Messier 82, galaxia activa.

La Galaxia del Cigarro.
M82.

Para celebrar los 16 años de éxito del Telescopio Espacial Hubble de la NASA-ESA, las dos agencias espaciales están lanzando esta imagen en mosaico de la magnífica galaxia Starburst, Messier 82 (M82). Es la vista angular más nítida jamás obtenida de M82, una galaxia notable por sus redes de nubes trituradas y plumas de llamas de hidrógeno brillantes volando desde sus regiones centrales.

A lo largo de la región central de Messier 82, las estrellas jóvenes nacen 10 veces más rápido de lo que están dentro de nuestra Galaxia de la Vía Láctea. Estas numerosas estrellas nuevas calientes emiten no sólo radiación sino también partículas llamadas viento estelar. Los vientos estelares que fluyen de estas nuevas estrellas calientes también se han combinado para formar un super viento galáctico feroz. Este super viento comprime bastante gas para hacer más millones de estrellas y las explosiones hacia fuera las plumas imponentes del gas de hidrógeno ionizado caliente, sobre y debajo del disco de la galaxia (visto en rojo en la imagen).

En M82, las estrellas jóvenes se amontonan en diminutos pero masivos cúmulos estelares que a su vez se congregan por docenas para hacer que los remiendos brillantes o "estelares" se vean en las partes centrales de M82. Los cúmulos individuales en los aglomerados sólo se pueden distinguir en las imágenes ultra-nítidas de Hubble. La mayoría de los objetos pálidos rociados alrededor del cuerpo principal de M82 que parecen estrellas difusas son en realidad racimos de estrellas de unos 20 años luz a través y que contienen hasta un millón de estrellas.

La velocidad rápida de formación de estrellas en esta galaxia será finalmente autolimitada. Cuando la formación estelar se vuelve demasiado vigorosa, destruirá el material necesario para hacer más estrellas y la explosión estelar se disipará, probablemente en unas pocas decenas de millones de años.

Ubicada a 12 millones de años luz de distancia, M82 aparece en lo alto del cielo del norte de la primavera en dirección a la constelación Ursa Mayor, la Gran Osa. También se llama la "galaxia del cigarro" debido a la forma elíptica alargada producida por la inclinación de su disco estrellado relativo a nuestra línea de vista.

El ACS del Hubble.
La observación se realizó en marzo de 2006 con el Canal de Campo Amplio de la Cámara Avanzada para Sondeos. Los astrónomos ensamblaron este mosaico compuesto de 6 imágenes combinando las exposiciones tomadas con cuatro filtros coloreados que capturan la luz de las estrellas de las longitudes de onda visibles e infrarrojas así como la luz de los filamentos del hidrógeno que brillan intensamente.

Notas sobre el Hubble:
En sus 16 años de observación del cielo, hasta la fecha del artículo, el Telescopio Espacial Hubble de la NASA/ESA ha tomado aproximadamente 750.000 exposiciones y probado alrededor de 24.000 objetos celestes. El Hubble no viaja a estrellas, planetas y galaxias, toma fotos de ellos mientras gira alrededor de la Tierra. En sus 16 años de vida, el telescopio ha realizado casi 93.500 viajes alrededor de nuestro planeta, acumulando casi 4 mil millones de kilómetros. Ese kilometraje es un poco más que un viaje de ida y vuelta a Saturno. Las observaciones del telescopio han producido más de 27 terabytes de datos, equivalentes a aproximadamente 400.000 discos compactos. Si esos discos compactos estuvieran apilados unos sobre otros, serían casi dos veces más altos que la Torre Eiffel en París, Francia.

Cada día, el observatorio en órbita genera cerca de 10 gigabytes de datos, suficiente información para llenar el disco duro de un ordenador doméstico típico en una semana. En la vida de 16 años de Hubble, alrededor de 4.000 astrónomos de todo el mundo han utilizado el telescopio para investigar el universo. Los astrónomos han publicado más de 6,300 artículos científicos sobre los resultados del Hubble. El Telescopio Espacial Hubble es un proyecto de cooperación internacional entre la ESA y la NASA.

Crédito de la imagen:
NASA, ESA y el equipo de la herencia de Hubble (STScI), reconocimiento: J. Gallagher (Universidad de Wisconsin), M. Mountain (STScI) y P. Puxley (NSF)

Publicado en Hubble el 24 de abril del 2.006.

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