Un joven planeta monta una escena.

AS 209.
Imagen de un disco protoplanetario captado por ALMA, AS 209.

Ubicado en la joven región de formación estelar de Ofiuco, a 410 años luz del Sol, un fascinante disco protoplanetario, bautizado como AS 209, va tomando forma lentamente. Esta maravillosa imagen fue captada utilizando el telescopio de alta resolución ALMA, y revela un curioso patrón de anillos y surcos en el polvo que rodea a una estrella joven.

Los discos protoplanetarios son densos planos de gas y polvo en rotación que rodean a estrellas recién formadas; en ellos se encuentra la materia que puede dar lugar a planetas, lunas y otros cuerpos menores en órbita. Con menos de un millón de años, este sistema es muy joven, pero ya se están formando dos surcos definidos en el disco.

El surco externo es profundo, ancho y en gran parte está libre de polvo, lo que lleva a los astrónomos a pensar que hay un planeta de casi la masa de Saturno orbitando (¡y se encuentra a unos 800 minutos luz de la estrella central y a más de tres veces la distancia entre Neptuno y el Sol!). A medida que el planeta moldea su camino, el polvo se acumula en el borde externo de su órbita, creando anillos cada vez más definidos en el disco. El surco más interno es más fino y puede haber sido formado por un planeta más pequeño, pero los astrónomos han planteado la intrigante posibilidad de que el gran planeta que orbita a mayor distancia haya creado ambos caminos.

Este planeta de tipo Saturno, inferido tan lejos de su estrella central, plantea preguntas fascinantes sobre la formación planetaria en los bordes de los discos protoplanetarios en escalas de tiempo particularmente cortas.

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Crédito: 
ALMA (ESO/NAOJ/NRAO)/ D. Fedele et al.
• Publicado en ALMA el 26 de febrero del 2.018.