traducción del libro tuvo un gran éxito de ventas, y recibió numerosos elogios.

En 1832 y 1833 residió un tiempo en París, donde estrechó sus lazos con los científicos franceses, y trabajó en su siguiente libro, "The connection of the physical sciences" (La conexión de las ciencias físicas), publicado en 1834. Su análisis de las perturbaciones de la órbita de Urano incluido en la sexta edición del libro (1842), es el origen de la investigación del astrónomo John Couch Adams que llevó al descubrimiento de Neptuno en 1846.

En su círculo familiar era frecuente la presencia de Lady Byron y de su hija Ada Lovelace, a quien Mary Somerville sirvió de estímulo para el estudio de las matemáticas ejerciendo durante un tiempo como tutora y mentora.

A partir de 1838, los problemas de salud de William Somerville llevaron al matrimonio a trasladarse a vivir en el sur de Italia, en busca de un clima mejor. Su marido falleció en 1860. Durante los 34 años que residió en Italia, Mary publicó obras matemáticas (que influyeron en los trabajos de James Clerk Maxwell), así como su "Physical geography" (Geografía física) (1848), tratado que continuó vigente hasta bien entrado el siglo XX.

Fue una de las mujeres de su tiempo que con más pasión se dedicó al estudio de las matemáticas y al conocimiento de los avances científicos en una época en la que las mujeres apenas tenía acceso a la ciencia y en la que se las educaba para ser ante todo esposas y madres. Popularizó la astronomía y escribió multitud de ensayos. Su estilo, riguroso y didáctico, le proporcionó gran éxito. Somerville fue elegida para la Real Sociedad Astronómica en 1835 (a la vez que Caroline Herschel). Miembro honorario de la Société de Physique et d'Histoire Naturelle de Genève en 1834, ese mismo año pasó a formar parte de la Real Academia de Irlanda. Así mismo, en 1857 fue nombrada miembro de la Sociedad Estadounidense de Geografía y Estadística y de la Sociedad Geográfica Italiana en 1870. En 1869 fue galardonada con la Medalla de Oro de la Royal Geographical Society (conocida como "Medalla Victoria").​ También fue elegida para la American Philosophical Society.

En los últimos días de su vida escribió: "Tengo 92 años..., mi memoria para los acontecimientos ordinarios es débil, pero no para las matemáticas o las experiencias científicas. Todavía soy capaz de leer libros de álgebra superior durante cuatro o cinco horas por la mañana, e incluso de resolver problemas".

Falleció en Nápoles en 1872. El Somerville College de la Universidad de Oxford mantiene viva la memoria de su legado desde 1879.

Obra:
  • The Magnetic Properties of the Violet Rays of the Solar Spectrum.
  • Ensayos sobre la Refracción de los rayos solares.
  • Acción de los rayos solares sobre jugos vegetales.
  • Experimentos en la transmisión de los rayos químicos del espectro solar en diferentes medios.
  • 1834 - La conexión de las ciencias físicas.
  • 1848 - Geografía física.
  • 1869 - De la ciencia molecular y microscópica.
  • De la teoría de las diferencias.
  • Traductora de "La Mecánica Celeste" de Laplace.
Más información aquí y aquí.

Maria Mitchell.
Retrato de María Mitchell.
Maria Mitchell (1 de agosto de 1818 – 28 de junio de 1889) fue una astrónoma estadounidense, la tercera mujer en descubrir un cometa, al que pusieron su nombre, "Miss Mitchell's Comet" (un logro que ya habían conseguido Caroline Herschel y María Winckelmann). Fue la primera mujer profesora de astronomía en Estados Unidos. En 1848 fue la primera mujer en ser admitida en la Academia Estadounidense de las Artes y las Ciencias.

Empleando un telescopio descubrió un cometa que se denomina "Miss Mitchell's Comet" (Cometa 1847 VI, según la moderna designación es C/1847 T1) en otoño de 1847. Algunos años antes, el rey Federico VI de Dinamarca estableció un premio consistente en una medalla de oro para el que descubriera un "cometa telescópico" (los descubiertos hasta la época se hacían básicamente a ojo desnudo). El premio sería concedido a quien descubriera uno en primer lugar (es de resaltar que a menudo los cometas eran descubiertos por más de una persona). Ella tuvo como objetivo el logro de este premio.

