Messier 42 y Messier 43, la nebulosa de Orión.

La vista panorámica del Hubble de la nebulosa de Orión revela miles de estrellas.
M42 y M43.

En una de las imágenes astronómicas más detalladas jamás producidas, el Telescopio Espacial Hubble de la NASA / ESA está ofreciendo una mirada sin precedentes a la Nebulosa de Orión. Esta turbulenta región de formación de estrellas es uno de los objetos celestiales más fantásticos y fotogénicos de la astronomía.

La imagen nítida revela un tapiz de formación estelar, desde los densos pilares de gas y polvo que pueden ser los hogares de estrellas incipientes hasta las estrellas calientes, jóvenes y masivas que han surgido de sus capullos de gas y polvo y están dando forma a la nebulosa con su poderosa luz ultravioleta.

La nueva imagen revela estructuras a gran escala nunca vistas antes, según C. Robert O'Dell de la Universidad Vanderbilt en Nashville, Estados Unidos. "Sólo con el Telescopio Espacial Hubble podemos empezar a entenderlas", dijo O'Dell.

En un mosaico que contiene mil millones de píxeles, la Cámara Avanzada de Imágenes de Hubble (ACS) descubrió 3.000 estrellas de varios tamaños. Algunos de ellos nunca han sido vistos a la luz visible. Algunos son simplemente 1/100 el brillo de las estrellas vistas previamente en la nebulosa.

Entre las estrellas encontradas en Hubble se encuentran posibles enanas marrones jóvenes, la primera vez que estos objetos han sido vistos en la Nebulosa de Orión en luz visible. Las enanas marrones son las llamadas "estrellas fallidas". Estos objetos fríos son demasiado pequeños para ser estrellas ordinarias porque no pueden sostener la fusión nuclear en sus núcleos como lo hace nuestro Sol.

Hubble.
El Telescopio Espacial Hubble también vio por primera vez una pequeña población de posibles enanas marrones binarias, dos enanas marrones orbitando entre sí. La comparación de las características de las estrellas recién nacidas y enanas marrones en su entorno natal proporciona información única sobre cómo se forman.

"La riqueza de la información en este sondeo del Hubble, incluyendo ver estrellas de todos los tamaños en un lugar denso, brinda una oportunidad extraordinaria para estudiar la formación estelar", dijo Massimo Robberto de la Agencia Espacial Europea (ESA) y el Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial en Baltimore , EE.UU., y líder de las observaciones. "Nuestro objetivo es calcular las masas y las edades de estas jóvenes estrellas para que podamos hacer un mapa de su historia y obtener un censo general de la formación estelar en esa región, podemos ordenar las estrellas por masa y edad y buscar tendencias".

Robberto presentará sus resultados el 11 de enero en la 207a reunión de la Sociedad Astronómica Americana en Washington DC, EE.UU.

La Nebulosa de Orión es un laboratorio perfecto para estudiar cómo nacen las estrellas porque está a 1.500 años luz de distancia, una distancia relativamente corta dentro de nuestra galaxia de 100.000 años luz. Los astrónomos tienen una visión clara en esta atestada sala de maternidad estelar porque estrellas masivas en el centro de la nebulosa han expulsado la mayor parte del polvo y el gas en el que se formaron, tallando una cavidad en la nube oscura.

"En este cuenco de estrellas vemos toda la historia de formación de estrellas de Orión impresa en las características de la nebulosa: arcos, gotas, pilares y anillos de polvo que se asemejan a humo de cigarro", dijo Robberto. "Cada uno cuenta una historia de los vientos estelares de estrellas jóvenes que impactan el entorno estelar y el material expulsado de otras estrellas.Esto es un típico entorno de formación de estrellas.Nuestro Sol nació probablemente 4.500 millones de años en una nube como esta. "

Este extenso estudio tomó 105 órbitas de Hubble para completar (cada órbita dura 96 ​​minutos). Todos los instrumentos de imagen a bordo del telescopio, el ACS, el Campo Amplio y la Cámara Planetaria 2, y la Cámara Infrarroja cercana y el Espectrómetro de Objetos Múltiples, se usaron simultáneamente para estudiar la nebulosa. El mosaico ACS cubre aproximadamente el tamaño angular aparente de la luna llena.

