El Quinteto de Stephan por el Hubble.

Estudiando el Quinteto.
El quinteto de Stephan.

Un choque entre los miembros de un famoso quinteto de galaxias revela una variedad de estrellas a través de una amplia gama de colores, desde jóvenes estrellas azules hasta estrellas envejecidas, las estrellas rojas.

Este retrato del Quinteto de Stephan, también conocido como el Grupo Compacto Hickson 92, fue tomada por la nueva Wide Field Camera 3 (WFC3) a bordo del telescopio espacial Hubble de la NASA/ESA. El Quinteto de Stephan, como su nombre lo indica, es un grupo de cinco galaxias. El nombre, sin embargo, es un tanto inapropiado. Los estudios posteriores realizados han demostrado que la galaxia miembro del grupo NGC 7320, en la parte superior izquierda, es en realidad una galaxia en primer plano que está aproximadamente siete veces más cerca de la Tierra que el resto del grupo.

La WFC3 durante su periodo de prueba.
Tres de las galaxias han distorsionado sus formas, los brazos espirales tienen formas alargadas y las colas de marea gaseosas largas que se han formado contienen miles de cúmulos de estrellas como prueba de sus encuentros cercanos. Estas interacciones han provocado un frenesí de nacimiento de las estrellas en el par central de las galaxias. Este fantástico retrato se juega contra un rico telón de fondo de galaxias lejanas.

La imagen, tomada en luz visible e infrarrojo cercano, presenta una longitud de onda amplia de WFC3. Los colores trazan las edades de las poblaciones estelares, lo que demuestra que el nacimiento estelar se produjo en diferentes épocas por lo que se extiende a través de cientos de millones de años. La visión infrarroja de la cámara también se asoma a través de las cortinas de polvo para ver agrupaciones de estrellas que no se pueden ver en luz visible.

NGC 7319, en la parte superior derecha, es una galaxia espiral barrada con brazos espirales distintos que giran casi 180 grados hacia la barra. Las motas azules en el brazo espiral en la parte superior de NGC 7319 y los puntos rojos justo por encima y a la derecha del núcleo son grupos de muchas miles de estrellas. La mayor parte del quinteto está demasiado lejos incluso para el Hubble para poder resolver el tipo de estrella individual de cada galaxia.

Continuando hacia la derecha, la siguiente galaxia parece tener dos núcleos pero en realidad son dos galaxias, NGC 7318A y NGC 7318B. Jóvenes y brillantes cúmulos de estrellas azules y nubes rosadas de hidrógeno resplandeciente donde están naciendo estrellas infantiles rodean las galaxias. Estas estrellas tienen menos de 10 millones de años de edad y aún no han volado de su nube natal. Lejos de las galaxias, a la derecha, es una zona del espacio intergaláctico donde muchos cúmulos de estrellas se están formando. NGC 7317, abajo a la izquierda, es una galaxia elíptica de aspecto normal que se ve menos afectada por las interacciones.

El Hubble de rojo.
En claro contraste con estas galaxias encontramos la galaxia enana NGC 7320 en la parte superior izquierda. Estallidos de formación estelar se están produciendo en el disco de la galaxia, como se ve por los puntos azules y rosas. El Hubble puede resolver las estrellas individuales en esta galaxia probando que NGC 7320 está más cerca de la Tierra. NGC 7320 está a 40 millones de años luz de la Tierra. Los otros miembros del quinteto residen a unos 300 millones de años-luz de distancia en la constelación de Pegaso.

Estos miembros más distantes son marcadamente más roja que la galaxia en primer plano, lo que sugiere que estrellas más viejas residen en sus núcleos. Las luz estelar también puede ser enrojecida por más polvo que se levanta en los encuentros.

Estudiado por Edouard Stephan M. en 1877, el Quinteto de Stephan es el primer grupo compacto de galaxias que se descubrió.

WFC3 observó el Quinteto en julio y agosto de 2009. La imagen compuesta se realizó mediante el uso de filtros que aíslan la luz de las porciones de color azul, verde e infrarroja del espectro, así como la emisión de hidrógeno ionizado.

Estas observaciones del Hubble son parte del Hubble Mission de Mantenimiento 4 Early Release Observations. Las primeras observaciones de la misión. los astronautas de la NASA instalaron la cámara WFC3 durante una misión de mantenimiento en mayo para actualizar y reparar los 19 años de edad del telescopio Hubble.

Crédito
NASA/ESA y el equipo de Hubble SM4 ERO.

Publicado en Hubble el 9 de septiembre del 2.009.