Existe una cuestión temporal sobre la prioridad en el descubrimiento del cometa, ya que el astrónomo Francesco de Vico redescubrió independientemente dos días más tarde el mismo cometa, solo que informó del hecho antes que Maria Mitchell; sin embargo, en el año 1848 el rey Federico VII otorgó el premio a Mitchell.

Maria Mitchell fue la primera profesora de astronomía de Estados Unidos, la primera mujer que perteneció a la Academia Estadounidense de las Artes y las Ciencias en 1848 y la Asociación Estadounidense para el Avance de la Ciencia en 1850.2​ Trabajó para la Oficina de elaboración del Almanaque Naval de EE.UU., calculando tablas de las posiciones astronómicas de Venus y viajó por Europa con Nathaniel Hawthorne y su familia.

Fue profesora de astronomía en el Vassar College en 1865. Con el tiempo logró el puesto de directora del Observatorio del Vassar College. Fue adquiriendo un mayor conocimiento sobre el área de la astronomía y pronto pudo comprobar que, a pesar de su reputación y experiencia, su salario era menor que el de muchos de sus compañeros más jóvenes. Insistió hasta que obtuvo un aumento salarial, más información.

Las computadoras de Harvard.
Pickering y sus "Computadoras" parados frente al edificio C en el Harvard College
Observatory, 13 de mayo de 1913.


Las Computadoras de Harvard fue un grupo de mujeres que realizó significativos avances en la clasificación de datos astronómicos luego de que Edward Charles Pickering (director del Harvard Observatory desde 1877 hasta 19191​) decidiera contratar a mujeres para procesar datos de estrellas. Entre estas mujeres se encontraban Williamina Fleming, Annie Jump Cannon, Henrietta Swan Leavitt y Antonia Maury. Este grupo de mujeres fue conocido como las Computadoras de Harvard, aunque en aquel entonces la comunidad científica las llamaba despectivamente el "Harén de Pickering".

Fueron diversos los factores que llevaron a Pickering a tomar la decisión de contratar mujeres en vez de hombres. Entre ellas estaba el hecho de que las mujeres en esa época percibían un salario considerablemente menor que el de un hombre, con lo cual podía contratar varias mujeres con el mismo dinero que contrataría un solo hombre. Esto fue una consideración importante ya que la cantidad de datos astronómicos que necesitaban procesar sobrepasaba las capacidades del observatorio.

La primera contratada fue Williamina Fleming, quien ya trabajaba como sirvienta para Pickering, y tomó su nueva asignación con mucha eficiencia, por lo que Pickering estaba conforme con su trabajo. Cuando el Harvard Observatory recibió en 1886 una generosa donación de la viuda de Henry Draper, Pickering decidió contratar más mujeres para su personal, poniendo a Fleming como la encargada del grupo.

Como resultado del trabajo de las Computadoras de Harvard, Pickering publicó en 1890 el primer Catálogo Henry Draper, con más de 10.000 estrellas clasificadas acorde a su espectro. Pickering decidió entonces contratar a Antonia Maury, graduada del Colegio Vassar, para reclasificar algunas de las estrellas. Maury decidió ir más allá, mejorando y rediseñando el sistema de clasificación pero que, finalmente publicado en 1897, fue ignorado por la comunidad científica del momento. Luego de esto, Pickering decidió contratar a Cannon, una graduada del Colegio Wellesley, para clasificar las estrellas del hemisferio sur. Al igual que Maury, Cannon también terminó rediseñando el sistema de clasificación del espectro y desarrolló el Esquema de Clasificación de Harvard, el cual es la base del sistema utilizado actualmente.

Henrietta Swan Leavitt observó que todas las estrellas en la Nubes de Magallanes están a casi la misma distancia que la tierra, lo que la llevó a descubrir la directa relación entre el periodo de las Estrella variable Cefeida y su brillo intrínseco.7​ Este descubrimiento llevó al entendimiento moderno del tamaño del universo, y las Cefeidas Variables siguen siendo la herramienta esencial para medir distancias cosmológicas.

Si bien algunas de las mujeres del personal de Pickering estaban graduadas en astronomía, su salario era similar al de un trabajador masculino sin oficio. Ganaban aproximadamente entre 25 y 50 centavos la hora, más que una mujer trabajando en una fábrica, pero menos que una oficinista, enlace artículo.

Williamina Fleming.
Retrato de Williamina Paton Stevens Fleming.