El ACS del Hubble.

Más comentarios sobre la Nebulosa de Orión.
La magnífica imagen superior nos ofrece un vistazo dentro de una caverna de polvo y gas donde miles de estrellas se están formando. La imagen, tomada por la Cámara Avanzada de Sondeos (ACS) a bordo del Telescopio Espacial Hubble de la NASA/ESA , representa la visión más afilada jamás vista de esta región, llamada Nebulosa de Orión. Más de 3.000 estrellas de diversos tamaños aparecen en esta imagen. Algunos de ellos nunca han sido vistos a la luz visible. Estas estrellas residen en un fantasmagórico paisaje de polvo y gas de mesetas, montañas y valles que recuerdan al Gran Cañón del Colorado.

La Nebulosa de Orión es un libro ilustrado de formación estelar, desde las masivas y jóvenes estrellas que están dando forma a la nebulosa hasta los pilares de gas denso que pueden ser las casas de las estrellas en ciernes. La brillante región central es el hogar de las cuatro estrellas más fuertes de la nebulosa. Las estrellas se llaman Trapecio porque están dispuestas en un patrón trapezoidal. La luz ultravioleta desencadenada por estas estrellas está tallando una cavidad en la nebulosa e interrumpiendo el crecimiento de cientos de estrellas más pequeñas. Localizadas cerca de las estrellas del Trapecio, las estrellas son todavía lo suficientemente jóvenes como para tener discos de material que los rodean. Estos discos se llaman discos protoplanetarios y son demasiado pequeños para verse claramente en esta imagen. Los discos son los bloques de construcción de sistemas solares.

El resplandor brillante en la parte superior izquierda es de M43, una pequeña región que está siendo moldeada por la luz ultravioleta de una estrella joven y masiva. Los astrónomos llaman a la región una miniatura de la Nebulosa de Orión porque sólo una estrella está esculpiendo el paisaje. La Nebulosa de Orión tiene cuatro estrellas. Junto a M43 están densos, oscuros pilares de polvo y gas que apuntan hacia el Trapecio. Estos pilares resisten la erosión de la intensa luz ultravioleta del Trapecio. La región brillante de la derecha revela arcos y burbujas formadas cuando los vientos estelares - corrientes de partículas cargadas expulsadas de las estrellas del Trapecio - chocan con el material.

Las débiles estrellas rojas cerca del fondo son las innumerables enanas marrones que Hubble espió por primera vez en la nebulosa en luz visible. Algunas veces llamadas "estrellas fallidas", las enanas marrones son objetos fríos que son demasiado pequeños para ser estrellas ordinarias porque no pueden sostener la fusión nuclear en sus núcleos como lo hace nuestro Sol. La columna de color rojo oscuro, debajo, a la izquierda, muestra un borde iluminado de la pared de la cavidad.

La Nebulosa de Orión se encuentra a 1.500 años luz de distancia, la región de formación estelar más cercana a la Tierra. Los astrónomos utilizaron 520 imágenes del Hubble, tomadas en cinco colores, para hacer esta imagen. También agregaron fotos en tierra para llenar la nebulosa. El mosaico ACS cubre aproximadamente el tamaño angular aparente de la luna llena.

Las observaciones de Orión fueron tomadas entre 2004 y 2005.

Notas
El Telescopio Espacial Hubble es un proyecto de cooperación internacional entre la ESA y la NASA.

Crédito de la imagen:
NASA, ESA, M. Robberto (Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial / ESA) y el Telescopio Espacial Hubble Orion Treasury Project Team

Publicado en Hubble el 11 de enero del 2.006.

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