Messier 31, la galaxia de Andrómeda en HD.

La vista más nítida de la galaxia de Andrómeda.
Andrómeda en HD.

El Telescopio Espacial Hubble de la NASA/ESA ha capturado la imagen más nítida y más grande jamás tomada de la galaxia de Andrómeda, también conocida como Messier 31. La enorme imagen es la mayor imagen de Hubble jamás lanzada y muestra más de 100 millones de estrellas y miles de cúmulos estelares incrustados en una sección del disco en forma de paquenque de la galaxia que se extiende a través de más de 40.000 años luz.

Esta vista panorámica muestra un tercio de nuestro vecino galáctico, la galaxia de Andrómeda, con una claridad impresionante. La imagen panorámica tiene un impresionante 1.5 mil millones de píxeles, lo que significa que se necesita más de 600 pantallas de televisión HD para mostrar toda la imagen [1]. Traza la galaxia de su bulto central galáctico a la izquierda, donde las estrellas están densamente empaquetadas juntas, a través de carriles de estrellas y de polvo a las afueras más escarpadas de su disco exterior a la derecha.

Los grandes grupos de estrellas azules en la galaxia indican la ubicación de los cúmulos estelares y las regiones formadoras de estrellas en los brazos espirales, mientras que las siluetas oscuras de las regiones oscurecidas trazan estructuras de polvo complejas. Subyacente a toda la galaxia está una suave distribución de estrellas rojas más frías que rastrean la evolución de Andrómeda durante miles de millones de años.

Imagen del Sondeo de Cielo Digitalizado que muestra el área alrededor de la galaxia de Andrómeda.
Créditos: NASA, ESA Digitalized Sky Survey 2, agradecimientos Davide de Martín.

La galaxia de Andrómeda es una gran galaxia espiral, una especie de galaxia que alberga la mayoría de las estrellas del universo, y esta visión detallada que captura más de 100 millones de estrellas representa un nuevo punto de referencia para los estudios de precisión de este tipo de galaxias. La claridad de estas observaciones ayudará a los astrónomos a interpretar la luz de las muchas galaxias que tienen una estructura similar, pero se encuentran mucho más lejos.

Debido a que la galaxia de Andrómeda está a sólo 2,5 millones de años luz de la Tierra, es un objetivo mucho más grande en el cielo que las galaxias rutinariamente fotografías por Hubble que están a miles de millones de años luz de distancia. De hecho, su diámetro total en el cielo nocturno es seis veces el de la Luna llena. Para capturar la gran parte de la galaxia que se ve aquí, más de 40.000 años luz a través, Hubble tomó 411 imágenes que se han reunido en una imagen de mosaico.

Este panorama es el producto del programa Panchromatic Hubble Andromeda Treasury (PHAT). Las imágenes se obtuvieron de la visión de la galaxia en casi ultravioleta, visible, y las longitudes de onda cercanas al infrarrojo, utilizando la cámara avanzada para sondeos a bordo de Hubble. Esta vista muestra la galaxia en su color natural visible-luz como fotografiado en filtros rojos y azules.

Esta imagen es demasiado grande para ser fácilmente visualizada a resolución completa y se aprecia mejor con la herramienta de zoom. La imagen fue presentada hoy en la 225a reunión de la Sociedad Astronómica Americana en Seattle, Washington, EE.UU.

Notas
[1] La imagen que aparece aquí tiene 69 536 x 22 230 píxeles y es una versión recortada de la imagen completa uncropped que tiene 3.9 mil millones de píxeles y cubre una longitud de casi 60 000 años luz.

[2] Toda la galaxia contiene más de mil millones de estrellas.

Crédito:
NASA, ESA, J. Dalcanton (University of Washington, USA), B. F. Williams (University of Washington, USA), L. C. Johnson (University of Washington, USA), the PHAT team, and R. Gendler.

Publicado en Hubble el 5 de enero del 2.015.

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