Williamina Paton Stevens Fleming (15 de mayo de 1857, Dundee, Escocia - 21 de mayo de 1911, Boston, Massachusetts) fue una astrónoma estadounidense de origen escocés. Contratada inicialmente como auxiliar en el observatorio de Harvard y sin formación específica en astronomía, realizó numerosos descubrimientos de cuerpos estelares, contribuyendo decisivamente a la confección del Catálogo Estelar Henry Draper.

Trabajó como empleada del hogar en la casa de Edward Charles Pickering, un famoso profesor de astronomía, y director del Harvard College Observatory. Pickering estaba frustrado con su asistente masculino, y declaró que su asistenta podría desempeñar mejor su trabajo. Es así que en 1881, Pickering le ofreció a Fleming un empleo temporal en el observatorio, para hacer tareas rutinarias de oficina y algunos cálculos matemáticos, y pronto pasó a ser miembro permanente del personal de investigación en lo que después se bautizó como las Computadoras de Harvard. La pusieron a cargo de decenas de mujeres jóvenes, que fueron empleadas para hacer cálculos matemáticos, proceso que hoy en día hacen las computadoras, y las dirigía con una disciplina implacable, siendo temida y admirada a partes iguales. Además, corrigió todos los originales de las publicaciones del observatorio. Ayudó a elaborar un sistema de asignación de estrellas, que básicamente consistía en asignar una letra, que dependía de la cantidad del hidrógeno observado en su espectro. Las estrellas clasificadas con la letra A estaban formadas por hidrógeno casi en su totalidad, las clasificadas con la letra B contenían menos hidrógeno, y así sucesivamente. Este sistema le sirvió a Annie Jump Cannon como base de trabajo, el cual mejoró para desarrollar una clasificación basada en la temperatura. En los siguientes 30 años de su vida, colaboró en el análisis fotográfico de espectros estelares.

Fleming contribuyó en la confección del catálogo Henry Draper, y en un período de nueve años, catalogó más de 10.000 estrellas. En ese tiempo también descubrió 59 nebulosas gaseosas, 310 estrellas variables, y 10 novas. También estableció los primeros estándares fotográficos de magnitud usados para medir el brillo de las estrellas variables. En 1907, publicó un listado que contenía 222 estrellas variables que ella había descubierto, y en 1910, descubrió propiedades de los espectros de las enanas blancas, estrellas muy densas y muy calientes.

En 1888, Fleming descubrió la Nebulosa Cabeza de Caballo. William Pickering, quien tomó la fotografía, especuló que en aquel lugar había materia oscura oculta. En los artículos y libros siguientes Williamina Fleming no aparece en los créditos, ya que John Dreyer, el principal encargado de recopilar información para el primer Catálogo Índice, eliminó su nombre de la lista de objetos que descubrieron, atribuyendo todas las aportaciones a "Pickering". Sin embargo, en el segundo Catálogo Índice de 1908, Fleming recibió los créditos que le correspondían.

En 1899, Fleming recibió un título de Conservadora del Archivo de Fotografías Astronómicas en Harvard, tratándose del primer cargo institucional en Harvard que se concedía a una mujer. En 1906, logró una plaza honoraria en la Royal Astronomical Society de Londres, siendo la primera mujer en ser elegida, y consiguió un premio honorario del Wellesley College. Poco después de su muerte, la Sociedad Astronómica de México la galardonó con la medalla Guadalupe Almendaro por el descubrimiento de nuevas estrellas.

Murió de pulmonía en Boston, más información aquí y aquí.

Henrietta Sawn Leavitt.
Retrato de Leavitt.

Henrietta Swan Leavitt (Lancaster (Massachusetts), 4 de julio de 1868-Cambridge (Massachusetts), 12 de diciembre de 1921) fue una astrónoma estadounidense.

Leavitt estudió las estrellas variables Cefeidas, cuyo brillo varía a periodos regulares, en el Observatorio del Harvard College. Descubrió y catalogó estrellas variables en las Nubes de Magallanes, lo que le permitió descubrir en 1912 que las Cefeidas de mayor luminosidad intrínseca tenían largos periodos, estableciendo la relación entre ambas características.

Un año después, Ejnar Hertzsprung determinó la distancia de unas pocas Cefeidas lo que le permitió calibrar la relación Periodo-Luminosidad. Por lo tanto, a partir de entonces, observando el periodo de una Cefeida se podría conocer su luminosidad (y magnitud absoluta) que comparándola con la magnitud aparente observada permitiría establecer la distancia a dicha Cefeida. Este método podría utilizarse también para obtener la distancia a otras galaxias en las que se observasen estrellas Cefeidas, tal y como lo hizo Edwin Hubble en los años 1920 con la galaxia de Andrómeda.

