Messier 51, galaxia espiral.

M51 y su compañera, portada del decimoquinto aniversario del Hubble.
M51 y NGC 5195.

Los graciosos brazos de la majestuosa galaxia espiral M51 (NGC 5194) aparecen como una gran escalera de caracol que barre el espacio, en realidad son largos carriles de estrellas y gas atados con polvo. Esta imagen más nítida, tomada en enero de 2005 con la Cámara Avanzada de Sondeos (ACS) a bordo del Telescopio Espacial Hubble de la NASA / ESA ilustra el gran diseño de una galaxia espiral desde sus brazos en espiral curvados donde residen estrellas jóvenes hasta su núcleo central amarillento hogar de las estrellas más viejas. La galaxia es apodado Whirlpool, remolino, debido a su estructura de remolino.


La característica más llamativa de Whirlpool son sus dos brazos curvados, un sello distintivo de galaxias espirales llamadas galaxias de gran diseño. Muchas galaxias espirales poseen numerosos brazos de forma suelta que hacen que su estructura en espiral sea menos pronunciada. Estos brazos tienen un propósito importante en las galaxias espirales. Son fábricas de formación de estrellas, que comprimen el gas de hidrógeno y crean grupos de nuevas estrellas. En M51, la línea de montaje comienza con las nubes oscuras de gas en el borde interior, luego se mueve a regiones brillantes de formación de estrellas rosadas y termina con los brillantes cúmulos de estrellas azules a lo largo del borde exterior.

Algunos astrónomos creen que los brazos del Whirlpool son tan prominentes debido a los efectos de un encuentro cercano con NGC 5195, la pequeña galaxia amarillenta en la punta más externa de uno de los brazos del Whirlpool. A primera vista, la galaxia compacta parece estar tirando del brazo. La visión clara de Hubble, sin embargo, nos muestra que NGC 5195 está pasando detrás del Whirlpool. La pequeña galaxia ha estado resbalando más allá del Whirlpool durante cientos de millones de años.

Cámara ACS del Hubble.
A medida que NGC 5195 se desplaza, su músculo gravitatorio bombea las olas dentro del Remolino en forma de disco. Las olas son como ondulaciones en un estanque generado cuando se arroja una roca en el agua. Cuando las ondas pasan a través de las nubes de gas en órbita dentro del disco, éstas aprietan el material gaseoso a lo largo del borde interior de cada brazo. El material oscuro y polvoriento parece una nube de tormenta. Estas densas nubes se derrumban, creando una estela de nacimiento estelar, como se ve en las brillantes regiones estelares rosadas. Las estrellas más grandes eventualmente barren los capullos polvorientos con un torrente de radiación, vientos estelares parecidos a un huracán y ondas de choque de explosiones de supernova. Los racimos de estrellas azules brillantes emergen de la mutilación, iluminando los brazos del remolino como las farolas de la ciudad.

El Whirlpool es uno de los objetos estelares más emblemáticos de la astronomía. Situada a unos 25 millones de años luz en la constelación de Canes Venatici, la hermosa vista frontal y cercana a la Tierra permite a los astrónomos estudiar la estructura de una galaxia espiral clásica y los procesos de formación de estrellas.

Crédito:
NASA, ESA, S. Beckwith (STScI), y el equipo de la herencia de Hubble (STScI / AURA)

Publicado en Hubble el 25 de abril del 2.005.

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