Messier 16, la nebulosa del Águila.

El águila se ha levantado, una aguja estelar en la nebulosa del águila.
M16, la Nebulosa del Águila.

Apareciendo como una criatura alada de un cuento de hadas colocada en un pedestal, este objeto es realmente una torre de gas frío y polvo que se levanta de un cuarto de niños estelar llamado la nebulosa del águila. La altura de la torre es de 9,5 años luz o cerca de 90 trillones de kilómetros de altura, aproximadamente el doble de la distancia de nuestro Sol a la siguiente estrella más cercana.

Las estrellas en la nebulosa del águila nacen en las nubes del gas de hidrógeno frío que residen en vecindades caóticas, donde la energía de las estrellas jovenes esculpe paisajes fantásticos en el gas. La torre puede ser una incubadora gigante para esas estrellas recién nacidas. Un torrente de luz ultravioleta procedente de una banda de estrellas jóvenes, masivas y calientes (de la parte superior de la imagen) está erosionando el pilar.

El Hubble.
La luz de las estrellas también es responsable de iluminar la superficie rugosa de la torre. Flotadores fantasma de gas se puede ver la ebullición de esta superficie, creando la neblina alrededor de la estructura y destacando su forma tridimensional. La columna se divide en siluetas contra el resplandor de fondo de un gas más distante.

El borde de la oscura nube de hidrógeno en la parte superior de la torre resiste a la erosión, de una manera similar a la de la maleza entre un campo de hierba de pradera que está siendo arrastrado por el fuego. El fuego rápidamente quema la hierba, pero se ralentiza cuando se encuentra con el cepillo denso. En este caso celeste, nubes gruesas de gas hidrógeno y polvo han sobrevivido más tiempo que su entorno en la cara de una explosión de luz ultravioleta de las estrellas jóvenes y calientes.

Dentro de la torre gaseosa, las estrellas se pueden estar formando. Algunas de esas estrellas pueden haber sido creadas por el gas denso que se derrumbó bajo la gravedad. Otras estrellas pueden estar formándose debido a la presión del gas que ha sido calentado por las estrellas calientes vecinas.

La primera ola de estrellas puede haber comenzado a formarse antes de que el grupo de estrellas masivas comenzara a ventilar su luz abrasadora. El nacimiento de la estrella pudo haber comenzado cuando las regiones más densas del gas frío dentro de la torre comenzaron a colapsar bajo su propio peso para hacer las estrellas. Los golpes y los dedos del material en el centro de la torre son ejemplos de estas áreas estelares de parto. Estas regiones pueden parecer pequeñas, pero son aproximadamente del tamaño de nuestro sistema solar. Las estrellas principiantes continuaron creciendo mientras se alimentaban de la nube de gas circundante. De repente dejaron de crecer cuando la luz del cúmulo de estrellas descubrió sus cunas gaseosas, separándolas de su suministro de gas.

La cámara ACS del Hubble.
Irónicamente, la intensa luz estelar del joven racimo puede inducir la formación estelar en algunas regiones de la torre. Los ejemplos se pueden ver en los grandes y resplandecientes aglomerados y protrusiones en forma de dedos en la parte superior de la estructura. Las estrellas pueden estar calentando el gas en la parte superior de la torre y crear un frente de choque, como se ve por el borde brillante de material que traza el borde de la nebulosa en la parte superior, a la izquierda. A medida que el gas caliente se expande, actúa como un ariete, empujando contra el gas frío más oscuro. La presión intensa comprime el gas, haciéndolo más fácil para que las estrellas se formen. Este escenario puede continuar mientras el frente de choque se mueve lentamente por la torre.

Los colores dominantes en la imagen fueron producidos por el gas energizado por la poderosa luz ultravioleta del racimo de estrellas. El color azul en la parte superior es de oxígeno brillante, el color rojo en la región inferior es de hidrógeno brillante. La imagen de la nebulosa del águila fue tomada en noviembre de 2004 con la cámara avanzada para sondeos (ACS) a bordo del telescopio espacial Hubble de la NASA / ESA.

Crédito:
NASA, ESA, y el equipo de la herencia de Hubble (STScI / AURA)

Publicado en Hubble el 25 de abril del 2.005.

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