Se graduó a los 24 años en lo que ahora es el Radcliffe College, una universidad para mujeres asociada a Harvard. Inmediatamente después sufrió una terrible enfermedad que le provocó una profunda sordera. Cuando se recuperó, comenzó a trabajar como voluntaria al año siguiente en el Observatorio del Harvard College. Allí un grupo de mujeres, llamadas literalmente «calculadoras» (Computadoras de Harvard) realizaban tareas relativamente mecánicas, como examinar meticulosamente placas fotográficas o hacer tediosos cálculos (de ahí su denominación). Cuando la contrataron a tiempo completo trabajaba 6 días a la semana, 7 horas al día, por 25 centavos la hora. Dada la época, este trabajo de astronomía era poco reconocido y valorado, y generalmente eran los supervisores quienes se llevaban todo el mérito. En este caso, el trabajo de Leavitt quedó literalmente eclipsado al ser atribuido a sus superiores, Edward Pickering y especialmente Edwin Hubble que, según sus biógrafos, era poco dado al trabajo en equipo. A pesar de ello, pronto se ganó muy buena reputación entre el personal cualificado del observatorio. Margaret Hardwood la describió como "la mejor mente del observatorio".

La historia de Henrietta Leavitt es desconocida para el gran público. No figura en muchos libros, ni es conocida a pesar de haber sido una mujer que hizo descubrimientos importantes en un mundo de astrónomos, tradicionalmente «solo de hombres». Tal y como cuenta Ian Lightman en «The Discoveries: The Great Breakthroughs in 20th-Century Science» (se puede ver en Google Vídeo, a partir del minuto 31:00 a 47:00), Leavitt no recibió grandes reconocimientos en su día, ni ninguna medalla, ni premio. Pasó a la historia sin que quedaran tras de ella demasiados documentos sobre su vida, buena parte de la cual sigue siendo un misterio.2​

En el Observatorio del Harvard College donde comenzó a trabajar para el astrónomo Edward Charles Pickering, muchas mujeres como ella realizaron trabajos de «calculadoras», en parte por vocación, en parte por afición, por lo que ahora equivaldría a unos ocho euros la hora. Literalmente, se les pagaba por trabajar, no por pensar.

Durante toda su vida, el título profesional de Leavitt fue simplemente el de «ayudante» (assistant) y ella misma nunca pidió que la llamaran de otra forma. Padeció sordera al poco de comenzar su trabajo en el observatorio, que se acentuaría con los años, de modo que el silencio la acompañaría el resto de su vida. Murió de cáncer en 1921, a los 53 años.

En 1925, cuatro años después de su muerte, el matemático sueco Gösta Mittag-Leffler escribió una carta a Henrietta Leavitt. Su intención era proponerla para ser nominada al Premio Nobel por sus trabajos sobre las estrellas variables y los cálculos de las distancias estelares. Sin embargo, y puesto que los premios Nobel no pueden ser entregados a título póstumo, nunca llegó a ser nominada, más de Leavitt.

Antonia Maury.
Imagen de Antonia Maury.

Antonia Caetana de Paiva Pereira Maury, más conocida como Antonia Maury, (21 de marzo de 1866 - 8 de enero de 1952) fue una astrónoma estadounidense que diseñó un nuevo sistema de clasificación estelar que sería la base de la astrofísica moderna.

Ingresa en 1.890 en el observatorio astronómico de Harvard como una de la múltiples mujeres Computadoras de Harvard que empleaba dicha institución por realizar una labor con un salario tres veces inferior al de un hombre. Maury pronto destacaría descubriendo la segunda estrella binaria conocida Beta Aurigae y determinar el periodo de la estrella Mizar.

