Zeta Ophiuco, dos visiones en infrarrojos, Spitzer y Wise.

Zeta Ophiuco un bólido cósmico.
ZETA OPH.

La estrella gigante Zeta Ophiuchi está teniendo un efecto "impactante" en las nubes de polvo que rodean esta imagen infrarroja del telescopio espacial Spitzer de la NASA. Los vientos estelares que fluyen de esta estrella en movimiento rápido están haciendo ondulaciones en el polvo a medida que se aproxima, creando un arco de choque visto como hilos brillantes que para esta estrella sólo se ven en la luz infrarroja.

Zeta Ophiuchi es una estrella joven, grande y caliente situada a 370 años luz de distancia. Empequeñece nuestro propio sol de muchas maneras, es cerca de seis veces más caliente, ocho veces más ancho, 20 veces más masivo, y cerca de 80.000 veces más brillante. Incluso a su gran distancia, sería una de las estrellas más brillantes en el cielo si no estuviera en gran parte oscurecida por las nubes de polvo en primer plano.

Esta estrella masiva está viajando a un ritmo veloz de unos 54.000 kilómetros por segundo, lo suficientemente rápido como para romper la barrera del sonido en el material interestelar circundante. Debido a este movimiento, crea un arco de choque espectacular delante de su dirección de viaje hacía  la izquierda. La estructura es análoga a las ondulaciones que preceden a la proa de un barco como se mueve a través del agua, o el auge sónico de un avión que golpea las velocidades supersónicas.

Imagen de autor del Telescopio Espacial de Infrarrojos Spitzer de la NASA.
Créditos: NASA/JPL-CalTech.

Los finos filamentos de polvo que rodean a la estrella brillan principalmente a las longitudes de onda infrarrojas más cortas, que se muestran aquí en verde. El área de la descarga se dispara dramáticamente a longitudes de onda infrarrojas más largas, creando los puntos culminantes rojos.

Un choque de arco brillante como este normalmente se vería en la luz visible, así, pero debido a que se oculta detrás de una cortina de polvo, sólo las longitudes de onda infrarroja más largas de luz visto por Spitzer puede llegar hasta nosotros.

Los golpes de arco se observan comúnmente cuando dos regiones diferentes de gas y polvo se golpean entre sí. Zeta Ophiuchi, al igual que otras estrellas masivas, genera un fuerte viento de partículas de gas caliente que fluye desde su superficie. Este viento en expansión colisiona con las frágiles nubes de gas y polvo interestelar a medio año luz de distancia de la estrella, que es casi 800 veces la distancia del sol a Plutón. La velocidad de los vientos añadidos a las estrellas supersónicas movimiento resultado en la colisión espectacular visto aquí.

Nuestro sol tiene vientos solares significativamente más débiles y está pasando mucho más lentamente a través de nuestra vecindad galáctica por lo que puede no tener un arco de choque en absoluto. Las naves gemelas Voyager de la NASA se dirigen lejos del sistema solar y están actualmente cerca de tres veces más lejos que Plutón. Es probable que pasen más allá de la influencia del sol en el espacio interestelar en los próximos años, aunque esta es una transición mucho más suave que la vista alrededor de Zeta Ophiuchi.

Para esta imagen de Spitzer, la luz infrarroja en longitudes de onda de 3.6 y 4.5 micrones se hace en azul, 8.0 micrones en verde, y 24 micrones en rojo.

Crédito:
NASA / JPL-Caltech Spitzer

Publicado en Spitzer en 2.012.

Zeta Ophiuchi, una estrella errante arando a través del polvo espacial.
Zeta Ophiuco.

La estrella azul cerca del centro de esta imagen es Zeta Ophiuchi. Cuando se ve en luz visible, aparece como una estrella roja relativamente débil rodeada por otras estrellas oscuras y sin polvo. Sin embargo, en esta imagen de infrarrojos tomada con el Explorador de Infrarrojos Wide-field de la NASA, o WISE, surge una visión completamente diferente. Zeta Ophiuchi es en realidad una estrella azul muy grande, caliente y brillante, arando su camino a través de una gran nube de polvo y gas interestelar.

Los astrónomos teorizan que este monstruo estelar era probablemente parte de un sistema binario de estrellas con un compañero aún más masivo. Se cree que cuando el compañero explotó como una supernova, volando la mayor parte de su masa, Zeta Ophiuchi fue de repente liberado del tirón de su compañero y se disparó como una bala moviéndose a 24 kilómetros por segundo (54,000 millas por hora). Zeta Ophiuchi es aproximadamente 20 veces más masiva y 65.000 veces más luminosa que el sol. Si no estuviera rodeado de tanto polvo, sería una de las estrellas más brillantes del cielo y parecería azul al ojo. Como todas las estrellas con este tipo de extremo de  masa y poder, se suscribe al lema "Vive rápido, muere joven". Ya está a medio camino de su corta vida de 8 millones de años. En comparación, el sol está a mitad de su vida útil de 10.000 millones de años. Mientras que el sol eventualmente se convertirá en una enana blanca tranquila, Zeta Ophiuchi, al igual que su ex pareja, morirá en una explosión masiva llamada supernova.

Quizás las características más interesantes de esta imagen están relacionadas con el gas interestelar y el polvo que rodea a Zeta Ophiuchi. Fuera a los lados de la imagen y en el fondo son nubes relativamente pacíficas de polvo que parecen verdes recordando  ligeramente a las auroras boreales. Cerca de Zeta Ophiuchi, estas nubes parecen muy diferentes. La nube en todas las direcciones alrededor de la estrella es más brillante y más roja, porque las cantidades extremas de radiación ultravioleta emitida por la estrella están calentando la nube, haciendo que brille más brillantemente en el infrarrojo de lo habitual.

Imagen de autor de Wise.

Aún más llamativo, sin embargo, es la característica curva amarilla brillante directamente sobre Zeta Ophiuchi. Este es un magnífico ejemplo de un arco de choque. En esta imagen, la estrella fugitiva está volando desde la parte inferior derecha hacia la parte superior izquierda. Al hacerlo, su poderoso viento estelar está empujando el gas y el polvo fuera de su camino (el viento estelar se extiende mucho más allá de la parte visible de la estrella, creando una "burbuja" invisible a su alrededor). Y justo enfrente del camino de la estrella, el viento comprime el gas tanto que resplandece muy intensamente (en el infrarrojo), creando un arco de choque. Es semejante al efecto que usted puede ver cuando un barco empuja una onda en frente él mientras se mueve a través del agua. Esta función está completamente oculta bajo luz visible. Las imágenes infrarrojas como ésta de WISE arrojan una luz totalmente nueva sobre la región.

Los colores utilizados en esta imagen representan longitudes de onda específicas de luz infrarroja. El azul y el cian (azulverde) representan la luz emitida en longitudes de onda de 3.4 y 4.6 micrones, que es predominantemente de las estrellas. El color verde y rojo representan la luz de 12 y 22 micras, respectivamente, que es emitido principalmente por el polvo.

Crédito de la imagen:
NASA / JPL-Caltech / UCLA

Publicado en WISE el 22 de enero del 2.011.

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