El Quinteto de Stephan.

Una colisión galáctica en acción.
Imagen compuesta de rayos x y luz visible del Quinteto de Stephan, 

Lo que se ha denominado El Quinteto de Stephan no se trata más que de cinco galaxias en proceso de fusión o colisión. La imagen nos muestra una nueva visión de este acontecer galáctico en el cosmos. Dicha imagen se ha realizado con las observaciones de rayos X del Observatorio Espacial Chandra de Rayos X de la NASA representada por ese linea curva de color azul en el centro de la imagen y las observaciones en óptico realizada por el Observatorio de Hawaii de Canadá-Francia representada en color amarillo, rojo, blanco y azul. Cuatro de las galaxias son visibles en la imagen óptica y además están debidamente identificadas, (NGC 7317, NGC 7318a, NGC 7318b y NGC 7319), la galaxia NGC 7320 que se observa en primer plano no es un miembro del grupo.  La galaxia NGC 7318b está pasando por el núcleo de galaxias a casi 2 millones de millas por hora y se cree que está causando la cresta de la emisión de rayos X mediante la generación de una onda de choque que calienta el gas circundante.

Chandra
El calor adicional por explosiones de supernovas y vientos estelares probablemente también ha tenido lugar en El Quinteto de Stephan. Un gran halo de emisión de rayos X, no se muestra aquí, detectada por el Observatorio Espacial XMM-Newton de la ESA podría ser evidencia de los golpes de calentamiento por las colisiones entre galaxias anteriores de este grupo. Algunas de las emisiones de rayos X es probable que también sean causadas por los sistemas binarios que contienen estrellas masivas que están perdiendo material a las estrellas de neutrones o agujeros negros.

El Quinteto de Stephan ofrece una rara oportunidad de observar a un grupo de galaxias en el proceso de evolución de un sistema débil de rayos X dominado por galaxias espirales a un sistema más desarrollado dominado por las galaxias elípticas y brillantes emisiones de rayos X. Ser capaz de presenciar el increíble efecto de las colisiones en la causa de esta evolución es importante para aumentar nuestra comprensión de los orígenes de los rayos X brillantes de los halos de gas caliente en grupos de galaxias.

El Quinteto de Stephan muestra un signo adicional de interacciones complejas en el pasado, en particular las largas colas visibles en la imagen óptica. Estas características fueron causadas probablemente por uno o más pasos a través del grupo de galaxias de NGC 7317. El Quinteto de Stephan fue descubierto hace 130 años y se encuentra a una distancia aproximada de 280 millones de años-luz de la Tierra en la constelación Pegaso.

Créditos
Rayos X: (NASA/CXC/CfA/E.O'Sullivan); 
Óptico: (Canada-France-Hawaii-Telescope/Coelum)

Publicado en Chandra el 9 de julio del 2.009.

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