Sin embargo, pronto comenzó a tener discrepancias tanto metodológicas como científicas con el director del centro Edward Charles Pickering. Maury consideraba que el sistema de clasificación de espectros estelares que empleaba el observatorio era demasiado simple, por lo que diseñó un nuevo sistema más complejo con nuevos grupos y numerosas subdivisiones que se utilizaban para describir la apariencia física de las estrella.2​

Sus diferencias con Pickering fuero insalvables y Antonia Maury abandona definitivamente el observatorio en 1896 y se dedica a la enseñanza. Sin embargo, Maury publica sus resultados y conclusiones (un examen de 5.000 fotografías que abarcaban casi 700 estrellas del hemisferio norte) que fueron estudiadas por el astrónomo danés Ejnar Hertzsprung. Este empleó las subdivisiones de Maury para llevar a cabo del Diagrama de Hertzsprung-Russell, dado que daba la posibilidad de distinguir las estrellas supergigantes de las normales o enanas.2​

En 1918 vuelve a Harvard bajo la dirección de otro astrónomo, y continuó su labor hasta su jubilación en 1948.

En 1943, el catálogo Henry Draper se revisa para incorporar las ideas de Antonia Maury. Un año después, la American Astronomical Society le concede el Premio Annie Jump Cannon.

Muere en Dobbs Ferry, Nueva York, más información aquí y aquí.

Cecilia Helena Payne-Gaposchkin.
Retrato de Cecilia Payne-Gaposchkin.


Cecilia Payne-Gaposchkin (Wendover, Buckinghamshire, Reino Unido. 10 de mayo de 1900 – Cambridge, Massachusetts, Estados Unidos. 7 de diciembre de 1979) fue una astrónoma anglo-americana, quien, en el año 1925, en su Tesis de Doctorado (Ph.D) propuso que las estrellas están compuestas principalmente por hidrógeno. Este trabajo fue considerado en su momento como "la más brillante tesis doctoral escrita nunca en astronomía".

Estudió inicialmente botánica, física y química en la Universidad de Cambridge. Ante la imposibilidad de conseguir un título allí debido a su sexo, abandonó Inglaterra en el año 1922 con la intención de vivir en Estados Unidos, cuya nacionalidad acabó obteniendo en 1931. En 1925 se convirtió en la primera persona en lograr un doctorado en el área de astronomía en el Radcliffe College (actualmente parte de Harvard) y lo hizo gracias a su disertación sobre “atmósferas estelares, una contribución al estudio de observación de las altas temperaturas en las capas inversoras de estrellas” (Stellar Atmospheres, A Contribution to the Observational Study of High Temperature in the Reversing Layers of Stars). El astrónomo Otto Struve caracterizó el trabajo de Cecilia como: “indudablemente la tesis doctoral en Astronomía más brillante de la historia”. Aplicó la teoría de la ionización desarrollada por el físico Meghnad Saha para poder relacionar exactamente la clasificación espectral de las estrellas con sus temperaturas absolutas. La tesis estableció que el hidrógeno era el componente principal de las estrellas.

En un viaje posterior a través de Europa en el año 1933 conoció al astrofísico ruso Sergei I. Gaposchkin en Alemania. Le ayudó a conseguir un visado a los Estados Unidos y se casaron en marzo de 1934, llegando a tener tres niños. Payne-Gaposchkin siguió siendo una científica activa durante toda su vida y pasó toda su carrera académica en Harvard. Durante varias décadas no tuvo un puesto oficial allí, hasta que en 1938 se le concedió el título de “astrónoma”. En 1956 fue la primera mujer en alcanzar el puesto de profesora asociada en Harvard, y más tarde fue la primera mujer en dirigir allí un departamento. Más información aquí y aquí.

Annie Jump Cannon.
Retrato de Annie Jump Cannon.
Crédito: New York World-Telegram and the Sun Newspaper.


Annie Jump Cannon (Dover (Delaware), 11 de diciembre de 1863 – Cambridge (Massachusetts), 13 de abril de 1941) fue una astrónoma estadounidense cuyo trabajo de catalogación fue fundamental para la actual clasificación estelar.

Desde el Harvard College Observatory y como miembro del grupo de las Computadoras de Harvard descubrió 300 estrellas variables y colaboró en la preparación del catálogo estelar Henry Draper. Escribió Bibliography of Variable Stars Comprising 60.000 Cards.

Fue responsable de la colección de fotografías astronómicas de Harvard College Observatory, en 1911, pero solo fue nombrada como profesora regular de astronomía en 1938. Murió el 13 de abril de 1941 en Cambridge, Massachusetts. Una colaboradora temprana suya fue Cecilia Helena Payne-Gaposchkin.

