G299.2-2.9, una supernova inusual.

G299.2-2.9.
Debido a que los campos de desechos de las estrellas explotadas, conocidas como restos de supernova o remanentes de supernova, son muy calientes, enérgicas y brillan intensamente en luz de rayos X, el Observatorio de rayos X Chandra de la NASA ha demostrado ser una valiosa herramienta para estudiarlas. El resto de supernova llamado G299.2-2.9 (o G299 para abreviar) se encuentra dentro de nuestra galaxia de la Vía Láctea pero la nueva imagen del Observatorio de Rayos X Chandra de la NASA de ella recuerda a una hermosa flor aquí en la Tierra.

G299 fue provocado por una clase particular de supernova llamado Tipo Ia. Los astrónomos creen que una supernova de tipo Ia es una explosión termonuclear que implica la fusión de elementos y la liberación de grandes cantidades de energía de una estrella enana blanca en una órbita estrecha con una estrella compañera. Si la pareja de la enana blanca es una estrella típica parecida al Sol, la enana blanca puede volverse inestable y explotar al atraer material de su compañero. Otra alternativa es que si la enana blanca está en órbita con otra enana blanca las dos pueden fusionarse y pueden desencadenar una explosión.

Independientemente de su mecanismo de activación, las supernovas de tipo Ia han sido conocidas por ser uniformes en su brillo extremo por lo general superando a toda la galaxia donde se encuentran. Esto es importante porque los científicos usan estos objetos como postes cósmicos, lo que les permite medir con precisión las distancias de las galaxias a miles de millones de años luz y determinar la velocidad de expansión del Universo.

Los modelos teóricos tradicionales de supernovas de tipo Ia generalmente predicen que estas explosiones serían simétricas, creando una esfera casi perfecta a medida que se expanden. Estos modelos han sido apoyados por resultados que muestran que los restos de supernovas de tipo Ia son más simétricos que los restos de supernovas que implican el colapso de las estrellas masivas como son las supernovas tipo II.

Sin embargo, los astrónomos están descubriendo que algunas explosiones de supernova tipo Ia pueden no ser tan simétricas como se pensaba anteriormente. G299 podría ser un ejemplo de una supernova de tipo Ia "inusual". Usando una larga observación de Chandra, los investigadores descubrieron que la concha de escombros de la estrella explotada se está expandiendo de manera diferente en varias direcciones.

En esta nueva imagen de Chandra los colores rojo, verde y azul representan rayos X de baja, media y alta energía, respectivamente, detectados por el telescopio. Los rayos X de energía media incluyen la emisión de hierro mientras que los rayos X de alta energía incluyen la emisión de silicio y azufre. Los datos de rayos X se han combinado con datos infrarrojos de la encuesta terrestre 2MASS que muestra las estrellas en el campo de visión.

Al realizar un análisis detallado de los rayos X, los investigadores encontraron varios ejemplos claros de asimetría en G299. Por ejemplo, la proporción entre las cantidades de hierro y silicio en la parte del remanente justo por encima del centro es mayor que en la parte del remanente justo debajo del centro. Esta diferencia se puede ver en el color más verde de la región superior en comparación con el color más azul de la región inferior. Además, hay una porción fuertemente alargada del remanente que se extiende a la derecha. En esta región, la cantidad relativa de hierro al silicio es similar a la encontrada en la región sur del remanente.

Los patrones observados en los datos de Chandra sugieren que una explosión muy desigual puede haberse producido en esta supernova de tipo Ia. También podría ser que el remanente se ha expandido a un ambiente donde el medio cósmico que encontró era desigual. Independientemente de la última explicación, las observaciones de G299 y otras como ésta muestran a los astrónomos lo variadas que pueden ser estas hermosas flores cósmicas.

Créditos:
Rayos X: NASA / CXC / U.Texas / S.Post y otros,
Infrarrojos: 2MASS / UMass / IPAC-Caltech / NASA / NSF

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