Messier 51, The Whirlpool galaxy.

Messier 51, la galaxia del remolino y su compañero NGC 5195.
Créditos: NASA, ESA, S. Beckwith (STScI) y el Equipo de herencia de Hubble (STScI / AURA).

Los elegantes y serpenteantes brazos de la majestuosa galaxia espiral Messier 51 aparecen como una gran escalera de caracol que recorre el espacio. En realidad, son largas filas de estrellas y gas mezclado con polvo. Tales brazos llamativos son un sello distintivo de las llamadas galaxias espirales de gran diseño. En Messier 51, también conocida como la galaxia Whirlpool, estas armas tienen un propósito importante: son fábricas de formación estelar, que comprimen el gas de hidrógeno y crean grupos de nuevas estrellas.

Algunos astrónomos piensan que los brazos del Whirlpool son particularmente prominentes debido a los efectos de un encuentro cercano con NGC 5195, la pequeña galaxia amarillenta en el extremo más externo de uno de los brazos. La galaxia compacta parece estar tirando del brazo, las fuerzas de marea desde donde se activan nuevas formaciones estelares. La vista clara de Hubble muestra que NGC 5195 está pasando detrás de Messier 51. La pequeña galaxia ha estado deslizándose más allá del Torbellino durante cientos de millones de años.

En la imagen cautivadora de Messier 51 de Hubble, el rojo representa la luz infrarroja, así como el hidrógeno dentro de las regiones gigantes de formación de estrellas. El color azul se puede atribuir a estrellas jóvenes y calientes, mientras que el color amarillo es de estrellas más viejas.

Descubierto por Charles Messier en 1773, Messier 51 se encuentra a 31 millones de años luz de la Tierra en la constelación de Canes Venatici. Tiene una magnitud aparente de 8.4 y se puede observar con un telescopio pequeño más fácilmente durante mayo. La hermosa vista frontal de la galaxia Whirlpool y su cercanía a la Tierra permiten a los astrónomos estudiar la estructura de una galaxia espiral clásica y los procesos de formación de estrellas.

Para obtener más información sobre las observaciones de Hubble de Messier 51, consulte:
http://hubblesite.org/news_release/news/2005-12

http://hubblesite.org/news_release/news/2011-03

http://hubblesite.org/news_release/news/2001-10

http://hubblesite.org/news_release/news/1996-17

Este gráfico de estrellas para Messier 51 representa la vista desde las latitudes medias para el mes y el tiempo dados. Créditos: Imagen cortesía de Stellarium.

Última actualización: 20 de octubre de 2017, enlace.
Editor: Rob Garner