Principales reconocimientos:

  • 1921, doctorado honorario de la Universidad de Groningen.
  • 1925, primera mujer en recibir un doctorado honorario de la Universidad de Oxford.
  • Primera mujer elegida como oficial de la Sociedad Americana de Astronomía.
  • El cráter lunar Cannon lleva este nombre en su honor.
  • El asteroide (1120) Cannonia lleva su nombre.
  • 1931, primera mujer en recibir la Medalla Henry Draper.
  • Miembro de la Real Sociedad Astronómica.

Más información aquíaquí y aquí.

Ruby Payne-Scott.
Este es un retrato de Ruby Payne-Scott cuando era joven.
Crédito: Peter Gavin Hall (hijo de Ruby Payne-Scott) -
Peter Hall (hijo de Ruby Payne-Scott).



Ruby Violet Payne-Scott (28 de mayo de 1912 – 25 de mayo de 1981) fue una astrónoma australiana, pionera en radioastronomía y radiofísica, siendo la primera radioastrónoma.

En 1936 dirigió investigaciones junto a William H. Love en el Laboratorio de Investigación del Cáncer en la Universidad de Sidney. Probaron que el magnetismo terrestre tiene escasa o nula incidencia en los procesos vitales de los seres vivos a partir de someter a embriones de pollo a campos magnéticos 5.000 veces más potentes. Tiempo atrás existía una extendida creencia de que los campos magnéticos terrestres tenían importantes efectos sobre los seres humanos, y muchas personas sólo dormían con su cabeza apuntando al norte y el cuerpo paralelo al meridiano magnético.

Su carrera alcanzó su cúspide mientras trabajaba para el Commonwealth Scientific and Industrial Research Organisation (en aquella época llamado CSIR, ahora conocido como CSIRO), del gobierno de Australia, en Dover Heights, Hornsby y especialmente en Potts Hill (Sidney). Algunas de sus contribuciones fundamentales a la radioastronomía solar se produjeron en este período. Ella fue quien descubrió las explosiones Tipo I y Tipo III y participó en el reconocimiento de las explosiones Tipo II y IV. Payne-Scott tuvo un papel destacado en la observación de 26 de enero de 1946, cuando el interferómetro de los alcantilados de Dover fue utilizado para determinar la posición y el tamaño angular de una explosión solar.

Durante la Segunda Guerra Mundial trabajó en investigaciones secretas sobre el radar. Se transformó en experta en la detección de aeronaves utilizando pantallas PPI. También fue miembro del Partido Comunista en la misma época​ y activista por los derechos de la mujer. La Australian Security Intelligence Organisation (ASIO - Agencia Australiana de Seguridad) estaba interesada en Payne-Scott y llevó un registro exhaustivo de sus actividades, con algunas distorsiones.

Más información aquí, aquí y aquí.

Jocelyn Bell Burnell.
Jocelyn Bell Burnell.



Susan Jocelyn Bell Burnell, CBE, FRS FRAS (nacida en Belfast como Susan Jocelyn Bell, el 15 de julio de 1943), es una astrofísica norirlandesa que descubrió la primera radioseñal de un púlsar junto a su tutor de tesis, Antony Hewish.

 En Cambridge, trabajó con Hewish y otros en la construcción de un radiotelescopio para usar los destellos interplanetarios en el estudio de los quásares, que habían sido descubiertos hacía poco (los destellos interplanetarios permiten distinguir fuentes compactas de las distantes). Detectando un pequeño patrón en los registros de las lecturas que se siguió por el cielo con las estrellas, Bell Burnell descubrió que se trataba de un pulso regular, aproximadamente uno por segundo. Lo denominó temporalmente LGM1 (Little Green Man 1, Hombrecillo verde 1) y finalmente identificó la fuente como una estrella de neutrones de rápida rotación.

A pesar de que no obtuvo el Premio Nobel junto a Hewish por su descubrimiento, ha sido galardonada por muchas otras organizaciones. Obtuvo la Medalla Michelson del Instituto Franklin (1973, junto a Hewish). En 1978 le fue entregado el Premio J. Robert Oppenheimer Memorial del Centro de Estudios Teóricos de Miami. También ha recibido el Premio Beatrice M. Tinsley de la Sociedad Astronómica Americana (1987), el Magellanic Premium de la Sociedad Filosófica Americana, el Jansky Lectureship del Observatorio Radioastronómico Nacional, y la Medalla Herschel de la Royal Astronomical Society (1989). También ha recibido numerosos títulos honoríficos, como el de Comandante de la Orden del Imperio Británico así como Colega de la Royal Society.

