El Sistema estelar de Alfa Centauro.

La mejor imagen de Alfa Centauro A y B.
Alfa Centauro A y B.

El sistema estelar más cercano a nosotros es el famoso sistema de Alfa Centauri, se sitúa a una distancia de 4,3 años luz aproximadamente en la constelación del Centauro. Es un sistema binario formado por las estrellas Alfa Centauro A y Alfa Centauro B al que se le puede añadir la enana roja, Próxima Centauro.

El telescopio espacial Hubble de la NASA/ESA nos muestra en esta imagen el brillo de las dos estrellas, Alfa Centauro A situada a la izquierda y Alfa Centauro B a la derecha parpadeando como dos grandes faros cósmicos en la oscuridad. La imagen fue capturada por el WFPC2 del Hubble. El WFPC2 ha sido el instrumento más usado por el telescopio Hubble en los últimos 13 años de vida siendo reemplazado por el WFC3 en la Misión de Mantenimiento 4. Esta imagen del sistema doble ha sido realizado por observaciones realizadas en longitudes de onda óptica y del infrarrojo cercano. [1]

Comparando estas dos estrellas con nuestro Sol Alfa Centauro A es una estrella similar tipo G2 ligeramente más grande mientras que Alfa Centauro B es del tipo K2 y algo más pequeña. Realizan una orbita mutua común en su centro de gravedad que dura 80 años con una distancia mínima de aproximadamente once veces la distancia de la Tierra al Sol, 11 UA. Debido a que estas dos estrellas junto con su hermana Próxima Centauri son las más cercanas a la Tierra son las estrellas más estudiadas por los astrónomos a parte de nuestro Sol, también son objetivos primordiales para la búsqueda de exoplanetas habitables. Usando los instrumentos del HARPS los astrónomos han detectado un exoplaneta orbitando la estrella Alfa Centauri B.

El 24 de Agosto del 2016 los astrónomos anunciaron el descubrimiento de un planeta similar a la Tierra orbitando en la zona habitable de la estrella Próxima Centauri.

Nota:
[1]
Los picos y los círculos azules y rojos alrededor de las estrellas en esta imagen son generados por el telescopio y por el proceso fotográfico y no son reales.

Créditos: 
ESA/NASA & Hubble.

Próxima Centauro, nuestro vecino estelar más cercano.
Proxima Centauro.


Nuestro vecino estelar más cercano, Próxima Centauro, se nos muestra brillando intensamente en esta imagen del HubblePróxima Centauro se encuentra en la constelación Centaurus (Centauro), a poco más de cuatro años luz de la Tierra. Aunque parezca brillante a través del ojo del Hubble, como se podría esperar de la estrella más cercana al Sistema Solar, Próxima Centauro no es visible a simple vista. Su luminosidad media es muy baja y es bastante pequeña comparada con otras estrellas, a sólo aproximadamente un octavo de la masa del Sol. Próxima Centauro está catalogada como una estrella enana roja, tipo espectral M. [1] [2]

Sin embargo, en ocasiones, su brillo aumenta. Próxima Centauro es lo que se conoce como una "estrella de llamarada", lo que significa que los procesos de convección dentro del cuerpo de la estrella lo hacen propenso a cambios aleatorios y dramáticos en el brillo. Los procesos de convección no sólo desencadenan brillantes ráfagas de luz de las estrellas, sino que, combinados con otros factores, significan que Próxima Centauro posee en una vida muy larga. Los astrónomos predicen que esta estrella seguirá siendo de mediana edad o una estrella principal en términos astronómicos durante otros cuatro billones de años, unas 300 veces la edad del Universo actual.

Estas observaciones se tomaron utilizando el Campo Amplio de Hubble y la Cámara Planetaria 2 (WFPC2). Próxima Centauro es en realidad parte de un sistema de triple estrella sus dos compañeros, Alpha Centauro A y B, se encuentran fuera de marco. Aunque por estándares cósmicos es un vecino cercano, Próxima Centauro sigue siendo un objeto similar a un punto incluso usando la visión de águila de Hubble, haciendo alusión a la gran escala del Universo que nos rodea.


Notas:
[1]
Las enanas rojas son las estrellas más pequeñas y frías de la secuencia principal, son de tipo espectral K-M. La masa de estas estrellas oscila entre 0,08 a 0,5 masas solares, poseen una temperatura de superficie de 4.000 º Kelvin. Esta clase de estrella es la más abundante en la Vía Láctea o por lo menos en la vecindad de nuestro Sol. Son estrellas totalmente convectivas lo que produce una falta de acumulación de helio en su núcleo de tal manera que pueden quemar una proporción más grande de hidrógeno durante más tiempo que nuestro Sol, se calcula que la vida de una estrella de este tipo puede durar entre 200.000 millones a varios billones de años, son más longevas que la edad del universo. Las estrellas con menos de 0,5 masas solares no han abandonado todavía la secuencia principal por lo que su posterior evolución es una incógnita, se simula con modelos matemáticos. Debido a su bajo brillo son difícilmente observables y buenas candidatas a tener sistemas planetarios propios. El sistema estelar Trappist-1 ha sido recientemente descubierto con una estrella enana roja y siete planetas que orbitan dicha estrella.

[2]
Los picos y los círculos azules y rojos alrededor de la estrella en esta imagen son generados por el telescopio y por el proceso fotográfico y no son reales.

Crédito:

ESA / Hubble y NASA


La mejor imagen de Alfa Centauro.
Alfa Centauro.

Esta visión de amplio campo del cielo que rodea a la brillante estrella Alfa Centauri fue creada con fotografías que forman parte del sondeo Digitized Sky Survey 2. La estrella aparece tan grande debido a la luz diseminada en la emulsión fotográfica. Alfa Centauri es el sistema estelar más cercano al Sistema Solar.

Crédito: 
ESO/Digitized Sky Survey 2; agradecimentos: Davide De Martin


Localización del sistema estelar de Alfa Centauro.
Localización del sistema estelar de Alfa Centauro en los cielos australes.

En esta imagen vemos el sistema estelar más cercano al Sol, la brillante estrella doble Alfa Centauri AB y su lejana y tenue compañera Próxima Centauri. A finales del 2016 ESO firmó un acuerdo con Breakthrough Initiatives para adaptar la instrumentación del VLT y llevar a cabo una búsqueda de planetas en el sistema Alfa Centauro. Estos planetas podrían ser los objetivos de un futuro lanzamiento de sondas en miniatura por parte de la iniciativa Breakthrough Starshot.

Crédito:
ESO/B. Tafreshi (twanight.org)/Digitized Sky Survey 2; agradecimientos: Davide De Martin/Mahdi Zamani

Para saber mas...
Telescopio Espacial Hubble de la NASA/ESA
Clasificación estelar.
Sistema Estelar Trappist-1.

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