Messier 106, galaxia espiral de nucleo activo o AGN.

Una galaxia espiral con un gran secreto.
Messier 106.

El Telescopio Espacial Hubble de la NASA/ESA, con una pequeña ayuda de un astrónomo aficionado, ha producido una de las mejores vistas de la galaxia espiral Messier 106. Ubicada a poco más de 20 millones de años luz de distancia en la constelación Canes Venatici, prácticamente un vecino por estándares cósmicos, Messier 106 es una de las galaxias espirales más brillantes y más cercanas a nuestra Vía Láctea.

El Hubble en órbita.

A pesar de su aspecto, que se parece mucho a innumerables galaxias, Messier 106 esconde una serie de secretos. Gracias a esta imagen, que combina datos del Hubble con observaciones de los astrónomos aficionados Robert Gendler y Jay GaBany, se revelan como nunca antes.

En el corazón, de M106 como en la mayoría de las galaxias espirales  hallamos un agujero negro supermasivo pero este es particularmente activo. A diferencia del agujero negro en el centro de la Vía Láctea, el cual atrae mechones de gas sólo ocasionalmente, el agujero negro de Messier 106 está engullendo material. A medida que el gas gira en espiral hacia el agujero negro, se calienta y emite radiación potente. Parte de la emisión desde el centro de Messier 106 se produce por un proceso que es algo similar a la de un láser  aunque aquí el proceso produce radiación de microondas brillante [1].

Además de esta emisión de microondas del corazón de Messier 106, la galaxia tiene otra característica sorprendente: en lugar de dos brazos espirales, parece tener cuatro. Aunque el segundo par de brazos puede ser visto en imágenes de luz visible como rayos fantasmagóricos de gas, como en esta imagen, son aún más prominentes en observaciones realizadas fuera del espectro visible, como las que utilizan rayos X u ondas de radio.

La Cámara Avanzada para
Sondeos del Hubble.
A diferencia de los brazos normales, estos dos brazos adicionales se componen de gas caliente en lugar de estrellas, y su origen se mantuvo sin explicación hasta hace poco. Los astrónomos piensan que éstos, como la emisión de microondas del centro galáctico, son causados ​​por el agujero negro en el corazón del Messier 106, y por lo tanto son un fenómeno totalmente diferente de los brazos normales de la galaxia.

Los brazos adicionales parecen ser un resultado indirecto de chorros de material producidos por la agitación violenta de la materia alrededor del agujero negro. A medida que estos chorros viajan a través de la materia galáctica, interrumpen y calientan el gas circundante, que a su vez excita el gas más denso en el plano galáctico y lo hace brillar intensamente. Este gas más denso más cerca del centro de la galaxia está estrechamente unido, por lo que los brazos parecen ser rectos. Sin embargo, el gas de disco más suelto hacia fuera es soplado por encima o por debajo del disco en la dirección opuesta a la del chorro, de modo que el gas se curva fuera del disco produciendo los brazos de arqueamiento rojo que se ven aquí.

La WFC3 del Hubble

A pesar de llevar su nombre, Messier 106 no fue descubierto ni catalogado por el renombrado astrónomo caza cometas del siglo XVIII Charles Messier. Descubierto por su asistente, Pierre Méchain, la galaxia nunca fue agregada al catálogo en vida. Junto con otros seis objetos descubiertos pero no registrados por el par, Messier 106 fue añadido póstumamente al catálogo Messier en el siglo XX.

El astrónomo aficionado Robert Gendler recuperó imágenes de Hubble del M106 para ensamblar un mosaico del centro de la galaxia. A continuación, utilizó su propio y compañero astrofotógrafo Jay GaBany observaciones de M106 para combinar con los datos Hubble en las zonas donde había menos cobertura y, finalmente, para rellenar los agujeros y las lagunas donde no existían datos Hubble.

El centro de la galaxia se compone casi enteramente de datos del Hubble tomados por la Cámara Avanzada para los Sondeos (ACS), la cámara de campo ancha 3 o (WFC3) y los detectores grandes de la cámara planetaria de campo ancho 2  (WFCP2), ya retirada. Los brazos espirales exteriores son predominantemente datos de HST coloreados con datos basados ​​en tierra tomados por los telescopios de 12,5 pulgadas y 20 pulgadas de Gendler y GaBany, localizados en sitios remotos muy oscuros en Nuevo México, Estados Unidos.

La WFPC2 del Hublle.
Retirada y sustituida por la WFC3.

Gendler fue galardonado en la reciente competencia de procesamiento de imágenes de Hidden Treasures del Hubble. Otro galardonado, André van der Hoeven, entró en una versión diferente de Messier 106, combinando datos de Hubble y NOAO.

Notas:
El Telescopio Espacial Hubble es un proyecto de cooperación internacional entre la ESA y la NASA.

[1] Los láseres funcionan cuando la luz estimula la emisión de más luz de una nube de gas excitado, con la luz original en efecto amplificada (la palabra láser es un acrónimo para la amplificación de luz por la emisión estimulada de radiación). El centro de M106 alberga un fenómeno similar llamado maser (corto para la amplificación de microondas por la emisión estimulada de radiación), en el que se emite la radiación de microondas, que es a longitudes de onda más largas que la luz visible. Tenga en cuenta que, a diferencia de los láseres artificiales, diseñados para producir un haz estrecho, los masters astronómicos brillan en todas direcciones.

Crédito: 
NASA, ESA, el equipo de la herencia de Hubble (STScI / AURA), y R. Gendler (para el equipo de la herencia de Hubble). Reconocimiento: J. GaBany

Publicado en Hubble el 5 de febrero del 2.013.

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