A propuesta de la comisión Mujeres y Ciencia del CSIC, recibió el año 2015 la Medalla de Oro de la mayor institución científica española.

Es Presidenta de Honor de la Burnell House en la Escuela de Gramática Cambridge, en Ballymena, Irlanda del Norte.

Es miembro de la Religious Society of Friends (cuáqueros) y es Consejera del Instituto Faraday para la Ciencia y la Religión, de la Universidad de Cambridge.

Más información de J. Bell Burnell aquí, aquí.

Vera Rubin.
Imagen de Vera Rubin.


Vera Cooper Rubin (Filadelfia, Pensilvania; 23 de julio de 1928-Princeton, Nueva Jersey; 25 de diciembre de 2016)​ fue una astrónoma estadounidense, pionera en la medición de la rotación de las estrellas dentro de una galaxia.​ Sus mediciones pusieron de manifiesto que las curvas de rotación galácticas se mantenían planas, contradiciendo el modelo teórico, siendo la evidencia más directa y robusta de la existencia de materia oscura.

Después de obtener su licenciatura de Astronomía por el Vassar College en 1948, trató de inscribirse en la Universidad de Princeton, pero nunca recibió su catálogo de graduada, pues no se permitieron mujeres en el programa de estudios graduados de Astronomía hasta 1975. Solicitó ser admitida en la Universidad de Cornell, donde estudió Física bajo la dirección de Philip Morrison, y física cuántica bajo la tutela de Richard Feynman y Hans Bethe. Completó sus estudios en 1951, durante los cuales hizo las primeras observaciones de desviaciones de flujo Hubble en los movimientos de las galaxias. Argumentaba que las galaxias más grandes podían rotar alrededor de centros desconocidos más que un simple movimiento de escape, como sugería la teoría del Big Bang en ese tiempo. La presentación de estas ideas no fueron bien recibidas. El trabajo para su doctorado fue en la Universidad de Georgetown y obtuvo su magíster en 1951, y en 1954 obtuvo su doctorado bajo la supervisión de George Gamow.

Su tesis para el doctorado en Física concluía que las galaxias estaban juntas en racimos, más que distribuidas al azar por todo el universo. La idea de que los racimos de galaxias existían no fue aceptada por otros físicos hasta dos décadas después. Después de haber recibido su doctorado continuó trabajando en la facultad por otros once años. Posteriormente se unió al Instituto Carnegie, donde conoció al que sería su amigo Kent Ford. Cinco años después de unirse a D.T.M. junto con Ford iniciaron el estudio de la rotación de galaxias vecinas, en particular la galaxia de Andrómeda. Sus descubrimientos en este campo ganaron varios premios, incluyendo la Gold Medal of London's Royal Astronomical Society, siendo la segunda mujer en recibir el reconocimiento tras Carolina Herschel.

Después de su graduación, enseñó en Montgomery County Community College y también trabajó en Universidad de la Georgetown como asistente de investigación y en 1962 fue profesora asistente. También en 1965, fue la primera mujer en utilizar los instrumentos en el Observatorio Palomar. Antes de esto, las mujeres no tenían permiso ni autorización para acceder con facilidad. En 1965 también aseguró una posición en el Departamento de Magnetismo Terrestrie del Instituto Carnegie de Washington. Fue Senior Fellow en el DTM y su área de trabajo fue descrita como "Galáctica y dinámica extragaláctica: estructura a gran escala y dinámica del universo".


En 1970 Rubin obtuvo la evidencia más fuerte hasta ese momento de la existencia de materia oscura.​ Si bien la naturaleza de la materia oscura es aun desconocida, su presencia es crucial para el entendimiento del universo y su futuro.

La existencia de materia oscura explica la curvas de rotación galáticas, el movimiento de rotación de las galaxias dentro de los cúmulos de galaxias, patrones de lentes gravitacionales, y la distribución de masa en sistemas como el cúmulo Bala. Las dinámicas newtonianas modificadas quedaron excluidas para los modelos de curvas de rotación de las galaxias. Rubin expresó que este resultado la decepcionó, declarando "Si dependiera de mí, me gustaría descubrir como las leyes de Newton deben ser modificadas para describir correctamente las interacciones gravitacionales a grandes distancias. Eso es más atractivo que un universo lleno de un nuevo tipo de partícula subnuclear."

Más información de Vera Rubin aquí y aquí.